Questa tecnica di stimolazione cerebrale potrebbe invertire la memoria?

Una nuova ricerca suggerisce che la stimolazione magnetica transcranica potrebbe invertire la perdita di memoria legata all'età. In effetti, la tecnica ha riportato la memoria dei partecipanti senior al livello dei giovani adulti.

È un fatto noto che la memoria di una persona tende a diminuire con l'età. Tra il 15 e il 20% delle persone di età superiore ai 65 anni presenta un lieve deterioramento cognitivo (MCI) – una condizione che non è motivo di preoccupazione da sola ma che aumenta il rischio di malattia di Alzheimer.

Smontare le cose di tanto in tanto o avere problemi a trovare le parole di una persona può essere una parte naturale del processo di invecchiamento. Tuttavia, i ricercatori potrebbero ora aver trovato un modo per invertire questa forma di perdita di memoria legata all'età.

Joel Voss, professore associato presso la Northwestern University di Feinberg School of Medicine a Chicago, Illinois, è l'investigatore principale del nuovo studio.

Voss e il suo team hanno usato una forma non invasiva di stimolazione cerebrale chiamata stimolazione magnetica transcranica (TMS) per migliorare la memoria negli anziani. I ricercatori hanno pubblicato i loro risultati sulla rivista Neurology.

Utilizzando TMS per indirizzare l'ippocampo

Il TMS funziona applicando campi magnetici a specifiche aree del cervello, influenzando così il sistema nervoso centrale. La tecnica funziona completamente al di fuori del corpo, il che significa che non è invasivo.

In questo caso, Voss e il team hanno applicato il TMS all'ippocampo dei partecipanti – un'area del cervello che si contrae con l'età e che la ricerca precedente ha collegato la perdita di memoria legata all'età.

L'ippocampo è "la parte del cervello che collega due cose non correlate insieme in un ricordo, come il luogo in cui hai lasciato le tue chiavi o il nome del tuo nuovo vicino", spiega il ricercatore principale. "Gli anziani spesso si lamentano di avere problemi con questo."

Nel presente studio, Voss e il team hanno reclutato 16 adulti di età compresa tra 64 e 80 anni e hanno utilizzato la risonanza magnetica funzionale per localizzare l'ippocampo in ciascun partecipante.

Poiché l'ippocampo è troppo profondo nel cervello perché i campi magnetici possano raggiungerlo, i ricercatori hanno preso di mira un'area cerebrale superficiale nel lobo parietale che si collega invece con l'ippocampo. In questo modo è stato possibile utilizzare TMS per influenzare indirettamente l'ippocampo.

"Abbiamo stimolato dove l'attività cerebrale è sincronizzata con l'ippocampo, suggerendo che queste regioni parlano tra loro", spiega Aneesha Nilakantan, il primo autore dello studio.

I ricercatori hanno applicato la stimolazione magnetica ad alta frequenza a questa area del cervello per 20 minuti ogni giorno per 5 giorni consecutivi. Prima e dopo l'intervento, i ricercatori hanno testato la memoria di ciascun partecipante utilizzando test di memoria standard.

I test hanno coinvolto il ricordare associazioni casuali tra una varietà di cose, come oggetti, luoghi o parole. Di solito, i giovani adulti ottengono il 55% di queste associazioni corrette mentre gli adulti più anziani ottengono meno del 40%.

Memoria ripristinata a livello di giovani adulti

Dopo aver ricevuto l'intervento TMS, gli anziani nello studio hanno ottenuto lo stesso risultato dei giovani adulti che di solito effettuavano test di memoria standardizzati.

Anche Voss e la squadra hanno effettuato un finto intervento, che non ha prodotto gli stessi risultati.

"La memoria delle persone anziane è migliorata fino al livello che non potremmo più distinguere dai più giovani.

Joel Voss

Il ricercatore principale commenta l'unicità dello studio, dicendo: "Non ci sono prove precedenti che gli specifici deficit di memoria e disfunzione cerebrale osservati negli anziani possano essere salvati usando la stimolazione cerebrale o qualsiasi altro metodo."

Nel prossimo futuro, i ricercatori hanno in programma di testare questo approccio nelle persone con MCI.

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