Neurologia

Tutto ciò che devi sapere sugli squilibri chimici nel cervello

Uno squilibrio chimico nel cervello si verifica quando una persona ha o troppo poco o troppo di alcuni neurotrasmettitori.

I neurotrasmettitori sono i messaggeri chimici che trasmettono informazioni tra le cellule nervose. Esempi di neurotrasmettitori includono serotonina, dopamina e noradrenalina.

Le persone a volte chiamano serotonina e dopamina gli “ormoni felici” a causa dei ruoli che svolgono nella regolazione dell’umore e delle emozioni.

Un’ipotesi popolare è che i disturbi della salute mentale, come la depressione e l’ansia, si sviluppano a causa di squilibri chimici nel cervello.

Sebbene questa teoria possa contenere qualche verità, corre il rischio di semplificare eccessivamente le malattie mentali. In realtà, i disturbi dell’umore e le malattie della salute mentale sono condizioni estremamente complesse che colpiscono 46,6 milioni di adulti che vivono solo negli Stati Uniti.

In questo articolo, discutiamo delle condizioni con collegamenti a squilibri chimici nel cervello, miti che circondano questa teoria, possibili opzioni di trattamento e quando consultare un medico.

miti

È un mito popolare che gli squilibri chimici nel cervello sono i soli responsabili di causare condizioni di salute mentale.

Sebbene gli squilibri chimici nel cervello sembrino avere un’associazione con i disturbi dell’umore e le condizioni di salute mentale, i ricercatori non hanno dimostrato che gli squilibri chimici siano la causa iniziale di queste condizioni.

Altri fattori che contribuiscono alle condizioni di salute mentale includono:

  • genetica e storia familiare
  • esperienze di vita, come una storia di abusi fisici, psicologici o emotivi
  • avere una storia di alcol o uso di droghe illecite
  • prendendo alcuni farmaci
  • fattori psicosociali, come circostanze esterne che portano a sentimenti di isolamento e solitudine

Mentre alcuni studi hanno identificato legami tra distinti squilibri chimici e specifiche condizioni di salute mentale, i ricercatori non sanno in primo luogo come le persone sviluppino squilibri chimici.

Inoltre, i test biologici attuali non possono verificare in modo affidabile una condizione di salute mentale. Pertanto, i medici non diagnosticano le condizioni di salute mentale testando gli squilibri chimici nel cervello. Invece, fanno una diagnosi basata sui sintomi di una persona e sui risultati di un esame fisico.

Quali condizioni sono collegate agli squilibri chimici?

La ricerca ha collegato gli squilibri chimici ad alcune condizioni di salute mentale, tra cui:

Depressione

La depressione, chiamata anche depressione clinica, è un disturbo dell’umore che colpisce molti aspetti della vita di una persona, dai suoi pensieri e sentimenti alle sue abitudini di sonno e alimentazione.

Sebbene alcune ricerche colleghino gli squilibri chimici nel cervello ai sintomi della depressione, gli scienziati sostengono che questo non è il quadro generale.

Ad esempio, i ricercatori sottolineano che se la depressione fosse dovuta esclusivamente a squilibri chimici, i trattamenti mirati ai neurotrasmettitori, come gli inibitori selettivi del reuptake della serotonina (SSRI), dovrebbero funzionare più rapidamente.

I sintomi della depressione variano ampiamente tra gli individui, ma possono includere:

  • persistenti sentimenti di tristezza, disperazione, ansia o apatia
  • persistenti sentimenti di colpa, inutilità o pessimismo
  • perdita di interesse per attività o hobby precedentemente divertenti
  • difficoltà a concentrarsi, a prendere decisioni o a ricordare cose
  • irritabilità
  • irrequietezza o iperattività
  • insonnia o dormire troppo
  • cambiamenti di appetito e peso
  • dolori fisici, crampi o problemi digestivi
  • pensieri di suicidio

È possibile sviluppare depressione a qualsiasi età, ma i sintomi di solito iniziano quando una persona è nella sua adolescenza o nei primi anni 20 e 30. Le donne hanno maggiori probabilità di soffrire di depressione rispetto agli uomini.

Esistono molti diversi tipi di depressione. Questi includono:

  • disturbo depressivo maggiore (MDD)
  • disturbo depressivo persistente
  • depressione psicotica
  • depressione postparto
  • disturbo affettivo stagionale (DAU)

I drammatici cambiamenti ormonali che si verificano dopo il parto sono tra i fattori che possono aumentare il rischio di una donna di sviluppare la depressione postpartum. Secondo il National Institute of Mental Health, il 10-15% delle donne soffre di depressione postpartum.

Disordine bipolare

Il disturbo bipolare è un disturbo dell’umore che provoca periodi alternati di mania e depressione. Questi periodi possono durare da pochi giorni a qualche anno.

Mania si riferisce a uno stato di energia insolitamente alta. Una persona che sta vivendo un episodio maniacale può presentare le seguenti caratteristiche:

  • sentirsi euforico o euforico
  • avere livelli di energia insolitamente alti
  • partecipare a diverse attività contemporaneamente
  • lasciando compiti incompiuti
  • parlando estremamente veloce
  • essere agitato o irritabile
  • spesso entrando in conflitto con gli altri
  • impegnarsi in comportamenti rischiosi, come il gioco d’azzardo o bere quantità eccessive di alcol
  • una tendenza a subire lesioni fisiche

Gli episodi gravi di mania o depressione possono causare sintomi psicotici, come deliri e allucinazioni.

