Potrebbe il raffreddore comune "rivoluzionare" il trattamento del cancro alla vescica?

Il trattamento attuale per alcune forme di cancro non funziona come i ricercatori avevano inizialmente sperato. Ma un nuovo trattamento basato sul virus ha mostrato risultati promettenti.

L’utilizzo di virus per curare il cancro è stato a lungo di interesse per i ricercatori medici. Un tipo di virus in particolare – i virus oncolitici – può uccidere le cellule tumorali.

Ma finora, la Food and Drug Administration (FDA) ha approvato solo uno di questi: una forma geneticamente modificata di herpes per curare il melanoma.

La ragione per cui i virus possono bersagliare i tumori è piuttosto semplice. I tumori cancerosi sono invisibili al sistema immunitario, consentendo loro di crescere e diffondersi.

Ma quando un virus entra in una cellula cancerosa e si replica, questo permette di vedere il cancro, spingendo il sistema immunitario a trattare la malattia come farebbe un raffreddore comune.

Il melanoma non è l’unico tipo di cancro che i virus possono influenzare. I ricercatori hanno recentemente testato un trattamento simile sui tumori cerebrali.

Un nuovo studio ha trovato risultati promettenti in una forma di cancro alla vescica.

Ricercatori, molti dei quali provengono dall’Università del Surrey, nel Regno Unito, hanno studiato l’impatto di un ceppo del virus del raffreddore comune sul carcinoma della vescica non muscolo invasivo (NMIBC). Le loro scoperte appaiono nella rivista Clinical Cancer Research.

Attuali trattamenti per il cancro della vescica

Il cancro alla vescica è il settimo tumore più comune tra i maschi e il diciassettesimo più comune tra le femmine. Tra il 70% e l’80% delle diagnosi di cancro della vescica rientrano nella categoria NMIBC al momento della diagnosi.

“(NMIBC) è una malattia molto diffusa che richiede un piano di trattamento intrusivo e spesso lungo”, dice Hardev Pandha, Ph.D., ricercatore capo dello studio e professore di oncologia medica presso l’Università del Surrey.

“Il trattamento attuale è inefficace e tossico in una proporzione di pazienti, e vi è un’urgente necessità di nuove terapie”, spiega.

Un trattamento che rimuove eventuali tumori visibili ha un alto tasso di recidiva del tumore (tra il 50% e il 70%) e un alto tasso di progressione (tra il 10% e il 20%) nel corso di 2-5 anni.

L’immunoterapia è un’altra opzione, ma questo non ha alcun effetto su un terzo dei pazienti e può causare gravi effetti collaterali in un altro terzo.

Replica e attacca

Per il presente studio, il team con sede nel Regno Unito ha deciso di guardare ad un ceppo del raffreddore comune chiamato coxsackievirus, o CVA21, in breve.

I ricercatori hanno dato a 15 pazienti a cui era stata diagnosticata NMIBC una dose di CVA21 una settimana prima dell’intervento chirurgico per rimuovere i loro tumori.

Nove hanno ricevuto il CVA21 da solo, tramite un catetere nella vescica, mentre gli ultimi sei hanno ricevuto il CVA21 combinato con una dose bassa di un farmaco chemioterapico chiamato mitomicina C.

Ogni paziente ha fornito campioni di urina a giorni alterni e i ricercatori hanno ottenuto campioni di tessuto dopo l’intervento.

I campioni di urina hanno mostrato che il virus era in grado di copiare se stesso e attaccare e uccidere le cellule tumorali nella maggior parte dei pazienti. I campioni di tessuto hanno indicato che il virus ha avuto successo solo nell’attaccare le cellule cancerose, piuttosto che quelle sane.

“La riduzione del carico tumorale e l’aumento della morte delle cellule tumorali è stata osservata in tutti i pazienti”, osserva il Prof. Pandha. I ricercatori ritengono che il virus sia in grado di infiammare il tumore della vescica, dando il via al lavoro del sistema immunitario.

Ciò che più sorprendeva era che, durante l’intervento chirurgico, un paziente non mostrava alcun segno di NMIBC. Un ulteriore risultato positivo è stato che “nessun significativo effetto collaterale è stato osservato in nessun paziente”.

Lo studio potrebbe aver utilizzato solo un numero limitato di partecipanti, ma i suoi risultati potrebbero spianare la strada a future ricerche sul virus CVA21 e sul cancro.

Secondo il Prof. Pandha, il comune ceppo freddo “potrebbe aiutare a rivoluzionare il trattamento per questo tipo di cancro”.

Nicole Annels, Ph.D., che è la prima autrice del giornale e ricercatrice all’Università del Surrey, aggiunge che “i virus oncolitici come il coxsackievirus potrebbero trasformare il modo in cui trattiamo il cancro” in generale.

Nota che la terapia potrebbe anche “segnalare un allontanamento da trattamenti più consolidati come la chemioterapia”.

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