Perché più trattamenti per la depressione dovrebbero includere l'esercizio fisico

Dopo aver valutato numerosi studi specialistici, una nuova revisione conclude che l’esercizio fisico può aiutare sia a prevenire la depressione sia a curarne i sintomi. Tuttavia, gli attuali trattamenti per la depressione spesso non includono questo adattamento dello stile di vita, nonostante le prove evidenti.

Prove sia aneddotiche che scientifiche hanno suggerito che l’attività fisica può essere un grande alleato nel respingere o combattere i sintomi della depressione, che colpisce circa 40 milioni di adulti negli Stati Uniti ogni anno, secondo l’Ansia e la depressione Association of America.

“Le prove dell’uso dell’esercizio [per la gestione della depressione] sono sostanziali e in rapida crescita”, scrivono Felipe Barretto Schuch, dell’Universidade Federal de Santa Maria in Brasile, e Brendon Stubbs, del King’s College di Londra nel Regno Unito.

Schuch e Stubbs hanno recentemente condotto una revisione della letteratura esaminando gli effetti dell’esercizio fisico sul rischio e sui sintomi della depressione.

Nel loro articolo – che ora compare nelle attuali relazioni sulla medicina dello sport – concludono che l’esercizio fisico è in effetti un efficace “medicinale” contro la depressione nella maggior parte dei casi.

Gli autori hanno anche scoperto che molti programmi dedicati al trattamento della depressione non includono l’esercizio fisico nel loro elenco di raccomandazioni per la prevenzione e il trattamento della condizione.

In genere, gli specialisti raccomandano farmaci antidepressivi e psicoterapia per la gestione della depressione clinica. Gli autori dell’attuale recensione sostengono che diversificare ulteriormente l’approccio – suggerendo l’attività fisica come adattamento dello stile di vita – potrebbe aumentare l’efficacia della terapia.

“Alcune linee guida hanno incorporato [attività fisica] ed esercizio fisico come strategie terapeutiche raccomandate per la depressione, mentre altre no”, scrivono Schuch e Stubbs.

“Nonostante questo riconoscimento, [l’attività fisica] sembra ancora non ricevere la meritata attenzione, e il suo uso nella pratica clinica non ha un valore equo per le strategie più dominanti, come la farmacoterapia e le psicoterapie”, osservano.

“Un grande e significativo effetto antidepressivo”

Nella loro recensione, gli autori hanno iniziato analizzando i dati di 49 studi prospettici con un totale di 266.939 partecipanti tra di loro.

L’analisi ha rivelato che gli studi che si erano adeguati ai potenziali fattori di confondimento – come l’età, il sesso biologico o lo stato di fumo – indicavano che l’esercizio fisico poteva aiutare a ridurre il rischio di depressione del 17%.

Schuch e Stubbs fanno anche riferimento a una precedente analisi effettuata nel 2016, su 25 studi randomizzati con un totale di oltre 1.487 partecipanti con depressione tra loro.

I risultati della sperimentazione hanno indicato che l’esercizio potrebbe anche essere efficace nel trattamento dei sintomi della depressione clinica già esistente.

Analizzando i dati di questi studi, scrivono gli autori, “hanno identificato un effetto antidepressivo molto grande e significativo” dell’esercizio.

Schuch e Stubbs riconoscono tuttavia che l’attività fisica potrebbe non essere un “antidepressivo” ugualmente convincente per tutti. Sottolineano che gli specialisti devono mirare a comprendere meglio chi, esattamente, ha maggiori probabilità di trarre il massimo beneficio dall’attività fisica nel contesto della salute mentale.

Ricerche precedenti, osservano, hanno suggerito che fattori biologici, clinici, psicologici e sociali, indipendentemente o cumulativamente, possono determinare se l’esercizio fisico può aiutare un individuo a far fronte alla depressione.

Per quanto riguarda il motivo per cui l’esercizio sembra avere un effetto antidepressivo così significativo nella maggior parte dei casi, la ricerca che cerca di capire i meccanismi è in corso, scrivono i due ricercatori.

Finora, gli specialisti hanno suggerito che l’effetto positivo dell’attività fisica sulla salute mentale potrebbe essere dovuto al fatto che l’esercizio fisico può aiutare a ridurre l’infiammazione, proteggere la salute cellulare e aiutare le cellule cerebrali a rigenerarsi.

L’importanza dell’auto-motivazione

Schuch e Stubbs suggeriscono anche che l’esercizio fisico può essere inefficace contro la depressione – o che le persone potrebbero non riuscire a tenere il passo con la propria routine di esercizio – se lo fanno per senso di obbligo piuttosto che divertimento.

“[A] la motivazione uterina può” detenere la chiave “per mantenere attive le persone con malattie mentali”, scrivono i ricercatori. “[Questa] è la motivazione che porta qualcuno a fare qualcosa per se stesso, ad esempio, trovare esercizio piacevole o stimolante”, spiegano.

Schuch e Stubbs notano che ricevere supporto da professionisti della salute e del fitness, nonché dal proprio circolo sociale, può anche aiutare a rafforzare e mantenere il desiderio di esercitare.

La linea di fondo della presente revisione è che, a tutti i livelli, gli operatori sanitari dovrebbero aggiungere esercizio al loro elenco di raccomandazioni per il trattamento della depressione. Inoltre, dovrebbero supportare i loro pazienti nell’identificare e continuare a praticare le forme di esercizio di cui godono.

Nella conclusione del loro articolo, i due ricercatori consigliano:

“[L’attività fisica] può conferire protezione dallo sviluppo della depressione nei bambini, negli adulti e negli adulti più anziani. Questi effetti sono evidenti in tutti i continenti. Inoltre, tra le persone con depressione, l’esercizio fisico può essere usato per gestire in modo acuto i sintomi. [… ] [A] una solida serie di prove provenienti da studi randomizzati controllati dimostra che l’esercizio fisico è efficace nel trattamento della depressione. “

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