Cancro / Oncologia

Perché le balene non sviluppano il cancro e perché dovremmo preoccuparci?

Sebbene i ricercatori sappiano che il rischio di cancro aumenta man mano che una persona invecchia e guadagna peso, le balene, i più grandi mammiferi del mondo, non sperimentano questa correlazione. In realtà, sono alcuni degli animali meno probabilità di ammalarsi di cancro. La nuova ricerca si propone di scoprire perché è così.

Al suo interno, il cancro inizia quando le cellule mutano in modo anomalo e iniziano a crescere e dividersi in modo incontrollabile, in modo da sconvolgere il normale funzionamento del loro ambiente biologico.

Secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS), il cancro è la seconda causa di morte a livello globale, colpendo milioni di persone di tutte le età in tutto il mondo.

Alcuni ricercatori hanno sostenuto che le malattie che ricadono sotto l’ombrello del cancro sono diventate più diffuse nel mondo moderno, in gran parte a causa di fattori quali l’inquinamento e altri cambiamenti ambientali causati dall’azione umana. Tuttavia, molti studi dimostrano che le persone hanno sperimentato il cancro per migliaia di anni.

Il primo caso di cancro che i ricercatori sono stati finora in grado di documentare si è verificato in un ominide (primo antenato umano) i cui resti risalgono a 1,7 milioni di anni fa. Gli investigatori hanno localizzato questi resti in una grotta sudafricana, e hanno prodotto prove di osteosarcoma, un tipo aggressivo di cancro alle ossa, agli albori della razza umana.

Eppure gli umani ei loro antenati non sono gli unici animali che sono stati colpiti dal cancro attraverso la storia. Aneddoticamente, il cancro è la principale causa di morte nei gatti e nei cani, e alcuni uccelli, rettili e pesci – in cattività e in natura – possono sperimentare anche il cancro.

Inoltre, secondo recenti scoperte, persino i dinosauri a volte hanno sviluppato il cancro.

Età, peso e rischio di cancro

Gli esperti spiegano che l’età e il peso di una persona possono aumentare il rischio di sviluppare il cancro. Questo ha senso perché più a lungo si vive qualcuno, più tempo c’è per le cellule a mutare, e perché, mentre il corpo invecchia, le sue cellule possono essere più suscettibili alle mutazioni.

Inoltre, più una persona pesa, e alcuni scienziati suggeriscono addirittura, più sono alti, più cellule ci sono che possono subire mutazioni.

Tuttavia, queste correlazioni non si applicano uniformemente tra le specie nel regno animale. In effetti, è improbabile che alcuni animali sviluppino il cancro, nonostante siano molto grandi e longevi.

Elefanti, focene e balene hanno tassi di cancro incredibilmente bassi. I ricercatori si sono chiesti perché e considerando se la resistenza di questi animali al cancro potrebbe aiutare gli esseri umani a capire meglio la malattia e il modo migliore per combatterla.

Uno studio pubblicato lo scorso anno e trattato su Medical News Today potrebbe aver trovato la risposta nel caso degli elefanti. Questi grandi pachidermi, a quanto pare, hanno un gene soppressore del tumore che permette ai loro corpi di fermare la formazione del cancro.

Anche gli umani hanno questo gene. Tuttavia, mentre gli umani ne hanno solo una copia, gli elefanti ne hanno fino a 20.

Quindi che mi dici delle balene? Un team di ricercatori della Northern Arizona University, a Flagstaff, dell’Arizona State University, a Tempe e altre istituzioni collaboratrici ritiene che la risposta possa ancora una volta trovarsi nei geni di questi mammiferi acquatici.

Perché il cancro non influisce sulle balene

Per questo studio – i cui risultati appaiono nella rivista Molecular Biology and Evolution – i ricercatori hanno ottenuto il permesso di analizzare un campione di pelle di Salt, una megattera femmina megaptera (Megaptera novaeangliae).

Il sale frequenta le acque al largo delle coste del Massachusetts e i ricercatori hanno deciso di concentrarsi su di lei perché altri scienziati, così come gli osservatori di balene gibbose, l’hanno seguita a lungo, a partire dalla metà degli anni ’70, per essere precisi, quindi non c’è carenza di dati su di lei.

