Malattia di Crohn

Perché la cannabis allevia i sintomi della IBD

Una nuova ricerca, pubblicata sul Journal of Clinical Investigation, rivela il meccanismo molecolare che spiega perché la cannabis potrebbe aiutare a curare la malattia infiammatoria intestinale.

La malattia infiammatoria intestinale (IBD) è un termine generico che descrive le condizioni infiammatorie che colpiscono il tratto gastrointestinale, come il morbo di Crohn e la colite ulcerosa.

Negli Stati Uniti, circa 1,6 milioni di persone vivono con tali disturbi. Quasi 70.000 nuovi casi vengono diagnosticati ogni anno.

L'infiammazione cronica nell'IBD porta a sintomi spesso debilitanti, come dolore addominale, emorragia rettale, affaticamento e diarrea.

Studi precedenti e rapporti aneddotici hanno dimostrato che le persone che usano la cannabis sperimentano e mantengono la remissione della condizione. Gli utilizzatori di cannabis dicono che il farmaco li aiuta a gestire con successo "dolore addominale, dolori articolari, crampi, diarrea, scarso appetito, perdita di peso e nausea".

Cosa potrebbe spiegare questo effetto terapeutico? Per la prima volta, i ricercatori sono stati in grado di trovare un meccanismo biologico che mostra come la cannabis allevia l'infiammazione intestinale nell'IBD.

Gli scienziati erano guidati da Beth A. McCormick, vicepresidente e professore di microbiologia e sistemi fisiologici presso la University of Massachusetts Medical School di Worcester.

Come i cannabinoidi fermano l'infiammazione

Il Prof. McCormick ei suoi colleghi hanno iniziato la loro ricerca riconoscendo un processo infiammatorio già noto che si verifica quando il corpo è infetto da un agente patogeno.

Il cosiddetto afflusso di neutrofili è una normale reazione del sistema immunitario che invia ai neutrofili – un tipo di globuli bianchi – per combattere contro microrganismi estranei come virus o batteri.

Tuttavia, se le cellule immunitarie reagiscono in modo sproporzionato, possono anche distruggere l'epitelio, che è lo strato protettivo delle cellule che rivestono l'interno dell'intestino.

Quindi, al fine di fermare la reazione eccessiva della risposta immunitaria, speciali molecole vengono "inviate" e trasportate attraverso l'epitelio per fermare l'infiammazione.

Il team ha scoperto che il secondo processo richiede cannabinoidi endogeni (endocannabinoidi), che sono prodotti naturalmente dai nostri corpi e hanno un effetto simile ai cannabinoidi nella cannabis.

Eseguendo esperimenti su topi e linee cellulari umane, il team ha scoperto che se gli endocannabinoidi sono carenti o insufficienti, il corpo non può più controllare il processo di infiammazione e i neutrofili attaccano lo strato intestinale protettivo.

Gli scienziati ritengono che la cannabis compensi i cannabinoidi naturali, inducendo lo stesso effetto anti-infiammatorio che avrebbero gli endocannabinoidi.

Il Prof. McCormick commenta i risultati, dicendo: "Ci sono state molte prove aneddotiche sui benefici della marijuana medica, ma non c'è stata molta scienza per sostenerlo".

"Per la prima volta, abbiamo una comprensione delle molecole coinvolte nel processo e di come gli endocannabinoidi e i cannabinoidi controllino l'infiammazione, dando ai ricercatori clinici un nuovo target di farmaci da esplorare per il trattamento dei pazienti (con IBD)."

Prof. Beth A. McCormick

Anche il coautore dello studio Randy Mrsny, professore nel Dipartimento di Farmacia e Farmacologia dell'Università di Bath nel Regno Unito, pesa con un chiarimento.

Secondo lui, "Dobbiamo essere chiari sul fatto che, mentre questa è una spiegazione plausibile del motivo per cui gli utenti di marijuana hanno riferito che la cannabis allevia i sintomi di IBD, finora abbiamo valutato questo solo nei topi e non lo abbiamo dimostrato sperimentalmente sull'uomo."

"Speriamo, tuttavia, che queste scoperte ci aiutino a sviluppare nuovi modi di trattare le malattie intestinali negli esseri umani", conclude il Prof. Mrsny.

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