Malattia epatica / Epatite

Quali sono le complicanze dell'epatite C?

L’epatite C è un’infezione virale che provoca infiammazione del fegato. Senza trattamento, il virus può portare a complicazioni, come cicatrici e danni al fegato a lungo termine. Questo danno, a sua volta, aumenta il rischio di cancro al fegato.

Il virus dell’epatite C (HCV) si diffonde principalmente tra le persone attraverso il contatto con sangue contaminato.

Dopo aver contratto il virus, una persona manifesta un’infezione acuta che può durare fino a 6 mesi. Questa fase è generalmente asintomatica. In alcuni casi, una persona può combattere e cancellare l’infezione senza trattamento. Tuttavia, circa il 75–85% delle persone con HCV acuto continua a sviluppare un’infezione di lunga durata, chiamata HCV cronica.

Spesso, le persone che hanno HCV cronico non presentano sintomi fino a quando non hanno sviluppato un esteso danno epatico. Pertanto, è importante che le persone a rischio di contrarre l’HCV vengano sottoposte a screening per verificare la presenza del virus.

L’epatite C è spesso curabile se una persona riceve un trattamento nelle sue fasi iniziali. Il trattamento aiuta anche a prevenire danni al fegato e complicazioni di salute associate.

Continua a leggere per saperne di più sulle potenziali complicanze dell’epatite C e su quando consultare un medico.

Complicanze dell’epatite C

L’epatite C può rimanere non diagnosticata a lungo perché le persone spesso non manifestano sintomi fino a quando non hanno sviluppato un danno epatico grave.

Tuttavia, alcuni possibili sintomi che possono manifestarsi nei primi 1-3 mesi includono:

  • fatica
  • febbre
  • perdita di appetito
  • dolori articolari
  • dolore all’addome
  • urina giallo scuro
  • sgabelli grigi o color argilla
  • nausea
  • vomito
  • ingiallimento della pelle e degli occhi, chiamato ittero

La maggior parte delle persone che non ricevono cure per l’HCV acuto sviluppa HCV cronico. Una persona con HCV cronico può riscontrare le seguenti complicanze.

Malattia del fegato

La malattia del fegato è un processo a più stadi che inizia con l’infiammazione del fegato e può richiedere molto tempo per progredire. L’infiammazione cronica danneggia il fegato e provoca un accumulo di tessuto cicatriziale all’interno dell’organo, chiamato fibrosi.

Man mano che il tessuto cicatriziale cresce, sostituisce il tessuto epatico sano e questo rende il fegato sempre meno capace di funzionare.

Nel tempo, la fibrosi può portare a cicatrici epatiche più estese e gravi, chiamate cirrosi. In una persona con cirrosi, il fegato funziona molto male o per niente.

L’epatite C è una delle diverse condizioni che possono causare la cirrosi. Altri fattori di rischio includono:

  • consumo frequente ed eccessivo di alcol
  • esposizione a determinati farmaci, sostanze chimiche e droghe ricreative
  • avere malattie ereditarie specifiche
  • affetti da epatopatia adiposa non alcolica

Alcune persone che hanno la cirrosi potrebbero non manifestare sintomi per qualche tempo. Altri potrebbero riscontrare quanto segue:

  • perdita di appetito
  • perdita di peso inspiegabile
  • nausea
  • sentimenti estremi di debolezza o stanchezza
  • vasi sanguigni a forma di ragno che appaiono sotto la pelle
  • forte prurito
  • gonfiore dell’addome
  • confusione

Insufficienza epatica

Se una persona ha insufficienza epatica, ciò significa che il suo fegato ha perso la capacità di funzionare. L’insufficienza epatica è una condizione potenzialmente letale che richiede cure mediche immediate.

Quando l’insufficienza epatica si verifica a causa della cirrosi, i medici a volte si riferiscono ad essa come malattia epatica allo stadio terminale (ESLD). In alcuni casi, possono essere necessari mesi, anni o addirittura decenni affinché una persona sviluppi ESLD.

