Perché ci immedesimiamo? I ricercatori assumono nuove prospettive

Gli umani hanno l'obbligo di simulare le attività e i comportamenti degli altri nel loro gruppo sociale, ma perché è così? I risultati di un nuovo studio possono cambiare il modo in cui comprendiamo empatia e fenomeni di contagio emotivo e comportamentale.

L'empatia è un evento complesso che i ricercatori definiscono talvolta come "sentirsi preoccupati per gli altri (e) condividendo e comprendendo le proprie emozioni, stimolando la motivazione ad aiutarli".

Anche se l'empatia non sempre viene naturale, è collegata ad altri fenomeni che si verificano meccanicamente e sono legati al rispecchiamento dei comportamenti o delle emozioni di altre persone.

Un esempio è quello dello sbadiglio contagioso, anche se alcuni comportamenti potenzialmente insalubri, come l'ecotrascia (che rispecchia involontariamente i movimenti di qualcuno) e l'ecolalia (che riecheggia compulsivamente il discorso di qualcuno), rientrano anch'essi in questa categoria.

La ricerca esistente ha principalmente esaminato vari comportamenti simulativi come uno strumento di apprendimento sociale, esaminando le situazioni in cui le persone adottano il mirroring in un contesto sociale come strategia di cooperazione. Tali studi mostrano come i comportamenti di imitazione siano utili in contesti in cui è preferibile la cooperazione.

Ora, Fabrizio Mafessoni, Ph.D., del Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology, a Lipsia, in Germania, e il Prof. Michael Lachmann del Santa Fe Institute, nel New Mexico, hanno iniziato a esplorare il ruolo delle "strategie simulative" al di fuori il loro potenziale più ovvio come strumento adattivo.

In un nuovo studio che appare nella rivista Scientific Reports, i due ricercatori propongono un nuovo approccio di tipo teoria del gioco allo studio di strategie simulative che consente una diversa spiegazione del perché queste strategie si sono evolute nell'uomo.

L'empatia non è solo per la cooperazione

Nel loro studio, i ricercatori hanno deciso di vedere se l'empatia e meccanismi simili potrebbero svilupparsi in assenza di un contesto sociale che richiede cooperazione.

Mafessoni e Lachmann chiamano tali meccanismi "strategie di lettura della mente" e spiegano che l'obiettivo della loro attuale ricerca era "contrastare diverse strategie di lettura della mente e mostrarle in contesti sociali complessi, dove potrebbero esserci informazioni sociali insufficienti per inferire il comportamento degli altri" le strategie simulative si evolveranno per migliorare la capacità di dedurre le azioni degli altri ".

I due investigatori sostengono che gli umani, così come altri animali sociali, si impegnano in strategie di lettura della mente su base spontanea, "eseguendo costantemente simulazioni su ciò che altre menti potrebbero fare", come dice Lachmann, e non solo per promuovere la cooperazione .

Per illustrare questo punto, i ricercatori menzionano l'esistenza di "neuroni specchio", un insieme di cellule cerebrali che si illuminano in due contesti: quando una persona, ad esempio, alza la propria mano e quando quella persona osserva qualcun altro alza una mano.

Nell'applicare il loro modello appositamente sviluppato all'evoluzione dell'empatia e del contagio emotivo, i ricercatori hanno notato che un individuo può coordinarsi con qualcuno che sta osservando, anche se così facendo non porterà loro alcun beneficio.

In breve, i ricercatori ritengono che l'empatia e meccanismi simili si siano evoluti semplicemente come uno strumento per immaginare cosa pensano e sentono gli altri membri della stessa specie.

Manfessoni dice che, secondo la loro attuale ricerca, "l'origine stessa dell'empatia può risiedere nella necessità di comprendere gli altri individui".

Lachmann crede che il loro modello "cambia completamente (s) come pensiamo di esseri umani e animali" perché trova una spiegazione comune per un ampio insieme di fenomeni di simulazione emotiva e comportamentale.

In futuro, gli autori sperano di verificare se partecipare di più a comportamenti simulativi associati a ottenere una prospettiva sugli stati mentali altrui significa anche che un individuo è più propenso a favorire la cooperazione. I ricercatori scrivono:

"Inoltre, sono necessari ulteriori studi (…) per valutare se le capacità di prendere in considerazione la prospettiva siano correlate al contagio emotivo e alla cooperazione guidata dall'empatia: le specie o le persone che simulano di più mostrano anche una maggiore cooperazione basata sull'empatia?"

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