Ricerca sul cancro e sulla nutrizione: il modo migliore per andare avanti

Negli ultimi decenni, numerosi studi hanno suggerito un legame tra le abitudini alimentari e lo sviluppo del cancro. Tuttavia, gran parte di questa ricerca non è stata in grado di andare oltre l’osservazione dei collegamenti. Ora, gli specialisti in cancro e nutrizione suggeriscono una via da seguire.

Da decenni ormai, i ricercatori hanno trovato collegamenti tra abitudini alimentari non salutari e il rischio di sviluppo e recidiva del cancro.

Tuttavia, non hanno ancora dimostrato oltre ogni dubbio che tutti questi legami sono causali.

Allo stesso tempo, i risultati del passato sono stati abbastanza convincenti da indurre i ricercatori a studiare ulteriormente queste connessioni.

La dieta è un punto chiave di discussione nella prevenzione del cancro, in quanto è un fattore modificabile; le persone ben informate possono fare diverse scelte quando si tratta di cosa e come mangiano, il che potrebbe fare davvero la differenza per la loro salute.

Studi dal Regno Unito hanno scoperto che “quasi 4 su 10” casi di cancro sono prevenibili, in quanto fattori di rischio modificabili li guidano.

Per questi motivi, gli specialisti di molte discipline, tra cui la ricerca sul cancro e sulla nutrizione, si sono riuniti nel dicembre dello scorso anno per discutere l’interazione tra dieta e rischio di cancro.

La conferenza internazionale inaugurale sulla prevenzione e la nutrizione del cancro ha avuto luogo a Londra, nel Regno Unito, sotto l’egida di Ludwig Cancer Research e Cancer Research UK.

I punti principali discussi dai ricercatori durante questa conferenza appaiono ora sulla rivista BMC Medicine.

Vecchie sfide contro nuovi metodi

“Mentre i dati mostrano chiaramente che l’obesità è un importante fattore di rischio per il cancro”, afferma Bob Strausberg, vicedirettore scientifico del Ludwig Institute for Cancer Research, “abbiamo ancora molto da imparare su come dieta, attività fisica e altri fattori metabolici impatto sullo sviluppo del cancro “.

“Nel riunire i più importanti esperti del settore in tutte le istituzioni, discipline e continenti, abbiamo lavorato per identificare queste lacune di ricerca e chiarire il ruolo della nutrizione nella prevenzione del cancro”, afferma.

Un problema che i ricercatori hanno discusso durante la conferenza sono state le sfide che appaiono nel capire se la nutrizione influisce direttamente sul rischio di cancro e sul successo del trattamento.

“La complessità dei fattori metabolici modulati dalla dieta e dall’attività fisica può essere un fattore che contribuisce alla mancanza di supporto per diverse importanti ipotesi sul cibo e sul cancro in grandi studi prospettici”, spiega il prof. Walter Willett, dell’Harvard T.H. Chan School of Public Health di Boston, MA, ed Elio Riboli, presidente dell’epidemiologia e della prevenzione del cancro presso l’Imperial College di Londra nel Regno Unito.

“L’attuale base di prove nutrizionali e sul cancro è ampiamente osservativa e soggetta a confusione, e la dieta [informazioni] a lungo termine è difficile da valutare”, aggiungono il Prof. Richard Martin, dell’Università di Bristol, Regno Unito, e il Prof. Edward Giovannucci, di Harvard TH Chan School of Public Health.

Eppure, dai diversi pannelli, è emerso anche che ora potrebbero esserci modi per superare queste sfide. Ad esempio, i partecipanti alla conferenza hanno sostenuto che ora possono utilizzare nuovi metodi analitici e nuovi mezzi per comprendere come i fattori molecolari potrebbero influenzare lo sviluppo del cancro.

Questi includono metodi innovativi come epigenomica, trascrittomica, metabolomica e proteomica.

“Con meccanismi migliorati per la condivisione dei dati, una maggiore collaborazione tra i continenti e una crescente impollinazione tra i tradizionali [campi isolati] – i legami tra la ricerca sulla nutrizione e la prevenzione del cancro sono potenzialmente più comprensibili e attuabili”, scrive Fiona Reddington, responsabile della popolazione, prevenzione e finanziamenti per la ricerca comportamentale presso Cancer Research UK.

L’interdisciplinarietà è la via da seguire

Alla conferenza, gli specialisti hanno anche spiegato che gli enti finanziatori devono investire di più non solo nella ricerca di migliori trattamenti contro il cancro, ma anche nella ricerca sui potenziali fattori di rischio – come aspetti della nutrizione e metodi di prevenzione del cancro.

“Le risorse vengono applicate con riluttanza alla prevenzione, per non parlare dei fattori della prima infanzia che sono stati rimossi decenni dall’insorgenza del cancro”, spiegano il Prof. Karin Michels, dell’Università della California, Los Angeles, e il Prof. Robert Waterland, del Baylor College of Medicine in Houston, TX.

“Speriamo che il nostro pressante invito all’azione sarà ascoltato”, aggiungono.

Tutti i ricercatori coinvolti nella conferenza sostengono che è molto importante trovare modi di utilizzare la ricerca sul cancro e sulla nutrizione per formare migliori politiche e linee guida che possano fare davvero la differenza nella vita delle persone.

A tal fine, rilevano che gli scienziati devono lavorare a stretto contatto con i responsabili politici e gli operatori sanitari nazionali per promuovere alimenti salutari e nutrienti rispetto a opzioni che hanno meno probabilità di sostenere il benessere.

“La ricerca per informare lo sviluppo di politiche e interventi per migliorare l’ambiente alimentare e dare priorità al cancro e ad altre malattie non trasmissibili richiede collaborazioni interdisciplinari”, scrivono la prof.ssa Linda Bauld, dell’Università di Edimburgo nel Regno Unito, e la professoressa emerita Hilary Powers, di l’Università di Sheffield, anche nel Regno Unito

In effetti, secondo Strausberg e Reddington, la necessità di approcci interdisciplinari quando si tratta di approfondire i collegamenti tra cancro e alimentazione è stata una delle principali novità della conferenza inaugurale. Concludono:

“La ricerca interdisciplinare, che comprende discipline come economia e marketing, scienze politiche, scienze ambientali, geografia, scienze dei dati e dei sistemi, nonché modelli di simulazione, offre grandi promesse”.

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