Cancro colorettale

Le diete "prive di materia vegetale" possono causare il cancro del colon

Un nuovo studio sottolinea l'importanza per la salute intestinale di mangiare molte verdure come cavoli, broccoli e cavoli.

I ricercatori del Francis Crick Institute di Londra, nel Regno Unito, hanno scoperto che tenere i topi in una dieta ricca di un composto noto come indolo-3-carbinolo (I3C) – che proviene da tali verdure – ha impedito che gli intestini degli animali si infiammassero e si sviluppassero cancro al colon.

Riferiscono lo studio in un articolo ora pubblicato sulla rivista Immunity.

"Vedendo l'effetto profondo", afferma l'autore senior dello studio, la dottoressa Brigitta Stockinger, leader del gruppo presso il Francis Crick Institute, "della dieta sull'infiammazione intestinale e del cancro al colon era molto sorprendente".

Il nostro sistema digestivo produce I3C quando mangiamo verdure da un "gruppo ampio e diversificato" di piante conosciute come brassiche.

Le brassiche includono, ma non sono limitate a: broccoli, cavoli, cavoli, cavoletti di Bruxelles, cavolfiori, cavoli, cavoli rapa, rape, rapa, bok choi e mizuna.

Il cancro del colon inizia tipicamente come una crescita, o polipo, nel rivestimento del colon o dell'intestino crasso. Possono passare molti anni prima che il cancro si sviluppi da un polipo e non tutti i polipi diventano cancerogeni.

Il cancro del colon o del retto è il terzo più comunemente diagnosticato nelle donne e negli uomini negli Stati Uniti, senza contare il cancro della pelle.

L'American Cancer Society (ACS) stima che ci saranno 97.220 nuovi casi di cancro al colon diagnosticato negli Stati Uniti nel 2018.

'Prova concreta' del meccanismo nascosto

Nonostante molte prove sui benefici per il nostro sistema digestivo di una dieta ricca di verdure, gran parte della biologia cellulare sottostante rimane sconosciuta.

Le nuove scoperte sono le prime a dare "prove concrete" di come l'I3C alimentare – attraverso il suo effetto su una proteina cellulare nota come recettore di aril idrocarburi (AhR) – protegge l'intestino dall'infiammazione e dal cancro.

L'AhR ha diversi ruoli e, affinché funzioni correttamente, deve essere attivato da un composto che si lega ad esso in modo univoco. I3C è un tale composto.

Uno dei compiti di AhR nell'intestino è quello di raccogliere i segnali ambientali e trasmetterli alle cellule immunitarie e ad altre cellule nel rivestimento. Questi segnali sono importanti per proteggere il tratto digerente dai segnali che promuovono l'infiammazione che provengono dalle "trilioni di batteri" che vivono in esso.

Un altro ruolo importante svolto da AhR è quello di aiutare le cellule staminali a trasformarsi in cellule specializzate di rivestimento dell'intestino che producono muco protettivo e aiutano ad estrarre i nutrienti dal cibo.

Quando l'AhR è assente o non funziona correttamente, le cellule staminali non si trasformano in cellule funzionanti nel rivestimento intestinale, ma "si dividono in modo incontrollabile". La divisione cellulare incontrollata può portare a crescite anomale che possono diventare maligne o cancerose.

Importanza della "materia vegetale" nella dieta

Il dott. Stockinger ei suoi colleghi videro che i normali topi da laboratorio che mangiavano "diete di controllo purificate" sviluppavano tumori del colon entro 10 settimane, mentre quelli che mangiavano "cibo" standard contenenti cereali e altri ingredienti non ne sviluppavano.

Le diete di controllo purificate sono strettamente controllate per includere quantità precise di proteine, grassi, carboidrati, fibre, minerali e vitamine. Sono progettati per soddisfare esattamente i requisiti nutrizionali senza includere germi, allergeni e altre sostanze che potrebbero introdurre variabili spurie negli esperimenti.

Il nuovo studio suggerisce che poiché le diete di controllo purificate contengono meno materia vegetale, hanno meno composti che attivano l'AhR, rispetto alle diete o alle diete standard arricchite con I3C.

Il dott. Chris Schiering, dell'Imperial College di Londra, osserva che "anche senza fattori di rischio genetici", sembrerebbe che "una dieta priva di sostanze vegetali può portare al cancro del colon".

'Significativamente meno tumori'

I ricercatori hanno usato topi e organoidi, o "mini budella", cresciuti da cellule staminali di topo, nei loro esperimenti. Questi hanno rivelato che la capacità delle cellule epiteliali intestinali di rigenerarsi e riparare il rivestimento dell'intestino dopo l'infezione o il danno chimico è stata "profondamente influenzata" da AhR.

Il team ha anche scoperto che topi geneticamente modificati le cui cellule epiteliali intestinali non avevano AhR – o non potevano attivare la proteina – non riuscivano a controllare un'infezione da un batterio intestinale chiamato Citrobacter rodentium. Gli animali svilupparono l'infiammazione intestinale e quindi il cancro del colon.

"Tuttavia, quando abbiamo dato loro una dieta arricchita con I3C, non hanno sviluppato infiammazione o cancro", osserva la prima autrice, la dott.ssa Amina Metidji, anch'essa dell'Istituto Francis Crick.

Inoltre, osserva il dott. Metidji, quando hanno cambiato topi che stavano già sviluppando il cancro del colon in una dieta ricca di I3C, hanno scoperto che quegli animali sviluppavano "significativamente meno tumori" e che quei tumori avevano meno probabilità di essere maligni.

Nel discutere i loro risultati, i ricercatori sollevano la questione se sia l'alto contenuto di grassi o il basso consumo di verdure nelle diete ad alto contenuto di grassi che spiega il legame con il cancro del colon.

Gli scienziati ora si aspettano di continuare il lavoro su I3C e AhR con organoidi cresciuti da tessuto intestinale umano estratto in biopsie. Alla fine, si aspettano che il lavoro porti a prove umane.

"Questi risultati sono motivo di ottimismo, mentre non possiamo modificare i fattori genetici che aumentano il rischio di cancro, possiamo probabilmente mitigare questi rischi adottando una dieta appropriata con un sacco di verdure".

Dr. Brigitta Stockinger

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