Alzheimer / Demenza

L'attività sociale nei 60 anni può ridurre il rischio di demenza del 12%

Una nuova ricerca in un periodo di follow-up di 28 anni trova prove significative che frequenti contatti sociali all’età di 60 anni possono ridurre il rischio di sviluppare la demenza in seguito.

Il legame tra l’avere una ricca vita sociale e la salute del cervello ha ricevuto molta attenzione nella comunità scientifica.

Alcuni studi hanno suggerito che i livelli di interazione sociale possono prevedere il declino cognitivo e persino la demenza, mentre altri hanno dimostrato che la socializzazione di gruppo può prevenire gli effetti dannosi dell’invecchiamento sulla memoria.

Una nuova ricerca esamina il legame tra contatto sociale e demenza in modo più approfondito. Andrew Sommerlad, Ph.D., della Divisione di Psichiatria presso l’University College di Londra (UCL), nel Regno Unito, è il primo e corrispondente autore del nuovo studio.

Sommerlad e colleghi sono partiti da un’osservazione critica di studi esistenti. Dicono che numerosi risultati hanno suggerito che frequenti contatti sociali possono proteggere il cervello, sia aiutando a costruire una “riserva cognitiva”, sia riducendo lo stress e promuovendo comportamenti più salutari.

Molti studi longitudinali hanno riscontrato un aumentato rischio di demenza e declino cognitivo nelle persone con una rete sociale più piccola o con un contatto sociale meno frequente. Tuttavia, notano gli autori, la maggior parte di questi studi ha avuto un periodo di follow-up inferiore a 4 anni.

Inoltre, molti di questi risultati osservativi potrebbero essere influenzati dalla causalità inversa, il che significa che l’isolamento sociale può essere un effetto piuttosto che una causa di demenza.

Alla luce di quanto sopra, Sommerlad e colleghi hanno deciso di indagare sul legame tra demenza e contatto sociale per un periodo molto più lungo – 28 anni.

I risultati appaiono sulla rivista PLOS Medicine.

Studiare attività sociale e demenza

Sommerlad e il team hanno effettuato un’analisi retrospettiva di un possibile studio di coorte chiamato Whitehall II.

Whitehall II includeva 10.308 partecipanti che avevano 35-55 anni all’inizio dello studio, nel 1985-1988.

I partecipanti sono stati seguiti clinicamente fino al 2017. Durante questo periodo, 10.228 partecipanti hanno riferito sei volte sul loro contatto sociale, attraverso un questionario che chiedeva informazioni sulle relazioni con parenti e amici che vivono fuori dalla loro famiglia.

Lo stato cognitivo dei partecipanti è stato valutato cinque volte, utilizzando “test verbali di memoria verbale, fluidità verbale e ragionamento” standard.

Per determinare la presenza di demenza, i ricercatori hanno esaminato tre database clinici e di mortalità.

Hanno applicato modelli di regressione di Cox con probabilità inversa e adattato le analisi per “età, sesso, etnia, stato socioeconomico, istruzione, comportamenti sanitari, condizione lavorativa e stato civile”.

Gli amici possono ridurre il rischio di demenza del 12%

Lo studio ha scoperto che un contatto sociale più frequente all’età di 60 anni con gli amici, ma non i parenti, era correlato a un rischio di demenza più basso.

In particolare, una persona che ha visto amici quasi ogni giorno all’età di 60 anni ha avuto un rischio inferiore del 12% di sviluppare la demenza in seguito, rispetto a qualcuno che ha visto uno o due amici solo una volta ogni pochi mesi.

“(W) e abbiamo scoperto che il contatto sociale nella mezza età e nella vita avanzata sembra ridurre il rischio di demenza. Questa scoperta potrebbe alimentare le strategie per ridurre il rischio di tutti di sviluppare la demenza, aggiungendo ancora un altro motivo per promuovere le comunità connesse e trovare modi per ridurre l’isolamento e la solitudine “.

Andrew Sommerlad, Ph.D.

Anche l’autore dello studio Gill Livingston, professore presso il dipartimento di psichiatria dell’UCL, prende in considerazione i risultati. Sebbene l’analisi sia stata osservativa, si avventura alcune potenziali spiegazioni per i meccanismi alla base dei risultati.

“Le persone socialmente impegnate esercitano capacità cognitive, come la memoria e il linguaggio, che possono aiutarle a sviluppare la riserva cognitiva – mentre potrebbe non impedire ai loro cervelli di cambiare, la riserva cognitiva potrebbe aiutare le persone a far fronte meglio agli effetti dell’età e del ritardo eventuali sintomi di demenza “, afferma il prof. Livingston.

A grandi linee, il concetto di riserva cognitiva si riferisce alla flessibilità e alla capacità del cervello di utilizzare le risorse in modi nuovi per risolvere nuovi problemi e sfide. Cose come l’istruzione e la scoperta di nuove informazioni possono aiutare a creare riserva cognitiva.

Inoltre, il prof. Livingston aggiunge: “Trascorrere più tempo con gli amici potrebbe anche essere buono per il benessere mentale e potrebbe essere correlato all’essere fisicamente attivi, entrambi i quali possono anche ridurre il rischio di sviluppare demenza”.

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