Nutrizione / Dieta

Salute del cuore vegetariana: lo studio identifica benefici e rischi

Gli autori di un ampio studio a lungo termine concludono che il pescatarianesimo e il vegetarianismo hanno un’associazione con un ridotto rischio di cardiopatia ischemica, ma notano che i vegetariani hanno un rischio leggermente più alto di ictus.

Negli ultimi anni, un numero crescente di persone ha deciso di ridurre la quantità di carne nella dieta.

Vegetariani, vegani e pescatariani (persone che mangiano pesce ma non carne) sono in crescita demografica.

Seguire una di queste diete prive di carne non è una novità, ma a causa del picco di popolarità, i ricercatori sono desiderosi di comprendere le possibili implicazioni per la salute.

Un recente studio, presente in BMJ, esamina in particolare le diete a base vegetale e il loro effetto sul rischio di ictus e cardiopatia ischemica (IHD).

IHD si riferisce a tutti i problemi che si verificano a causa di un restringimento delle arterie al cuore. Senza trattamento, può portare a un infarto.

Cosa sappiamo già?

Studi precedenti hanno concluso che i vegetariani hanno un minor rischio di obesità e IHD, ma come spiega una revisione della ricerca pertinente, sono necessari studi più a lungo termine che coinvolgano un numero maggiore di persone.

Per quanto riguarda il rischio di ictus, solo pochi studi hanno esaminato la relazione tra una dieta a base vegetale e il rischio di ictus. Secondo gli autori del presente studio, questi “non hanno riscontrato differenze significative nel rischio di decessi per ictus totale tra vegetariani e non vegetariani”.

L’ultimo studio mirava a colmare alcune di queste lacune. In tutto, gli scienziati hanno preso i dati da 48.188 persone che hanno seguito per una media di 18,1 anni.

I partecipanti, che avevano un’età media di 45 anni all’inizio dello studio, non avevano una storia di IHD o ictus.

I ricercatori hanno assegnato ciascun partecipante a uno dei tre gruppi:

  • Mangiatori di carne: persone che hanno riferito di aver mangiato carne
  • Mangiatori di pesce: quelli che mangiavano pesce ma niente carne
  • Vegetariani e vegani: persone che non mangiavano carne o pesce

Il team ha combinato vegani e vegetariani per l’analisi principale a causa del piccolo numero di vegani nel set di dati.

Utilizzando questionari alimentari, i ricercatori hanno anche potuto valutare l’assunzione complessiva di cibo e i livelli di nutrienti. Oltre alle informazioni dietetiche, hanno raccolto informazioni su fattori come l’indice di massa corporea (BMI), l’altezza e la pressione sanguigna.

Un’arma a doppio taglio

Durante i 18,1 anni di follow-up, ci sono stati 2.820 casi di IHD e 1.072 casi di ictus.

Dopo essersi adattato ai fattori sociodemografici e dello stile di vita, l’analisi ha rivelato relazioni positive e negative tra la salute cardiovascolare e la riduzione dell’assunzione di carne.

Il tasso di IHD tra i pescatariani era inferiore del 13% rispetto a quello dei mangiatori di carne, mentre i vegetariani avevano un tasso inferiore del 22%. Per mettere in prospettiva questi numeri, gli autori spiegano:

“Questa differenza era equivalente a 10 casi in meno di cardiopatia ischemica (…) nei vegetariani rispetto ai mangiatori di carne per 1.000 abitanti nell’arco di 10 anni.”

Secondo gli autori, questa associazione positiva sembra essere, almeno in parte, dovuta a tassi più bassi di ipertensione e diabete, nonché a livelli più bassi di BMI e colesterolo. Tuttavia, anche dopo che gli scienziati avevano adattato i dati per tenere conto di questi fattori, l’effetto era ancora “marginalmente significativo”.

Al contrario, i vegetariani avevano un tasso di ictus superiore del 20% rispetto ai mangiatori di carne. Questa differenza equivale a altri tre casi di ictus per 1.000 persone su 10 anni. Questa associazione era dovuta principalmente all’ictus emorragico piuttosto che all’ictus ischemico.

Nessuno studio precedente ha mostrato questo tipo di relazione tra vegetarismo e rischio di ictus. Gli autori ritengono che ciò potrebbe essere dovuto al fatto che lavori precedenti avevano riportato mortalità per ictus anziché incidenza. Gli ictus sono fatali solo nel 10-20% dei casi, quindi molti casi non contano ai fini del totale riportato.

Perché gli scienziati hanno visto questo aumento del rischio di ictus è in discussione. Gli autori ritengono che ciò potrebbe essere dovuto a livelli più bassi di altri nutrienti circolanti nel sangue dei vegetariani. Questi potrebbero includere aminoacidi essenziali e vitamine B-12 e D.

Punti di forza, limitazioni e ulteriore lavoro

Lo studio ha una serie di punti di forza; in primo luogo, i ricercatori hanno utilizzato un campione di grandi dimensioni e un lungo periodo di follow-up. Hanno anche collegato i partecipanti alle loro cartelle cliniche per garantire l’accurata raccolta dei risultati sulla salute.

Inoltre, i ricercatori hanno verificato le abitudini alimentari dei partecipanti in due momenti distanti anni, scoprendo che l’adesione era complessivamente buona.

Tuttavia, c’erano alcune limitazioni. Ad esempio, i partecipanti hanno auto-riferito la loro dieta, il che lascia spazio a errori e dichiarazioni erronee. La dieta può anche fluttuare per giorni, settimane e anni.

Inoltre, i ricercatori non hanno avuto accesso all’uso di droghe, comprese le statine, tra i partecipanti.

Poiché lo studio è osservazionale, non è possibile concludere che l’effetto sia causale. In altre parole, i cambiamenti nel rischio potrebbero essere dovuti ad altri fattori che gli scienziati non hanno misurato.

Infine, poiché i partecipanti erano prevalentemente europei e bianchi, i risultati potrebbero non essere ampiamente applicabili.

Un editoriale del Prof. Mark A. Lawrence e della Prof. Sarah A. McNaughton della Deakin University in Australia accompagna il documento.

In esso, gli autori chiedono cautela, spiegando come le conclusioni siano “basate sui risultati di un solo studio e l’aumento è modesto rispetto ai mangiatori di carne”.

Spiegano anche che gli studi “hanno riportato associazioni per lo più protettive tra diete vegetariane e fattori di rischio di malattie croniche”.

Questi risultati apriranno sicuramente il dibattito e scateneranno ulteriori ricerche. Il fatto che il vegetarianismo protegga dall’IHD non è sorprendente alla luce dei risultati passati. Tuttavia, il fatto che rinunciare alla carne possa aumentare leggermente il rischio di ictus è inaspettato. Seguirà sicuramente altro lavoro.

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