Il gruppo di ricerca – guidato da Marc Tollis, Ph.D., un assistente professore presso la Northern Arizona University – ha eseguito il sequenziamento del DNA e dell’RNA sul campione di pelle prelevato da Salt per assemblare una mappa del suo genoma.

Una volta raggiunto questo obiettivo, gli investigatori hanno confrontato questi dati con informazioni sulla composizione genetica di vari mammiferi, compresi i membri di altre 10 specie di cetacei, come la balenottera azzurra (Balaenoptera musculus), la balena di prua (Balaena mysticetus) e il capodoglio (Physeter macrocephalus).

L’analisi degli investigatori ha rivelato che alcuni loci genomici (parti specifiche del genoma) si erano evoluti a un ritmo più veloce nelle balene rispetto a quello che avevano in altri mammiferi. Nello specifico, si trattava di loci contenenti geni che regolano il ciclo cellulare, la proliferazione e il processo di riparazione del DNA nella cellula – essenzialmente, il processo di mantenimento delle cellule sane.

Tollis e il team osservano che i geni responsabili di questi processi di mantenimento cellulare mutano nei tumori umani.

Un’altra caratteristica che distingue le balene dagli altri mammiferi è che hanno molte duplicazioni di geni che sopprimono il tumore, i geni che impediscono al cancro di svilupparsi e crescere.

“Questo suggerisce che le balene sono uniche tra i mammiferi, in quanto al fine di evolvere le loro dimensioni gigantesche, questi importanti geni” di governo “, che sono evolutivamente conservati e normalmente prevengono il cancro, hanno dovuto tenere il passo per mantenere l’idoneità della specie” spiega Tollis.

“Abbiamo anche scoperto che nonostante queste parti del genoma delle balene legate al cancro si evolvano più velocemente rispetto agli altri mammiferi, in media, le balene hanno accumulato molte meno mutazioni del DNA nel loro genoma nel tempo, rispetto ad altri mammiferi, il che suggerisce che hanno una mutazione più lenta tariffe “, continua.

In che modo questa ricerca è pertinente per noi?

Quindi, perché i ricercatori stanno studiando balene e altri animali con rischi di cancro estremamente bassi? Questa informazione è utile a tutti per gli umani?

Gli autori dello studio attuale sostengono che lo è, e in più di un modo, a quello. Per uno, le informazioni che hanno scoperto suggeriscono che molte specie nel mondo naturale si sono evolute da sole per tenere a bada il cancro.

Ciò significa che, attraverso la comprensione dei meccanismi in gioco in questi casi, i ricercatori potrebbero, in futuro, essere in grado di elaborare strategie preventive e terapie antitumorali che saranno efficaci nel combattere le forme umane di cancro.

“La natura ci sta dimostrando che questi cambiamenti nei geni del cancro sono compatibili con la vita.Le prossime domande sono, quale di questi cambiamenti sta prevenendo il cancro, e possiamo tradurre queste scoperte nella prevenzione del cancro negli esseri umani?”

Co-autore dello studio Carlo Maley, direttore del Arizona Cancer and Evolution Center

Allo stesso tempo, il team crede che mappare come le diverse specie animali sviluppano il cancro, così come i meccanismi antioncogeni, ci permetterà di apprendere che queste malattie sono una minaccia comune che è sempre stata presente – una che è, probabilmente, non senza una soluzione.

“Il nostro obiettivo non è solo quello di far sì che la natura ci informi sulle migliori terapie del cancro, ma di dare al pubblico una nuova prospettiva del cancro”, osserva Tollis, aggiungendo: “Il fatto che balene ed elefanti si siano evoluti per sconfiggere il cancro e che i dinosauri soffrissero anche da questo, suggerisce che il cancro è stato una pressione selettiva attraverso molti milioni di anni di evoluzione, ed è sempre stato con noi “.

“La nostra speranza è che questo possa cambiare il rapporto delle persone con la malattia, che può essere doloroso e personale, ma aiuta anche ad apprezzare ancora meglio la biodiversità Nella nostra attuale sesta estinzione di massa, abbiamo bisogno di tutte le ragioni per la conservazione che possiamo ottenere “, spiega.

In futuro, il team di ricerca spera di portare avanti questo lavoro e di sperimentare con le linee di cellule di balena in laboratorio, nel tentativo di sviluppare un farmaco antitumorale prototipo basato sui meccanismi biologici di autodifesa di questi mammiferi acquatici.

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