Alcol / Dipendenza

Usare il sistema immunitario per combattere la dipendenza

Secondo una nuova ricerca, lo sfruttamento di specifiche proteine ​​prodotte dal sistema immunitario può portare a trattamenti migliori per la dipendenza, che è notoriamente una condizione difficile da trattare.

Nel 2011, almeno 20 milioni di persone negli Stati Uniti avevano una dipendenza, escluso il tabacco.

Circa 100 persone al giorno muoiono per overdose, una cifra che è triplicata negli ultimi 2 decenni.

La dipendenza è un argomento complesso, che implica l'interazione tra neuroscienze, psicologia e sociologia.

Benché sfaccettati, a livello base, la dopamina e il sistema di ricompensa del cervello sono i fattori principali del comportamento di dipendenza.

Nel corso degli anni, la nostra comprensione è diventata più forte, ma la ricerca di modi per prevenire il processo è ancora fuori portata.

Pertanto, i ricercatori stanno studiando obiettivi innovativi e stanno esplorando in che modo altri sistemi corporei potrebbero influenzare il comportamento di dipendenza.

Dipendenza e sistema immunitario

Un ricercatore coinvolto in questa impresa è Erin Calipari, un assistente professore di farmacologia presso il Vanderbilt Center for Addiction Research di Nashville, TN. In particolare, è interessata al ruolo potenziale del sistema immunitario.

I meccanismi esatti coinvolti nelle interazioni del sistema immunitario con il cervello vengono ancora scelti separatamente, ma sta diventando sempre più chiaro che potrebbero essere importanti per una serie di condizioni.

Il lavoro più recente di Calipari, i cui risultati sono ora pubblicati su The Journal of Neuroscience, indaga specifici peptidi immunitari in grado di moderare i circuiti cerebrali.

La proteina a cui erano interessati è il fattore stimolante le colonie di granulociti (G-CSF). È una citochina – una proteina prodotta dal sistema immunitario che può influenzare i cambiamenti in altre cellule – ed è noto per influenzare la motivazione e il processo decisionale.

G-CSF ha un certo numero di ruoli, come la promozione della crescita neuronale e la prevenzione della morte cellulare nel cervello e nel midollo spinale. È stato anche dimostrato di svolgere un ruolo protettivo negli ictus e influenzare l'apprendimento e la memoria.

Il lavoro precedente di Calipari e del team ha dimostrato che manipolando i livelli di G-CSF, potevano alterare la motivazione per la cocaina senza cambiare la motivazione verso altri premi.

Da ciò hanno concluso che il G-CSF potrebbe essere utile per capire – e forse anche intervenire – la dipendenza.

G-CSF sotto il microscopio

Nel nuovo studio, hanno voluto approfondire l'interazione tra G-CSF, dopamina e la risposta alla dipendenza. Secondo Calipari, hanno scoperto che "potevano bersagliare questi peptidi immunitari e cambiare il desiderio che topi e ratti maschi avevano per cibo e zucchero".

Solo un breve trattamento con G-CSF ha alterato la risposta motivazionale di un animale e ha migliorato la flessibilità cognitiva in un compito di apprendimento.

Sembra che questo cambiamento di comportamento sia stato mediato, almeno in parte, dall'aumento del rilascio di dopamina nel nucleo accumbens, che è una parte del cervello che è nota per essere importante nella ricompensa e nel rinforzo.

In precedenza, gli scienziati hanno studiato l'infiammazione nel cervello come una potenziale causa di condizioni come la depressione, l'Alzheimer e la schizofrenia. G-CSF, tuttavia, è uno dei pochi esempi di una molecola pro-infiammatoria oggetto di studio per i suoi potenziali benefici per la salute.

È improbabile che sia mai una cura unica per tutti con una dipendenza; ci sono semplicemente troppi fattori variabili coinvolti per ogni individuo. Tuttavia, Calipari spera che il suo lavoro possa contribuire a ridurre le voglie, mentre le persone che sono affette da dipendenza lavorano su altri fattori coinvolti.

"Ora stiamo guardando a ciò che dobbiamo fare prima di poterlo portare a sperimentazioni cliniche umane, ed è eccitante perché vediamo come i sistemi periferici come il sistema immunitario potrebbero influenzare le voglie".

Erin Calipari

Nel tentativo di portare le nuove idee a un processo umano, sta lavorando con Drew Kiraly alla Icahn School of Medicine del Mount Sinai a New York City, NY.

Poiché esiste già un trattamento approvato dalla Food and Drug Administration (FDA) che coinvolge G-CSF, il percorso verso gli studi clinici nell'uomo potrebbe essere meno complicato di quanto non lo sia per interventi completamente nuovi.

Il team è anche interessato alle variazioni individuali nel rischio di dipendenza; ha già dimostrato che le femmine sono più vulnerabili alla dipendenza.

Calipari spiega i suoi obiettivi a lungo termine, dicendo: "Non stiamo andando a trovare un trattamento che risolva tutto, ma possiamo, eventualmente, indirizzare diversi aspetti della dipendenza per i singoli pazienti".

Non c'è ancora un grande balzo in avanti, ma è molto probabile che questa nuova interazione immuno-dipendenza attiri una grande quantità di attenzione poiché il suo pieno significato è disfatto.

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