Perché sorridiamo davvero?

Le persone sorridono per ragioni diverse, in vari contesti, ma solo certi tipi di sorriso generalmente passano come un segno di felicità onesta. Questo è quello che sono veramente, però?

Sebbene i sorrisi siano generalmente considerati come segni di contentezza, gli umani in realtà sorridono per molte ragioni diverse.

A volte sorridiamo semplicemente perché siamo felici, ma sorridiamo anche per motivi sociali e per mettere le persone a proprio agio, oltre a mostrare emozioni più complesse, come la rassegnazione.

Un tipo di sorriso che le persone tendono a percepire come un autentico segno di felicità è il sorriso di Duchenne, in cui diversi gruppi di muscoli facciali vengono attivati ​​contemporaneamente.

Nel sorriso di Duchenne, la persona sorride con la bocca e con gli occhi. Nella cultura popolare, questa azione è a volte indicata come "smizing".

Questi tipi di sorriso sono sempre ciò che sembrano essere? Cosa ci fa davvero sorridere? Queste sono domande che i ricercatori della Brighton e Sussex Medical School nel Regno Unito hanno recentemente cercato di rispondere.

Il dottor Harry Witchel e colleghi hanno condotto uno studio con lo scopo di imparare quando i partecipanti tendevano a sorridere in un contesto sperimentale, e perché questo potrebbe essere.

Hanno presentato i nuovi risultati alla Conferenza europea sull'ergonomia cognitiva, tenutasi a Utrecht, nei Paesi Bassi.

"Secondo alcuni ricercatori, un sorriso genuino riflette lo stato interiore di allegria o divertimento", afferma il dott. Witchel.

"Tuttavia, la Teoria dell'ecologia comportamentale suggerisce che tutti i sorrisi sono strumenti usati nelle interazioni sociali, e che la teoria afferma che l'allegria non è né necessaria né sufficiente per sorridere".

'Sorridere non è guidato dalla felicità'

I ricercatori hanno lavorato con una coorte di 44 partecipanti sani, 26 dei quali erano donne, di età compresa tra i 18 e i 35 anni.

Come parte dell'esperimento, i partecipanti dovevano rispondere a un quiz abbastanza difficile – presentato su un computer – che durava solo 175 secondi. Il livello di difficoltà, così come la breve durata, assicuravano che i volontari fornissero spesso risposte sbagliate.

Ogni partecipante era seduto e lasciato solo con il computer. Le loro espressioni facciali sono state registrate utilizzando uno speciale software di riconoscimento facciale.

Quindi, i ricercatori hanno valutato la corrispondenza tra i vari stati d'animo dei partecipanti e le volte in cui sorridevano usando un approccio a due vie.

Da un lato, ogni partecipante ha valutato la propria esperienza del quiz su una scala di 12 possibili stati d'animo, come "annoiato", "interessato" o "frustrato". D'altra parte, i ricercatori hanno utilizzato il software di riconoscimento facciale per vedere quanto spesso i partecipanti hanno sorriso.

"Il nostro studio ha dimostrato," afferma il dottor Witchel, "che in questi esperimenti di interazione uomo-computer, il sorriso non è guidato dalla felicità, ma è associato all'impegno soggettivo, che agisce come un combustibile sociale per sorridere, anche quando si socializza con un computer per conto proprio."

I ricercatori hanno scoperto che, tutto sommato, i partecipanti non erano inclini a sorridere quando cercavano di rispondere alle domande sul quiz. Invece, probabilmente avrebbero sorriso dopo aver risposto alle domande, poiché il computer avrebbe confermato se avevano ragione o torto.

In particolare, tuttavia, i partecipanti sembravano sorridere il più delle volte quando scoprivano di aver fornito la risposta sbagliata.

Dopo aver analizzato i dati, i ricercatori hanno concluso che lo stato d'animo che sembrava associato al sorridere più spesso era, semplicemente, "impegno". Questo suggerisce che i sorrisi possano a volte apparire come una reazione sociale inconscia.

"Durante questi quiz computerizzati", spiega il dott. Witchel, "il sorriso è stato migliorato radicalmente solo dopo aver risposto in modo errato alle domande".

"Questo comportamento potrebbe essere spiegato da valutazioni del proprio coinvolgimento, piuttosto che da valutazioni di felicità o frustrazione", aggiunge.

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