Perché i pesci possono diventare più tossici che mai

Molte specie di pesci – molte delle quali finiscono nei nostri piatti – mostrano livelli crescenti di metilmercurio, una sostanza molto tossica. Perché sta succedendo? I ricercatori dell’Università di Harvard ritengono di poter avere la risposta.

Il metilmercurio è una forma di mercurio e un composto molto tossico. Si forma spesso attraverso il contatto del mercurio con batteri provenienti da ambienti diversi.

Più spesso, le persone vengono esposte al metilmercurio mangiando pesce e frutti di mare, poiché molte specie di animali che vivono nell’acqua finiscono per ingerire questa sostanza.

Molti pesci che vivono nel mare sono anche esposti al metilmercurio attraverso la loro dieta. Le alghe assorbono metilmercurio organico, quindi anche i pesci che mangiano le alghe assorbiranno questa sostanza tossica.

Quindi, quando i pesci più grandi nella parte superiore della catena alimentare mangiano questi pesci, anch’essi accumulano metilmercurio. In questo modo, i pesci e le altre creature che si trovano in cima alla catena alimentare finiscono per accumulare sempre più questo composto tossico.

Mentre l’esposizione al metilmercurio attraverso pesci e molluschi è sempre stata una preoccupazione, alcuni ricercatori ritengono che i livelli di composti tossici presenti in questo alimento base di molte cucine in tutto il mondo siano in aumento.

Al momento, secondo recenti ricerche, circa l’82% dell’esposizione al metilmercurio che i consumatori negli Stati Uniti ottengono proviene dal consumo di frutti di mare.

In un nuovo studio, i cui risultati compaiono sulla rivista Nature, i ricercatori della Harvard John A. Paulson School of Engineering and Applied Sciences di Cambridge, MA, e la Harvard TH Chan School of Public Health di Boston, MA, suggeriscono che i livelli di metilmercurio nei pesci come merluzzo bianco, tonno rosso atlantico e pesce spada sono in aumento.

La ragione? Secondo il team di ricerca, dovremmo incolpare gli effetti negativi del cambiamento climatico globale.

“Questa ricerca è un grande progresso nella comprensione di come e perché i predatori oceanici, come tonno e pesce spada, accumulino mercurio”, afferma l’autore senior Prof. Elsie Sunderland.

L’importanza della preda

Nel loro studio, i ricercatori hanno analizzato 30 anni di dati sull’ecosistema del Golfo del Maine nell’Oceano Atlantico. Nell’ambito di questa analisi, hanno studiato ciò che due predatori marini – il merluzzo atlantico e il pesce cane spinoso – hanno mangiato dagli anni ’70 agli anni 2000.

I risultati hanno indicato che dagli anni ’70 per il merluzzo bianco i livelli di metilmercurio sono diminuiti del 6-20%. Al contrario, i livelli di questo composto tossico sono aumentati del 33-61% nei pesci spinosi.

I ricercatori spiegano questo affascinante contrasto osservando ciò che ogni specie è stata in grado di mangiare nel corso dei decenni. Il team osserva che negli anni ’70 la popolazione di aringhe, preda sia del merluzzo che del pesce gatto, è diminuita in modo significativo nel Golfo del Maine a causa della pesca eccessiva.

Pertanto, ciascuna delle specie predatrici doveva rivolgersi ad altre fonti di cibo. Il merluzzo ha iniziato a predare principalmente su ombre e sardine, pesci più piccoli che in genere hanno livelli molto bassi di metilmercurio. Di conseguenza, anche i livelli di metilmercurio del merluzzo sono diminuiti.

Allo stesso tempo, il dogfish spinoso si è dedicato alla preda di calamari e altri cefalopodi, che, come i predatori stessi, hanno livelli più alti di metilmercurio rispetto alle aringhe. Questa nuova dieta ha anche portato ad un aumento dei livelli di metilmercurio nel pesce cane.

