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Rivelazione di influenza: il vaccino universale potrebbe essere in vista

I ricercatori hanno studiato vari ceppi influenzali e hanno scoperto che le cosiddette cellule immunitarie killer offrono protezione contro tutti i virus dell'influenza.

I virus dell'influenza A, B e C sono diffusi a livello globale e infettano un numero significativo di bambini e adulti ogni anno.

Ad esempio, durante la stagione influenzale del 2017-2018, ci sono stati 30.453 casi di ospedalizzazione a causa dell'influenza, secondo i Centers for Disease Control and Prevention (CDC).

Nello stesso periodo, 185 bambini sono morti a causa dell'influenza, circa l'80% dei quali non aveva ricevuto un vaccino antinfluenzale in quella stagione.

Le stime mettono l'efficacia dei vaccini antinfluenzali attuali al 40 percento, il che significa che il colpo riduce il rischio che qualcuno cerchi un aiuto medico influenzale di due quinti.

Gli attuali vaccini antinfluenzali non sono efficaci contro tutti i ceppi influenzali, quindi le persone hanno bisogno di avere un altro vaccino ogni anno. Tuttavia, nuove ricerche potrebbero presto cambiarlo, poiché gli scienziati hanno scoperto che un particolare tipo di cellula immunitaria può proteggere da tutti i tipi di influenza.

Katherine Kedzierska, professore all'Università di Melbourne in Australia e responsabile del laboratorio presso l'Istituto Peter Doherty per l'infezione e l'immunità (Doherty Institute) di Melbourne, è l'autore senior e corrispondente dello studio.

Marios Koutsakos, ricercatore di dottorato presso il Doherty Institute, è il primo autore del documento, che figura nella rivista Nature Immunology.

Studiare le cellule immunitarie "killer" e le tensioni influenzali

Il Prof. Kedzierska spiega la motivazione per la ricerca, affermando che non vi è stata una ricerca insufficiente su alcuni ceppi di influenza.

"L'immunologia dell'influenza B in particolare è rimasta in gran parte sottovalutata perché non ha un potenziale pandemico", afferma. "Tuttavia, è un virus grave che può portare alla morte e gravi malattie, soprattutto nei bambini, ed è stato uno dei pezzi mancanti del puzzle universale di protezione dell'influenza."

Per esaminare i punti in comune tra i diversi ceppi influenzali, i ricercatori hanno collaborato con scienziati nel laboratorio Purcell presso il Monash Biomedicine Discovery Institute di Clayton, in Australia.

Il laboratorio Purcell, diretto dal professor Anthony Purcell, è specializzato nella scoperta di epitopi mediante spettrometria di massa.

Gli epitopi sono la parte di un antigene – cioè un corpo estraneo o una sostanza che provoca una risposta immunitaria – che "interagisce con il recettore o l'anticorpo specifico antigene".

La spettrometria di massa è una tecnica di analisi approfondita che misura il peso e la struttura delle piccole molecole in modo molto sensibile.

Il Prof. Kedzierska e colleghi hanno usato la spettrometria di massa per trovare gli epitopi comuni, o obiettivi virali, per un tipo di cellula immunitaria chiamata cellule T killer.

Gli scienziati hanno rivolto la loro attenzione alle cellule T killer perché precedenti ricerche avevano dimostrato che queste cellule sono attive nella risposta immunitaria del corpo a determinati ceppi influenzali.

Lo studio introduce "un nuovo paradigma"

Nel presente studio, utilizzando la spettrometria di massa per esaminare gli epitopi dell'influenza nel sangue e nei polmoni degli esseri umani e conducendo test di vaccinazione, il team ha scoperto che le cellule T killer proteggono da tutti i tipi di virus dell'influenza: A, B e C.

"I nostri studi di immunizzazione con il peptide responsabile dell'attivazione delle cellule T killer hanno rivelato livelli notevolmente ridotti di virus influenzale e infiammazione nelle vie aeree", riferisce Koutsakos.

Koutsakos spiega ulteriormente cosa hanno fatto i ricercatori. "Abbiamo identificato le parti del virus che sono condivise tra tutti i ceppi di influenza e sotto-ceppi in grado di infettare gli esseri umani, e poi abbiamo studiato se potessimo trovare risposte robuste a quelle parti virali negli umani sani e negli adulti e nei bambini con infezione influenzale".

I risultati possono portare allo sviluppo di un vaccino contro l'influenza universale che non ha bisogno di aggiornamenti ogni anno. Koutsakos e colleghi concludono:

"Il nostro studio introduce un nuovo paradigma in base al quale le cellule T (killer) conferiscono una reattività incrociata senza precedenti tra tutti i virus dell'influenza, una scoperta chiave per la progettazione di vaccini universali".

In futuro, i ricercatori hanno in programma di sviluppare un tale vaccino contro l'influenza universale usando le loro scoperte, che ora hanno brevettato.

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