Salute sessuale / Malattie sessualmente trasmissibili

L'interazione genica "altamente complessa" è alla base del comportamento sessuale tra persone dello stesso sesso

Un nuovo grande studio che ha analizzato i dati genetici di migliaia di persone suggerisce che la spinta a fare sesso con persone dello stesso sesso potrebbe derivare da un’interazione molto complessa di molti geni diversi.

Nel 1993, il genetista Dean Hamer e i suoi colleghi hanno inizialmente sostenuto la causa di una forte componente genetica alla base dell’orientamento sessuale umano.

Questo e altri studi che indicano che i geni svolgono probabilmente un ruolo chiave nella sessualità hanno dato origine, nel tempo, alla nascita di un concetto controverso: il “gene gay”, un singolo giocatore genetico che potrebbe determinare l’orientamento sessuale.

Tuttavia, la sessualità non è influenzata da un singolo gene. Studi recenti hanno suggerito che diversi loci genetici – posizioni su un cromosoma in cui si trovano geni diversi – sono collegati alla sessualità e al comportamento sessuale dello stesso sesso.

Ora, uno studio molto ampio che ha valutato le informazioni genetiche archiviate da due diversi database – la UK Biobank e 23andMe – conferma che il background genetico dell’orientamento sessuale non dipende da un solo gene.

Il primo autore dello studio è Andrea Ganna, Ph.D., del Broad Institute of MIT e Harvard di Cambridge, MA.

“I fattori biologici che contribuiscono alla preferenza sessuale sono in gran parte sconosciuti, ma le influenze genetiche sono suggerite dall’osservazione che il comportamento sessuale tra persone dello stesso sesso sembra correre nelle famiglie ed è concorde più spesso nelle coppie gemelle geneticamente identiche (monozigoti) che nelle coppie gemelle fraterne o fratelli “, i ricercatori scrivono nel loro documento di studio, che ora appare sulla rivista Science.

I ricercatori hanno ricevuto finanziamenti da molte istituzioni statali e accademiche, tra cui l’Eunice Kennedy Shriver National Institute of Child Health and Human Development, che ha sponsorizzato uno dei ricercatori “specificamente per studiare la genetica dell’orientamento sessuale”.

Molti degli scienziati coinvolti in questo studio sono anche membri del gruppo di ricerca 23andMe, impiegati di 23andMe e detengono azioni o stock option in 23andMe. Questa società ha manifestato in passato un interesse particolare nel rivelare di più sulla genetica dell’orientamento sessuale.

“Nessun singolo determinante genetico”

Una delle domande principali a cui i ricercatori intendevano rispondere era: “Quali geni sono coinvolti e quali processi biologici influenzano?”

Per scoprirlo, hanno condotto un’analisi di associazione a livello genomico sui dati di oltre 408.000 persone nella Biobanca britannica e di oltre 68.000 persone che hanno fornito informazioni genetiche attraverso 23andMe.

I ricercatori hanno incluso nella loro analisi solo i dati di persone che avevano riferito di aver fatto sesso con qualcuno dello stesso sesso, con qualcuno dello stesso sesso o entrambi.

I ricercatori hanno trovato cinque varianti genetiche “significativamente associate” al comportamento sessuale dello stesso sesso, cioè la probabilità di fare sesso con qualcuno dello stesso sesso.

Tuttavia, i ricercatori hanno anche notato che molti più loci genetici probabilmente sostengono il comportamento sessuale dello stesso sesso e che la relazione tra fattori genetici è così complessa che sarebbe impossibile individuare un modello predittivo.

“Abbiamo identificato loci significativi a livello genomico associati al comportamento sessuale dello stesso sesso e abbiamo trovato prove di un più ampio contributo della variazione genetica comune”, scrivono i ricercatori.

Aggiungono: “Abbiamo stabilito che l’architettura genetica sottostante è altamente complessa; non esiste certamente un singolo determinante genetico”.