Le persone che hanno un disturbo bipolare possono sperimentare cambiamenti distinti nel loro umore e livelli di energia. Possono avere un aumentato rischio di abuso di sostanze e una maggiore incidenza di determinate condizioni mediche, come:

  • emicrania
  • malattia della tiroide
  • malattia del cuore
  • diabete
  • obesità o eccessiva perdita di peso

La causa esatta del disturbo bipolare rimane sconosciuta. I ricercatori ritengono che i cambiamenti nei recettori della dopamina – con conseguente alterazione dei livelli di dopamina nel cervello – possano contribuire ai sintomi del disturbo bipolare.

Ansia

Molte persone provano ansia occasionale quando affrontano cambiamenti significativi nella vita, problemi a casa o importanti progetti sul lavoro.

Tuttavia, le persone che hanno un disturbo d’ansia spesso sperimentano ansia persistente o eccessiva preoccupazione che peggiora in risposta a situazioni stressanti.

Secondo gli autori di un articolo di revisione del 2015, le prove della ricerca neuroscientifica suggeriscono che il neurotrasmettitore di acido gamma aminobutirrico (GABA) possa svolgere un ruolo cruciale nei disturbi d’ansia.

Il neurotrasmettitore GABA riduce l’attività neuronale nell’amigdala, che è la parte del cervello che immagazzina ed elabora le informazioni emotive.

GABA non è l’unico neurotrasmettitore coinvolto nei disturbi d’ansia. Altri neurotrasmettitori che possono contribuire a questi disturbi includono:

  • serotonina
  • endocannabinoidi
  • ossitocina
  • ormone di rilascio di corticotropina
  • peptidi oppioidi
  • neuropeptide Y

Trattamento

I medici possono prescrivere una classe di farmaci chiamati psicotropi per riequilibrare la concentrazione di particolari neurochimici nel cervello.

I medici usano questi farmaci per trattare una serie di condizioni di salute mentale, tra cui depressione, ansia e disturbo bipolare.

Esempi di psicotropi includono:

  • Inibitori selettivi del reuptake della serotonina (SSRI), come fluoxetina (Prozac), citalopram (Celexa) e sertralina (Zoloft).
  • Inibitori della ricaptazione della serotonina-noradrenalina (SNRI), tra cui venlafaxina (Effexor XR), duloxetina (Cymbalta) e desvenlafaxina (Pristiq).
  • Antidepressivi triciclici (TCA), come amitriptilina (Elavil), desipramina (Norpramin) e nortriptilina (Pamelor).
  • benzodiazepine, tra cui clonazepam (Klonopin) e lorazepam (Ativan).

Secondo la ricerca del 2017, gli antidepressivi hanno migliorato i sintomi in circa il 40-60% delle persone con depressione da moderata a grave entro 6-8 settimane.

Mentre alcune persone manifestano una riduzione dei sintomi entro poche settimane, a volte possono essere necessari mesi perché altri ne avvertano gli effetti.

Diversi psicotropi hanno diversi effetti collaterali. Le persone possono discutere i benefici e i rischi di questi farmaci con il proprio medico.

Gli effetti collaterali dei farmaci psicotropi possono includere:

  • bocca asciutta
  • voce rauca
  • mal di testa
  • vertigini
  • diminuzione della libido
  • peggioramento dei sintomi
  • pensieri suicidi

Prevenzione del suicidio

  • Se conosci qualcuno a rischio immediato di autolesionismo, suicidio o ferimento di un’altra persona:
  • Chiama il 911 o il numero di emergenza locale.
  • Resta con la persona fino all’arrivo di un aiuto professionale.
  • Rimuovere eventuali armi, farmaci o altri oggetti potenzialmente dannosi.
  • Ascolta la persona senza giudizio.
  • Se tu o qualcuno che conosci ha pensieri suicidi, una hotline di prevenzione può aiutare. Il National Suicide Prevention Lifeline è disponibile 24 ore al giorno al numero 1-800-273-8255.

Quando vedere un dottore

L’ansia e i cambiamenti dell’umore possono verificarsi per una serie di motivi.

Questi sintomi non dovrebbero causare allarme se sono lievi e si risolvono entro pochi giorni.

Tuttavia, le persone potrebbero voler prendere in considerazione la possibilità di parlare con un medico o un professionista della salute mentale se manifestano sintomi emotivi, cognitivi o fisici ogni giorno per più di 2 settimane.

Sommario

La salute mentale è complessa e sfaccettata e numerosi fattori possono influenzare il benessere mentale di una persona.

Sebbene gli squilibri chimici nel cervello non possano causare direttamente disturbi di salute mentale, i farmaci che influenzano la concentrazione dei neurotrasmettitori possono talvolta fornire sollievo dai sintomi.

Le persone che manifestano segni e sintomi di un problema di salute mentale per più di 2 settimane potrebbero voler parlare con un medico.

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