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Troppo grasso nella dieta del cervello può avere un impatto sulla salute mentale

Le persone con obesità hanno spesso probabilità di sviluppare anche la depressione, ma i meccanismi in gioco non sono ancora chiari. Nuove ricerche sui topi possono ora spiegare cosa succede nel cervello di individui che hanno una dieta ricca di grassi.

Molti studi – incluso uno pubblicato da Medical News Today a novembre dello scorso anno – hanno scoperto che le persone con obesità hanno un aumentato rischio di depressione.

Finora, tuttavia, è rimasto poco chiaro esattamente il motivo per cui questo è il caso, e quali meccanismi biologici potrebbero guidare la depressione legata all’obesità.

Un team di ricercatori dell’Università di Glasgow nel Regno Unito e degli Istituti Gladstone, a San Francisco, in California, ha recentemente studiato come mangiare una dieta ricca di grassi saturi potrebbe rendere più probabile la depressione, usando i modelli del mouse per farlo.

Gli investigatori – guidati dal Prof. George Baillie, dell’Università di Glasgow – notano che questo è un argomento di ricerca particolarmente importante, poiché la depressione legata all’obesità sembra avvenire attraverso diversi meccanismi dalla depressione in individui altrimenti sani.

Nel suo studio, pubblicato sulla rivista Translational Psychiatry, il team di ricerca spiega che molte persone con obesità e depressione, che i medici trattano con antidepressivi regolari, non vedono alcun beneficio dal trattamento.

Allo stesso tempo, anche le persone con obesità e depressione non sperimentano alcuni degli effetti collaterali che le persone tipicamente associano a quegli antidepressivi, come un ulteriore aumento di peso.

“Rispetto ai pazienti con peso corporeo normale, i pazienti in sovrappeso e obesi hanno mostrato una risposta sostanzialmente più lenta al trattamento antidepressivo, meno miglioramento nella neuroendocrinologia e nell’elaborazione cognitiva e meno guadagno di peso indotto da antidepressivi”, scrivono i ricercatori.

Acidi grassi e segnalazione cerebrale

Quindi, cosa succede nel cervello di persone in sovrappeso o che hanno obesità che li rende più suscettibili alla depressione?

Per ottenere un’idea di base, il team di ricerca ha condotto uno studio preliminare su modelli murini a cui gli scienziati hanno somministrato una dieta ricca di grassi, contenente fino al 60% di grassi saturi e insaturi.

Il cervello dei mammiferi, inclusi gli umani, ha effettivamente bisogno di determinati acidi grassi, come l’omega-3, per funzionare correttamente. I corpi umani, in particolare, non sono in grado di sintetizzare gli acidi grassi da soli e quindi hanno bisogno di assorbire questi nutrienti dal cibo.

Tuttavia, non tutti gli acidi grassi sono salutari e il sovraaccumulo di acidi grassi nel corpo può portare a problemi di salute.

Nel presente studio, i ricercatori hanno esaminato il modo in cui gli acidi grassi si sono accumulati nel cervello dei topi mangiando la dieta ad alto contenuto di grassi e se queste sostanze hanno influenzato i meccanismi che gli scienziati legano alla salute mentale e i cambiamenti nel comportamento coerenti con la presenza di depressione.

Ben presto, il team ha scoperto che i topi nei loro studi hanno sperimentato un afflusso di acido palmitico in una regione del cervello nota come l’ipotalamo, che regola il rilascio di vari ormoni nel sangue.

L’acido palmitico è un acido grasso saturo comune che è presente in molti cibi e ingredienti diversi, tra cui palma e olio d’oliva, formaggio, burro, margarina e alcuni prodotti a base di carne.

Secondo ricerche precedenti, questo acido grasso può spiegare il legame tra obesità e un aumentato rischio di problemi cardiovascolari.

Attraverso lo studio attuale, i ricercatori hanno scoperto un altro ruolo: sembra che gli alti livelli di acido palmitico nell’ipotalamo alterino una via di segnalazione che i ricercatori associano ai tratti della depressione. Questo percorso, noto come cAMP / PKA, è coinvolto in molti processi metabolici, tra cui la segnalazione della dopamina, che, a sua volta, contribuisce alla regolazione delle emozioni.

Così, almeno nei topi, i ricercatori sono stati in grado di confermare che l’assorbimento di alcuni grassi alimentari ha un impatto diretto sulle vie di segnalazione del cervello che influenzano lo sviluppo della depressione.

Mangiare bene può amplificare le cattive emozioni

“Questa è la prima volta che qualcuno ha osservato gli effetti diretti che una dieta ricca di grassi può avere sulle aree di segnalazione del cervello legate alla depressione”, dice il prof. Baillie. “Questa ricerca può iniziare a spiegare come e perché l’obesità è legata alla depressione e come possiamo potenzialmente trattare meglio i pazienti con queste condizioni”, aggiunge.

Il team ritiene che il meccanismo osservato nei topi sia probabilmente anche in gioco negli esseri umani con depressione legata all’obesità. La connessione tra una dieta povera e una cattiva salute mentale ha senso, secondo l’autore principale.

“Usiamo spesso cibi grassi per confortarci, dato che ha un buon sapore, tuttavia, a lungo termine, questo potrebbe influenzare negativamente l’umore in modo negativo. Ovviamente, se ti senti basso, allora per farti sentire meglio potreste concedervi cibi più grassi, che poi consoliderebbero sentimenti negativi “.

Prof. George Baillie

Le scoperte attuali hanno anche fornito ai ricercatori un indizio su come trattare in modo più efficace la depressione correlata all’obesità.

Altrove nello studio, hanno deciso di provare a ridurre i livelli di un enzima noto come fosfodiesterasi, che di solito scompone il cAMP – abbreviazione di AMP ciclico, un “messaggero” intercellulare.

Questo approccio ha permesso loro di proteggere i topi dallo sviluppo di comportamenti coerenti con la presenza di depressione.

In futuro, i ricercatori sperano che questi risultati aiuteranno gli esperti a sviluppare trattamenti migliori o approcci preventivi contro la depressione legata all’obesità.

“Sappiamo tutti che una riduzione dell’assunzione di cibo grasso può portare a molti benefici per la salute, ma la nostra ricerca suggerisce che promuove anche una disposizione più felice”, afferma il Prof. Baillie.

“Inoltre, capire i tipi di grassi, come l’acido palmitico, che potrebbero entrare nel cervello e influenzare le regioni chiave e il segnale, darà alle persone maggiori informazioni su come la loro dieta possa potenzialmente influire sulla loro salute mentale”, sottolinea.

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