“Piuttosto, molti loci con effetti singolarmente piccoli, si diffondono in tutto il genoma e si sovrappongono in parte nelle femmine e nei maschi, contribuendo in modo aggiuntivo alle differenze individuali nella predisposizione al comportamento sessuale dello stesso sesso.”

Per quanto riguarda le varianti genetiche che sembrano essere comuni in diversi casi di comportamento sessuale tra persone dello stesso sesso, alcune di esse sono anche legate a percorsi biologici coinvolti nella regolazione degli ormoni sessuali, nonché al senso dell’olfatto.

Tuttavia, resta da vedere come queste informazioni contribuiscano a una migliore comprensione dei meccanismi genetici e biologici alla base del comportamento sessuale.

Un elenco di limitazioni

La ricerca deve affrontare molte limitazioni che gli autori suggeriscono che i futuri progetti di ricerca dovrebbero mirare ad affrontare.

Una di queste limitazioni è che lo studio non ha incluso dati provenienti da individui il cui sesso biologico e identità di genere non corrispondessero, né individui transgender e individui intersessuali. “Questa è una limitazione importante della nostra analisi”, scrivono gli autori.

Un’altra limitazione era che prendevano principalmente in considerazione le popolazioni bianche del Regno Unito, della Svezia e degli Stati Uniti. Ciò significa che i risultati potrebbero non essere applicabili ad altre popolazioni.

Inoltre, come ha spiegato Ganna in un’intervista dell’anno scorso, la ricerca ha esaminato “un ampio spettro di esperienze sessuali, che vanno da persone che si dedicano esclusivamente al comportamento dello stesso sesso a quelle che potrebbero aver sperimentato una o due volte”.

Semplicemente perché una persona ha fatto sesso con qualcuno dello stesso sesso non significa necessariamente che non siano eterosessuali.

Allo stesso modo, non aver avuto rapporti omosessuali non significa che una persona non sia attratta sessualmente da persone dello stesso sesso.

I ricercatori esortano a non usare risultati errati

I ricercatori hanno anche notato che, da soli, i singoli fattori genetici che sembrano contribuire al comportamento sessuale dello stesso sesso sembrano avere un ruolo molto piccolo nella questione.

Questi risultati potrebbero non essere una sorpresa per i genetisti, ma gli investigatori sono diffidenti nei confronti delle persone e delle fazioni che tentano di dare una svolta ai fatti per adattarli alle loro agende, in particolare allo scopo di emarginare ulteriormente le persone nella comunità LGBTQ +.

Supponendo che i fattori genetici svolgano solo un ruolo minimo nella sessualità potrebbe fornire un supporto errato a pratiche pericolose, ma persistenti, come la terapia di conversione. Questo, avverte l’Amministrazione per gli abusi di sostanze e i servizi di salute mentale, “perpetua visioni obsolete di ruoli e identità di genere, (…) (mettendo) i giovani a rischio di gravi danni”.

D’altra parte, anche mostrare che la sessualità ha una base genetica può essere dannoso; storicamente, il movimento eugenetico ha spinto l’idea di prevenire la nascita di bambini che potrebbero in seguito esprimere un certo orientamento sessuale.

I ricercatori dietro il nuovo studio sono ben consapevoli di questi pericoli e esortano i lettori a non provare ad applicare le loro scoperte ad alcun ordine del giorno.

“I nostri risultati forniscono approfondimenti sulle basi biologiche del comportamento sessuale dello stesso sesso, ma sottolineano anche l’importanza di resistere a conclusioni semplicistiche – perché i fenotipi comportamentali sono complessi, perché le nostre intuizioni genetiche sono rudimentali e perché c’è una lunga storia di abusi dei risultati genetici per scopi sociali “.

Perché è necessario determinare esattamente dove i comportamenti sessuali tra persone dello stesso sesso “risiedono” nel genoma umano, quando ora sappiamo abbastanza per poter affermare che la sessualità ha una forte componente genetica, è una domanda che rimane senza risposta.

Per il futuro, è di vitale importanza utilizzare questa conoscenza delicatamente ed essere consapevoli di come la disinformazione può influire sul benessere delle persone e l’assistenza sanitaria.

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