Vitamina D e salute del cervello: un nuovo meccanismo può spiegare il collegamento

Una nuova ricerca rileva che la carenza di vitamina D colpisce un tipo di "scaffolding" cerebrale che supporta i neuroni. Questa scoperta potrebbe portare a nuove terapie per i sintomi neurologici delle condizioni di salute mentale come la schizofrenia.

La vitamina D, a cui la gente a volte si riferisce come la "vitamina del sole", è necessaria per mantenere le ossa sane. Beneficia anche dei sistemi immunitario e cardiovascolare, nonché della funzione endocrina.

Ad esempio, la ricerca ha suggerito che la vitamina D insufficiente può compromettere il sistema immunitario, aumentare il rischio di ipertensione e influenzare negativamente la secrezione di insulina nelle persone con diabete di tipo 2.

Studi più recenti si sono concentrati sul potenziale legame tra la vitamina D e la salute del cervello. Ad esempio, un recente studio pubblicato da Medical News Today ha rafforzato l'idea che possa esserci un'associazione tra la carenza di vitamina D e un rischio più elevato di schizofrenia.

Altri studi hanno dimostrato che privare i roditori di mezza età della vitamina D li ha portati a sviluppare danni cerebrali e ad esibirsi meno bene nei test cognitivi. I ricercatori hanno anche scoperto che le persone che sopravvivono a un arresto cardiaco improvviso hanno meno probabilità di recuperare la funzione cerebrale se hanno bassi livelli di vitamina D.

Un nuovo studio approfondisce questo legame tra la vitamina D e la funzione cerebrale per trovare una potenziale ragione per cui la sostanza nutritiva potrebbe essere la chiave per la funzione della memoria.

Thomas Burne, un professore associato presso l'Università del Queensland Brain Institute di St. Lucia, in Australia, ha guidato la nuova ricerca. Burne ei suoi colleghi hanno pubblicato le loro scoperte sulla rivista Trends in Neurosciences.

Riduzione del "ponteggio" del cervello

Burne spiega la motivazione per lo studio, dicendo: "Oltre un miliardo di persone in tutto il mondo sono affette da carenza di vitamina D, e c'è un legame ben stabilito tra carenza di vitamina D e cognizione alterata".

"Sfortunatamente, esattamente come la vitamina D influenza la struttura e la funzione del cervello non è ben compresa, quindi non è chiaro perché il deficit causi problemi".

Per determinare il meccanismo sottostante, Burne e colleghi hanno privato topi adulti sani di vitamina D per 20 settimane, dopo di che hanno usato test per confrontarli con un gruppo di topi di controllo.

Test cognitivi hanno rivelato che i topi che mancavano di vitamina D erano meno in grado di apprendere nuove cose e di ricordare rispetto ai topi nel gruppo di controllo.

Le scansioni del cervello dei roditori hanno mostrato una riduzione delle cosiddette reti perineuronali nell'ippocampo – l'area del cervello che è la chiave per la formazione della memoria.

Le reti perineuronali agiscono come "impalcature" nel cervello. "Queste reti formano una maglia forte e solidale attorno a certi neuroni, e così facendo stabilizzano i contatti che queste cellule producono con altri neuroni", spiega Burne.

Il ricercatore continua dicendo che "c'era anche una drastica riduzione sia del numero sia della forza delle connessioni tra i neuroni [l'ippocampo]".

Sebbene lo studio non stabilisca fermamente questo meccanismo, i ricercatori ritengono che la carenza di vitamina D renda le reti perineuronali più vulnerabili all'azione degradante degli enzimi.

"Quando i neuroni dell'ippocampo perdono le loro reti perineuronali di supporto, hanno difficoltà a mantenere le connessioni e questo alla fine porta a una perdita di funzioni cognitive", spiega Burne.

L'autore ritiene inoltre che la compromissione della funzione cerebrale nell'ippocampo possa contribuire ad alcuni dei sintomi della schizofrenia, come la perdita di memoria e le distorsioni cognitive.

"Il prossimo passo è testare questa nuova ipotesi sul legame tra carenza di vitamina D, reti perineuronali e cognizione", dice Burne. Il ricercatore è fiducioso sulle implicazioni terapeutiche delle scoperte della sua squadra.

"Siamo anche particolarmente entusiasti di aver scoperto che queste reti possono cambiare nei topi adulti. Spero che, poiché sono dinamiche, c'è la possibilità che possiamo ricostruirle e che potrebbe preparare il terreno per nuovi trattamenti".

Thomas Burne

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