Artrite reumatoide

La stimolazione del nervo vago può ridurre i sintomi dell'artrite reumatoide

L’elettrostimolazione del nervo vago può essere la chiave per ridurre i sintomi dell’artrite reumatoide, secondo le scoperte che gli scienziati hanno presentato al Congresso europeo annuale di reumatologia a Madrid, in Spagna.

Questa ricerca dà la speranza che ci possa essere un nuovo modo per aiutare a trattare questa condizione autoimmune.

Il nervo vago, che è un nervo molto lungo che corre tra il cervello e il collo, il torace e l’addome, è una struttura complessa.

Ricerche precedenti hanno trovato un riflesso infiammatorio nel nervo vago che riduce la produzione di citochine, tra cui alcune molecole che sono un componente delle condizioni autoimmuni. Queste molecole sono chiamate fattore di necrosi tumorale (TNF).

Il sistema immunitario di persone sane blocca il TNF, ma in quelli con determinate condizioni autoimmuni, l’eccesso di TNF si fa strada nel flusso sanguigno e provoca infiammazione e un più alto tasso di sintomi associati alle condizioni.

Il TNF è un bersaglio in molti farmaci contro l’artrite reumatoide (RA), come infliximab (Remicade) o etanercept (Enbrel). Molte persone chiamano questi farmaci bloccanti del TNF.

I ricercatori hanno pensato che se potessero aumentare questo riflesso naturale nel nervo vago, potrebbe avere un risultato simile – o meglio ancora, dato che i farmaci che mirano al TNF sopprimono anche il sistema immunitario e hanno altri effetti collaterali indesiderati.

“Questo è uno sviluppo davvero entusiasmante”, afferma il prof. Thomas Dörner, presidente del comitato del programma scientifico al Congresso europeo annuale di reumatologia, che quest’anno si svolge a Madrid, in Spagna.

“Per molti (persone che vivono con) RA, i trattamenti attuali non funzionano, o non sono tollerati.Questi risultati aprono la porta ad un nuovo approccio per trattare non solo l’AR ma altre malattie infiammatorie croniche.Questa è certamente un’area per ulteriori studiare “, aggiunge il Prof. Dörner.

Piccolo neurostimolatore ha portato a grandi risultati

I ricercatori hanno impiantato un piccolo neurostimolatore, chiamato MicrioRegulator, in 14 persone con RA. Per qualificarsi per lo studio, ogni persona aveva provato almeno due farmaci che funzionavano in modi diversi ma che non avevano contribuito a ridurre i loro sintomi.

Gli scienziati hanno poi diviso i partecipanti in tre gruppi: un gruppo placebo, un gruppo che aveva una stimolazione del vago una volta al giorno e un gruppo che aveva la stimolazione del vago quattro volte al giorno.

Lo studio, che ha avuto luogo in 12 settimane, ha rivelato che quelli del gruppo una volta al giorno hanno avuto un risultato molto migliore, sintomatologico, rispetto a quelli negli altri due gruppi, compresi quelli che hanno ricevuto la stimolazione quattro volte al giorno.

Entrambi i gruppi di stimolazione hanno avuto una netta riduzione di oltre il 30% nei loro livelli di citochine nel corso dello studio.

Come la RA influenza le persone

A differenza dell’osteoartrite, che si verifica quando la cartilagine delle articolazioni si rompe nel tempo, RA può svilupparsi a qualsiasi età. Detto questo, è più probabile che colpisca persone di età compresa tra 30 e 60 anni.

Negli Stati Uniti, ci sono circa 1,5 milioni di persone con questa condizione, e tende a colpire circa tre volte più donne rispetto agli uomini.

In quelli con RA, il sistema immunitario del corpo è iperattivo e attacca i tessuti sani nel corpo – in questo caso, il rivestimento delle articolazioni.

Nel tempo, questa infiammazione può danneggiare la cartilagine e le ossa stesse, con la spaziatura delle articolazioni che diventa più stretta. Ciò si traduce in una perdita di mobilità e flessibilità. Una volta che il danno è entrato, è irreversibile; quindi, l’obiettivo è identificare precocemente la condizione e trattarla in modo aggressivo.

I sintomi possono variare da persona a persona, ma i primi sintomi tendono a includere dolore o gonfiore alle articolazioni che dura per 6 settimane o più, rigidità al mattino che dura per almeno 30 minuti, o entrambi.

L’AR tende a colpire più di un’articolazione e colpisce anche le articolazioni più piccole nelle mani, nei piedi e nei polsi più spesso di quanto facciano le articolazioni più grandi. Inoltre, l’AR è spesso simmetrica e colpisce le articolazioni su entrambi i lati del corpo.

Cosa riserva il futuro?

Sebbene impiantare chirurgicamente piccoli neurostimolatori in ogni persona con AR non sia probabilmente fattibile, ragionevole o richiesto, questo studio fa luce su una potenziale terapia che può aiutare coloro che non rispondono bene ai farmaci tradizionali per la condizione.

I risultati di questa ricerca apriranno anche la strada a studi futuri.

“Il nostro studio pilota suggerisce che questo nuovo dispositivo MicroRegulator è ben tollerato e riduce i segni e i sintomi di (RA)”, afferma Mark Genovese, James W. Raitt Endowed Professor of Medicine presso la Stanford University in California.

“Questi dati supportano lo studio di questo dispositivo in un più ampio studio controllato con placebo come un nuovo approccio terapeutico per (RA) e possibilmente altre malattie infiammatorie croniche”.

Dr. Mark Genovese

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