I primi sintomi di insufficienza epatica includono spesso:

  • nausea
  • perdita di appetito
  • diarrea
  • fatica

Con il progredire dell’insufficienza epatica, una persona può notare i seguenti sintomi:

  • perdita di peso inspiegabile
  • perdita muscolare
  • sanguinamento nello stomaco
  • vomito di sangue
  • sgabello nero
  • gonfiore nell’addome, chiamato ascite
  • itterizia
  • lividi o sanguinamento facilmente
  • pizzicore
  • estrema fatica o debolezza
  • confusione o dimenticanza
  • coma

Cancro al fegato

L’infezione da epatite C cronica aumenta il rischio di una persona di sviluppare il cancro al fegato. Anche dopo il trattamento con HCV, una persona che ha gravi danni al fegato rimane ad aumentato rischio di sviluppare il cancro al fegato.

I sintomi del cancro al fegato includono:

  • perdita di appetito
  • perdita di peso inspiegabile
  • sentirsi pieno dopo un piccolo pasto
  • nausea
  • vomito
  • ascite
  • dolore all’addome
  • fegato ingrossato, che può causare un senso di pienezza sotto le costole sul lato destro
  • milza ingrossata, che una persona può sentire come una pienezza sotto le costole sul lato sinistro
  • dolore vicino alla scapola destra
  • pizzicore
  • itterizia

Altri sintomi possono includere:

  • febbre
  • lividi o sanguinamento anormali della pelle
  • vene allargate sul ventre

Le persone che sviluppano il cancro al fegato a causa dell’epatite C possono notare un peggioramento generale dei loro sintomi. I medici possono anche rilevare cambiamenti nei test di funzionalità epatica della persona.

Alcuni esperti raccomandano che le persone con cirrosi vengano sottoposte a screening per il cancro del fegato ogni 6 mesi. Lo screening consiste in esami del sangue e ecografie del fegato. Secondo l’American Cancer Society, questa procedura di screening può migliorare la sopravvivenza del cancro al fegato.

Quando vedere un dottore

L’epatite C non può causare sintomi fino a decenni dopo che una persona ha contratto il virus. Spesso, una persona scopre di avere HCV solo dopo uno screening del sangue di routine, il che rende difficile il trattamento dell’HCV nelle fasi iniziali.

Tuttavia, alcuni gruppi di persone hanno un rischio maggiore di sviluppare HCV. Secondo i Centers for Disease Control and Prevention (CDC), lo screening è particolarmente importante per le persone che:

  • ho mai usato droghe iniettate
  • ricevuto concentrati di fattore di coagulazione prima del 1987
  • ha ricevuto una trasfusione di sangue o un trapianto di organi prima del luglio 1992
  • ha ricevuto trasfusioni di sangue da una persona che in seguito si è rivelata positiva per l’epatite C.
  • sono operatori sanitari che hanno avuto esposizione a sangue positivo all’HCV
  • sono i figli biologici di una madre che è positiva all’HCV
  • vivono con l’HIV
  • sono stati in emodialisi a lungo termine
  • ha livelli persistentemente anormali di alanina aminotransferasi (ALT) nel sangue

Il CDC raccomanda anche uno screening una tantum per chiunque sia nato tra gli anni 1945 e 1965, poiché questi individui hanno maggiori probabilità di avere un’epatite C. non diagnosticata

Una persona dovrebbe anche consultare il proprio medico se si verificano sintomi insoliti, come ittero, perdita di appetito o perdita di peso inspiegabile. Il medico eseguirà test per verificare se l’individuo ha l’epatite C o un’altra condizione che causa sintomi simili.

Le persone che hanno la cirrosi a causa dell’epatite C dovrebbero anche richiedere uno screening per il cancro al fegato. La diagnosi precoce e il trattamento del cancro di solito danno alle persone maggiori possibilità di sopravvivenza.

Sommario

L’epatite C può causare gravi complicazioni per la salute. Sfortunatamente, molte persone scoprono di avere HCV solo dopo aver sviluppato sintomi di gravi danni al fegato.

Le persone con un rischio più elevato di HCV dovrebbero consultare un medico. Il medico eseguirà un esame del sangue per verificare se la persona ha HCV. Alcune persone potrebbero richiedere lo screening più regolarmente di altre. Gli esempi includono alcuni operatori sanitari e persone che usano farmaci iniettati.

La diagnosi precoce e il trattamento dell’HCV aiutano a prevenire danni al fegato e complicanze correlate.

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