Nutrizione / Dieta

Mangiare i grilli può portare benefici alla salute dell'intestino, dicono gli scienziati

Mangiare gli insetti è la prossima frontiera quando si tratta di nutrizione, benessere e agricoltura sostenibile? Uno studio recente suggerisce che possiamo fare bene a superare le nostre paure e provare un nuovo spuntino: i grilli.

Ultimamente, sempre più scienziati si interessano agli insetti.

Loro, così come i curiosi nutrizionisti, stanno chiedendo se potremmo perdere un trucco non arricchendo la nostra dieta con una manciata di formiche, o un cricket o due.

Uno studio pubblicato all'inizio di quest'anno ha scoperto che gli insetti non sono più difficili da digerire rispetto a qualsiasi altro alimento nelle nostre diete quotidiane, e le popolazioni che li mangiano regolarmente riferiscono di essere anche piuttosto gustosi.

Recentemente, Valerie Stull – una ricercatrice dell'Università del Wisconsin-Madison – ha deciso di concentrare la sua attenzione su quali effetti avrebbe avuto sul mangiare i grilli sulla salute di una persona, e se sarebbero stati un utile complemento alla dieta di qualcuno.

Stull è stato ispirato a esaminare i benefici di integrare gli insetti nella dieta seguendo la sua sorprendente introduzione a questa fonte di sostanze nutritive.

"Ero in viaggio con i miei genitori in America Centrale e ci hanno servito formiche fritte", racconta. "Ricordo di essere stato così disgustato inizialmente, ma quando ho messo la formica in bocca, sono rimasta davvero sorpresa perché assaggiava il cibo – ed è stato bello!" lei aggiunge.

Recentemente, Stull e colleghi hanno condotto una sperimentazione clinica pilota esaminando l'impatto del consumo di grilli sul microbiota intestinale umano. I ricercatori riportano le loro scoperte in un documento pubblicato su Scientific Reports.

I grilli possono stimolare i batteri buoni

Per il processo, Stull e il team hanno reclutato 20 partecipanti sani tra i 18 ei 48 anni. Per 2 settimane, alcuni di loro hanno mangiato una colazione normale (la colazione di controllo), mentre gli altri hanno mangiato una colazione con muffin o frullati fatti con 25 grammi di grilli in polvere.

Quindi, per altre 2 settimane, tutti i partecipanti sono tornati alle diete regolari e prive di cricket. Questo era il "periodo di washout". Alla fine, per altre 2 settimane, coloro che prima avevano mangiato le colazioni di controllo consumavano una colazione a base di cricket e viceversa.

Gli scienziati hanno raccolto campioni biologici – di sangue e feci – e informazioni sulla salute gastrointestinale dei partecipanti in tre punti durante tutto lo studio: all'inizio, dopo le prime due settimane di intervento, e alla fine dello studio, dopo l'ultimo intervento di 2 settimane.

Stull e team hanno analizzato i campioni, testando i biomarcatori rilevanti come gli zuccheri nel sangue, i marcatori che indicano la salute del fegato, i segni di infiammazione e i cambiamenti nel microbiota intestinale.

Non hanno trovato cambiamenti significativi nella salute della salute gastrointestinale dei partecipanti e nessuna modifica alle popolazioni di batteri intestinali.

Non ci sono state prove di modifiche ai livelli di infiammazione dell'intestino dei partecipanti, e i volontari non hanno riportato effetti collaterali dovuti alle loro diete rispettive. Tuttavia, i ricercatori hanno osservato due cambiamenti notevoli a seguito dell'integrazione dei grilli nelle diete dei partecipanti.

In primo luogo, hanno visto che i livelli di un enzima metabolico legato alla salute intestinale migliore erano aumentati in una certa misura. Poi, hanno notato che i livelli di una proteina del sangue legata all'infiammazione – il TNF-alfa – erano diminuiti.

Livelli più alti di TNF-alfa, aggiungono i ricercatori, sono spesso visti in depressione e persino nel cancro.

Inoltre, Stull e colleghi hanno osservato un certo aumento delle popolazioni di buoni batteri intestinali, come il Bifidobacterium animalis.

"Vantaggi oltre l'alimentazione?"

"C'è molto interesse in questo momento negli insetti commestibili", osserva Stull, aggiungendo: "Sta guadagnando trazione in Europa e negli (Stati Uniti) come fonte di proteine ​​sostenibili ed ecocompatibili rispetto al bestiame tradizionale".

I ricercatori spiegano che rivolgersi agli insetti come fonte di proteine ​​non sarebbe solo migliore per l'ambiente, ma anche per gli esseri umani, in quanto sarebbe un'alternativa nutrizionale più salutare alla carne.

Grilli e altri insetti, aggiunge il team, sono anche una buona fonte di fibre, anche se il tipo di fibra che contengono – come la chitina – è diverso da quello che otteniamo da alcuni frutti o verdure.

Le fibre sono importanti per sostenere la crescita di probiotici, o batteri intestinali sani, e la fibra fornita dagli insetti potrebbe quindi sostenere la salute dell'intestino.

"Questo studio è importante perché gli insetti rappresentano una componente nuova nelle diete occidentali e i loro effetti sulla salute nelle popolazioni umane non sono stati realmente studiati", afferma la co-autrice dello studio Tiffany Weir.

"Con quello che ora sappiamo del microbiota intestinale e il suo rapporto con la salute umana, è importante stabilire in che modo un nuovo cibo potrebbe influenzare le popolazioni di microbi intestinali, e abbiamo scoperto che il consumo di cricket può offrire benefici oltre l'alimentazione".

Tiffany Weir

I ricercatori osservano, tuttavia, che il loro processo è stato piccolo e che studi più ampi con più partecipanti dovrebbero cercare di replicare le loro scoperte.

Questi nuovi risultati sono comunque importanti per Stull, che è convinto che gli insetti siano una fonte di sostanze nutritive spesso non ancora sfruttata, una che richiede meno denaro e meno risorse naturali per la coltivazione.

Ha, infatti, co-fondato un progetto di startup che mira a fornire kit di allevamento di insetti a piccole comunità, forse impoverite, in tutto il mondo, per consentire loro di supportarsi meglio.

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