Neurologia

Obesità e area del cervello "autocontrollo": qual è il collegamento?

Una nuova ricerca suggerisce che esiste una "relazione reciproca" tra l'obesità e la corteccia prefrontale del cervello – un area che gli scienziati associano all'autocontrollo, tra le altre funzioni.

Molte persone pensano che l'obesità, l'eccesso di cibo o la perdita di peso siano semplicemente questioni di forza di volontà e autocontrollo, una convinzione che ha contribuito in modo significativo alla discriminazione e al peso dello stigma.

Ma sempre più studi neuroscientifici dimostrano che le reazioni fisiologiche di cui non siamo nemmeno a conoscenza, per non parlare di avere una voce in capitolo, regolano gran parte del nostro appetito.

Per esempio, alcuni studi hanno suggerito che entrando in un ristorante, i nostri cervelli rispondono inconsciamente agli stimoli alimentari circostanti, facendoci mangiare più di quanto avevamo programmato.

Inoltre, uno studio recente ha dimostrato che un ormone chiamato asprosin controlla i neuroni "affamati" nel nostro cervello. L'ormone "accende" i neuroni che stimolano l'appetito mentre "silenzia" l'attività dei neuroni che sopprimono l'appetito.

Nuove ricerche hanno ora esaminato in modo più approfondito la connessione tra appetito, autocontrollo e cervello. In particolare, Cassandra Lowe, un borsista post-dottorato di BrainsCAN presso la Western University in Ontario, Canada, ha guidato gli scienziati che hanno esaminato il legame tra l'obesità e un'area del cervello che tipicamente associano all'autocontrollo: la corteccia prefrontale.

Lowe e colleghi si sono chiesti se ci fossero variazioni individuali nella struttura e funzionalità della corteccia prefrontale che potrebbero "predisporre" qualcuno a consumare troppi "cibi densi di calorie". Al contrario, hanno messo in discussione se l'obesità porta a cambiamenti nella struttura e funzionalità di questa area del cervello.

I ricercatori hanno pubblicato i loro risultati sulla rivista Trends in Cognitive Sciences.

Il ruolo della corteccia prefrontale nell'obesità

Come Lowe e colleghi spiegano nel loro lavoro, al fine di spiegare l'obesità, gli studi neuroscientifici esistenti sono stati finora incentrati sui meccanismi di elaborazione della ricompensa e sulle aree del cervello. Vale a dire, il "striato, il mesencefalo, l'amigdala e la corteccia orbitofrontale", così come lo striato dorsale rilasciante la dopamina, sono stati al centro di molte ricerche.

Tuttavia, spiegare gli autori dell'ultima revisione, la corteccia prefrontale potrebbe essere altrettanto cruciale. Quest'area è importante per la funzione esecutiva, per il processo decisionale complesso e per pianificare azioni future; l'area funge anche da "filtro" che aiuta una persona ad esprimere la risposta appropriata a una situazione sociale.

Lowe e colleghi affermano che esiste un corpus significativo di ricerche che suggeriscono che gli individui che hanno una minore attività prefrontale della corteccia quando prendono una decisione possono anche essere inclini a desiderare cibi più densi di calorie. Tali persone possono anche essere più vulnerabili agli spunti alimentari, come le pubblicità alimentari.

Ma la storia non finisce qui. Tali comportamenti dicono che i ricercatori, a loro volta, possono informare i cambiamenti nel cervello che poi portano al consumo eccessivo di cibo in una relazione che si rafforza reciprocamente tra l'obesità e la corteccia prefrontale.

"Non è solo il caso che l'obesità sta causando questi problemi nella struttura e nella funzione del cervello, ma è questa relazione reciproca – che le differenze nella struttura e nella funzione del cervello possono causare l'obesità – è davvero importante", afferma Lowe.

"La nostra revisione mostra che se hai un'attività prefrontale più bassa, può predisporti a mangiare troppo, che a sua volta può portare ad un aumento di peso e all'obesità".

Cassandra Lowe

Gli autori sperano che i risultati apriranno la strada a nuovi trattamenti. "Riformulando la questione dell'obesità intorno all'attività prefrontale, al contrario della ricompensa della reattività della regione, possiamo esplorare trattamenti e misure preventive che possono inibire l'aumento di peso indesiderato", spiega Lowe.

Come l'esercizio e la consapevolezza possono aiutare

Alcune delle cose che possiamo fare per migliorare l'attività della nostra corteccia prefrontale e regolare implicitamente i nostri comportamenti alimentari includono l'esercizio e la consapevolezza.

"L'esercizio ha dimostrato di aumentare l'attività nella nostra corteccia prefrontale", suggerisce Lowe, "che a sua volta ci consente di ignorare meglio le voglie di cibo, andando ben al di là del suo ruolo tradizionale come mero mezzo per liberarsi delle calorie in eccesso".

Inoltre, "Concentrandoci sulla salubrità e sulle conseguenze a lungo termine del cibo che mangiamo invece del solo gusto, siamo in grado di fare scelte alimentari migliori", continua Lowe, riferendosi ai benefici della presenza mentale.

La coautrice dello studio, Amy Reichelt, che è anche una post-docente di BrainsCAN presso la Western University, spiega il ruolo della corteccia prefrontale nelle abitudini alimentari degli adolescenti.

"Fare buone abitudini alimentari durante i nostri anni formativi di infanzia e adolescenza può aiutare a preparare un'alimentazione sana per la vita e assicurare che la corteccia prefrontale funzioni correttamente", dice Reichelt.

"A questa età, la corteccia prefrontale di un adolescente non è completamente sviluppata, il che spiega in parte il processo decisionale impulsivo e caldo della nostra gioventù – il sistema di controllo non è ancora pienamente impegnato".

"Relativo a questa attitudine per il povero processo decisionale sono le cattive abitudini alimentari", continua il ricercatore, "con gli adolescenti che consumano più calorie inutili dai cibi spazzatura di qualsiasi altro gruppo di età, un'abitudine che può durare fino all'età adulta."

Tuttavia, gli autori ammettono che sono necessarie ulteriori ricerche per certificare i benefici dell'esercizio e della consapevolezza per il trattamento dell'obesità, nonché per determinare il modo migliore per implementare queste terapie.

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