Questi cambiamenti cerebrali potrebbero spiegare l'arto fantasma?

Una nuova ricerca potrebbe aiutare a spiegare perché alcune persone riferiscono di provare sensazioni in un arto mancante, a seguito dell'amputazione.

L'arto fantasma è la sensazione che la parte mancante resti attaccata. La stragrande maggioranza delle persone con amputazione denuncia sensazioni fantasma, spesso con dolore.

Ora, uno studio di imaging condotto da due centri di ricerca a Rio de Janeiro, in Brasile, ha individuato alcuni cambiamenti nella connettività funzionale – o come comunicano le aree cerebrali – che possono seguire l'amputazione degli arti.

I cambiamenti avvengono nelle aree sensorimotore, che sono le parti del cervello che elaborano il tatto e altri segnali sensoriali e il movimento di controllo.

I ricercatori hanno trovato due cambiamenti principali nella connettività sensorimotoria funzionale. Una comunicazione interessata tra i lati sinistro e destro del cervello e l'altra riguardava solo il lato del cervello che giaceva sul lato opposto del corpo all'amputazione.

La rivista Scientific Reports ha recentemente pubblicato un documento sui risultati.

"Il cervello cambia in risposta all'amputazione", dice il primo autore dello studio Ivanei E. Bramati, che è un fisico medico presso l'Istituto D'Or Research for Education di Rio, "sono stati indagati per anni in quei pazienti che riportano il fantasma dolore agli arti. "

"Tuttavia, i nostri risultati mostrano che esiste uno squilibrio funzionale, anche in assenza di dolore, nei pazienti che riferiscono solo sensazioni fantasma", aggiunge.

Plasticità cerebrale e arto fantasma

I ricercatori ritengono che le loro scoperte aiuteranno gli scienziati a comprendere meglio la plasticità cerebrale, che è la capacità del cervello di alterarne la struttura e la funzione in risposta alle mutevoli circostanze.

Un tempo, molti scienziati pensavano che il cervello adulto fosse fisso e non in grado di cambiare molto. Presumevano che mentre il cervello subiva molti cambiamenti durante lo sviluppo iniziale, cessava quando arrivava l'età adulta.

Oggi, tuttavia, c'è una visione diversa. Esiste ora una "accettazione generale" che anche il cervello adulto può cambiare in risposta a stress, ormoni, apprendimento, droghe, stimolazione, invecchiamento e altri fattori.

Queste condizioni possono portare a cambiamenti nella struttura e nelle reti del cervello, compresa la generazione di nuovi neuroni e alterazioni alla connettività e alla biochimica.

I meccanismi investigativi della plasticità cerebrale potrebbero portare a nuovi trattamenti, ad esempio, per le condizioni psichiatriche.

Circa il 65% degli 1,6 milioni di persone negli Stati Uniti con amputazione ha subito l'amputazione degli arti inferiori.

I ricercatori suggeriscono che ben il 90% delle persone con amputazione riporta sensazioni fantasma.

Nuove intuizioni sulla plasticità cerebrale

Nel loro rapporto, gli autori si riferiscono a studi che hanno collegato l'arto fantasma a "plasticità disadattata".

Tuttavia, notano anche che ricerche più recenti hanno messo in discussione questa nozione. Ad esempio, uno studio ha rilevato che, a seguito dell'amputazione manuale, si è verificata una maggiore attività nell'area motoria e sensoriale associata del cervello.

Tali risultati contrastanti suggeriscono che l'arto fantasma potrebbe non essere dovuto a cause dirette e forse potrebbe anche coinvolgere diversi fattori.

Per la ricerca più recente, i ricercatori hanno studiato la connettività funzionale in aree sensorimotorie in nove individui con amputazione degli arti inferiori e nove individui sani senza amputazione.

Gli individui con amputazione stavano sperimentando sensazioni fantasma nella parte dell'arto mancante, ma senza dolore.

Un precedente studio di risonanza magnetica da parte del team ha rivelato che toccando il moncone di un'amputazione degli arti il ​​cervello ha reagito in modo esagerato.

Questa indagine ha anche dimostrato che l'amputazione sembra indebolire il corpo calloso, che è una struttura che collega gli emisferi sinistro e destro del cervello e consente loro di comunicare tra loro.

L'area sensomotoria di un arto si trova sul lato del cervello opposto a quello dell'arto stesso.

Squilibrio di rete nel cervello

I ricercatori hanno trovato una "riduzione pronunciata" nella connettività funzionale tra i due emisferi cerebrali negli individui con amputazione.

Hanno anche osservato un aumento della connettività funzionale all'interno dell'emisfero del cervello che era sul lato opposto all'amputazione.

Sembra, osserva il team, che l'amputazione degli arti causi uno squilibrio nell'organizzazione della rete funzionale del cervello.

Inoltre, sembra che "il dolore non sia critico" per i tipi di cambiamenti sensorimotori che si verificano dopo una lesione agli arti.

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