Psicologia / Psichiatria

Un comune antidolorifico riduce l'empatia?

Seguendo una serie di studi simili, i ricercatori stanno ancora una volta studiando se il paracetamolo possa influenzare la nostra psicologia. Questa volta, il focus è sull'empatia positiva.

L'acetaminofene è uno dei farmaci più usati a livello globale.

Offre sollievo rapido dal dolore lieve ed è prontamente disponibile al banco.

Sebbene la comunità medica consideri il paracetamolo una droga relativamente sicura e utile, uno studio recente chiede se potrebbe avere un effetto inatteso sulla popolazione in generale.

Ricercatori dell'Università dell'Ohio di Atene stanno esaminando i suoi effetti sulla nostra capacità di entrare in empatia con gli altri.

L'autore principale Dominik Mischkowski è stato interessato a questo argomento insolito per qualche tempo.

La psicologia degli antidolorifici

Sebbene l'idea che un analgesico popolare possa avere un effetto psicologico sembra sorprendente, Mischkowski non è l'unica persona ad averlo studiato.

Ad esempio, un documento del 2010 concludeva che il paracetamolo "riduceva le risposte neurali al rifiuto sociale". In altre parole, sembrava ridurre il dolore psicologico.

Uno studio del 2015 ha concluso che il paracetamolo ha attenuato "l'elaborazione valutativa ed emotiva", mentre uno studio più recente che ha coinvolto persone con disturbo borderline di personalità ha rilevato che il paracetamolo ha aumentato il loro livello di fiducia.

Mischkowski ha pubblicato i risultati di uno studio nel 2016 e Medical News Today lo ha coperto in quel momento. Nel documento, i ricercatori hanno spiegato come il paracetamolo sembrava ridurre la capacità dei partecipanti di entrare in empatia con coloro che soffrono di sofferenza fisica ed emotiva.

Secondo Mischkowski, questo antidolorifico comune attenua la reattività al proprio dolore e anche al dolore degli altri.

"Sono ancora sorpreso dei sorprendenti effetti psicologici di un antidolorifico così comune."

Autrice principale Dominik Mischkowski

Un altro sguardo all'empatia

Nel suo ultimo studio, Mischkowski voleva espandere il suo lavoro precedente. Nello specifico, si è messo in contatto con i suoi colleghi per scoprire se il paracetamolo potrebbe anche ridurre la capacità di qualcuno di provare empatia positiva.

Per indagare, i ricercatori hanno reclutato 114 partecipanti. Hanno dato metà del gruppo a 1.000 milligrammi di paracetamolo, mentre l'altra metà ha ricevuto un placebo inerte. Lo studio era in doppio cieco, nel senso che né i ricercatori né i partecipanti sapevano se stavano ricevendo il farmaco attivo o il placebo.

Un'ora dopo, il team ha chiesto ai partecipanti di leggere brevi passaggi su persone che hanno esperienze positive ed edificanti. I ricercatori hanno misurato in che modo i partecipanti hanno percepito gli eventi come positivi e come hanno pensato che fossero positivi per gli individui nella narrazione.

Una volta che gli scienziati hanno completato la loro analisi, i risultati hanno confermato le loro aspettative:

"[A] il cetaminofene ha ridotto l'empatia positiva: durante la lettura di scenari su vari protagonisti che hanno esperienze piacevoli, i partecipanti sotto l'influenza del paracetamolo hanno avuto un impatto meno empatico rispetto ai partecipanti che avevano consumato un placebo psicologicamente inerte".

È importante sottolineare che i ricercatori hanno anche scoperto che il paracetamolo non ha offuscato la capacità dei partecipanti di capire che le situazioni di cui stavano leggendo erano positive – hanno realizzato l'impatto emotivo, ma non hanno provato molta empatia per gli individui nelle narrazioni.

Nessuna conclusione solida

Sebbene queste scoperte contribuiscano a un crescente corpo di ricerca simile, la maggior parte degli studi sono su piccola scala e generalmente coinvolgono meno di 100 partecipanti. Quindi, anche se l'interesse sta crescendo, non è ancora possibile misurare la dimensione degli effetti del paracetamolo sull'empatia, se esiste.

Può essere che questo effetto sia piccolo o che il farmaco colpisca solo alcune persone, ma a causa dell'uso diffuso di questo antidolorifico, anche un piccolo effetto potrebbe essere significativo.

"Dato che un quarto stimato di tutti gli americani americani consumano una droga contenente paracetamolo ogni settimana, questa ricerca è davvero importante."

Dominik Mischkowski

Come spiegano gli autori, c'è bisogno di altri studi per replicare e costruire su questi risultati. Ci sono diversi modi in cui i ricercatori potrebbero rafforzare lo studio. Ad esempio, indurre l'empatia nelle situazioni della vita reale sarebbe preferibile alla semplice lettura di testi emotivi.

Vale anche la pena notare come sia difficile quantificare l'empatia o qualsiasi altra emozione umana per quella materia. In questo particolare studio, il team ha chiesto ai partecipanti di valutare la misura in cui si sentivano, ad esempio, piacere, sollevato o soddisfatto, usando una scala di cinque punti da "non del tutto" a "estremamente".

L'utilizzo dell'auto-valutazione di un individuo è problematico per diversi motivi. Ad esempio, potrebbe essere che il partecipante non sperimentasse una diminuita empatia ma semplicemente un desiderio ridotto di condividere i propri sentimenti.

Detto questo, anche se il paracetamolo non altera l'empatia, sembra portare a un cambiamento misurabile nel modo in cui i partecipanti rispondono a un questionario, che è comunque interessante.

L'idea che un farmaco così comune possa causare un effetto psicologico, anche se sottile, è intrigante. Tuttavia, pochi studi hanno affrontato queste domande e gli scienziati dovranno fare un lavoro molto più dettagliato prima di poter concludere che il paracetamolo riduce l'empatia in modo significativo.

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