Tuttavia, negli anni 2000, la popolazione di aringhe nel Golfo del Maine è tornata alla normalità. A poco a poco, le tabelle sono cambiate di conseguenza: i livelli di metilmercurio del merluzzo sono aumentati di nuovo, mentre i livelli di metilmercurio del pesce cane sono diminuiti.

Ma, questo cambiamento nella disponibilità di cibo non è l’unico fattore che influenza i livelli di composti tossici presenti nei pesci più grandi, osservano gli autori dello studio.

Il riscaldamento dell’acqua di mare aumenta la minaccia

Inizialmente i ricercatori hanno trovato difficile spiegare l’aumento dei livelli di metilmercurio nel tonno solo osservando cosa mangiavano questi pesci. Tuttavia, hanno trovato una connessione diversa.

I tonni sono specie migratorie che nuotano a velocità molto elevate. Pertanto, consumano molta energia e hanno bisogno di mangiare di più per mantenere la loro velocità e agilità.

“Questi […] pesci mangiano molto di più per le loro dimensioni ma, poiché nuotano così tanto, non hanno una crescita compensativa che diluisce il loro carico corporeo. Quindi, puoi modellarlo come una funzione”, spiega il primo autore Amina Schartup, parlando delle informazioni di cui lei e i suoi colleghi avevano bisogno per costruire il loro modello di tassi di metilmercurio tra i pesci.

Ma c’è anche un altro fattore chiave che influenza quanta energia i pesci hanno bisogno per nuotare e, quindi, quanto hanno bisogno di mangiare. Questo fattore è il riscaldamento globale.

Secondo i ricercatori, il Golfo del Maine è uno dei corpi idrici con il riscaldamento più rapido al mondo.

“La migrazione verso nord della Corrente del Golfo e le oscillazioni decadali nella circolazione degli oceani hanno portato a un riscaldamento dell’acqua di mare senza precedenti nel Golfo del Maine tra un punto basso nel 1969 e il 2015, che colloca questa regione tra i primi 1% delle anomalie documentate della temperatura dell’acqua di mare”, gli autori scrivono nel loro studio.

E, più calda è l’acqua, maggiore è l’energia che i pesci devono spendere per nuotare, il che significa che mangiano un numero maggiore di pesci più piccoli e finiscono per avere un maggiore apporto e accumulo di metilmercurio.

Tra il 2012 e il 2017, il ricercatore ha scoperto che il tonno rosso dell’Atlantico ha registrato un aumento dei livelli di metilmercurio del 3,5% ogni anno.

I ricercatori fanno previsioni cupe

Utilizzando tutte queste informazioni, i ricercatori sono stati in grado di elaborare un modello che prevede l’aumento dei livelli di metilmercurio nei pesci delle acque di mare.

“Questo modello ci consente di esaminare tutti questi diversi parametri contemporaneamente, proprio come accade nel mondo reale”, spiega Schartup.

Questo modello suggerisce che “per un pesce gatto spinoso di 5- [chilogrammo]”, un aumento della temperatura di 1 ° C nell’acqua di mare potrebbe portare a un “aumento del 70% delle concentrazioni di tessuto [metilmercurio]”. Per il merluzzo bianco, l’aumento sarebbe del 32%.

“Essere in grado di prevedere il futuro dei livelli di mercurio nei pesci è il santo graal della ricerca sul mercurio. A questa domanda è stato così difficile rispondere perché, fino ad ora, non avevamo una buona comprensione del perché i livelli di metilmercurio erano così alti in grande pesce.”

Amina Schartup

“Abbiamo dimostrato che i benefici della riduzione delle emissioni di mercurio sono validi, indipendentemente da ciò che sta accadendo nell’ecosistema. Ma, se vogliamo continuare la tendenza a ridurre l’esposizione al metilmercurio in futuro, abbiamo bisogno di un approccio su due fronti”, aggiunge Prof. Sunderland.

“I cambiamenti climatici esacerberanno l’esposizione umana al metilmercurio attraverso i frutti di mare, quindi per proteggere gli ecosistemi e la salute umana, dobbiamo regolare sia le emissioni di mercurio che i gas a effetto serra”, avverte.

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