La nuova terapia di stimolazione cerebrale è efficace contro la depressione

Un nuovo studio clinico ha testato la capacità di una tecnica di stimolazione cerebrale poco studiata e non invasiva per trattare i sintomi della depressione maggiore. I risultati, finora, sono stati più che promettenti.

Ricercatori della School of Medicine della University of North Carolina (UNC) a Chapel Hill hanno recentemente condotto uno studio clinico pilota in doppio cieco testando un tipo di terapia di stimolazione cerebrale elettrica chiamata "stimolazione della corrente alternata transcranica" (tACS) nelle persone con depressione maggiore.

Negli studi in doppio cieco, né i partecipanti né gli scienziati che somministrano il trattamento sanno chi è destinato a ricevere quale intervento.

Questo approccio garantisce maggiore obiettività, che fornisce risultati più affidabili.

I ricercatori dell'UNC che hanno condotto questo studio pilota erano interessati al TAC come terapia per la depressione e potenzialmente altre condizioni di salute mentale. Lo hanno riconosciuto come una forma di stimolazione elettrica cerebrale poco studiata e più adatta ai pazienti.

La stimolazione elettrica del cervello non costituisce un nuovo approccio nel trattamento della depressione, ma gli esperti di solito si rivolgono alla stimolazione diretta transcranica (TDC), che invia basse correnti elettriche dirette nel sistema nervoso attraverso elettrodi che si attaccano alla testa di una persona.

Sebbene questo tipo di terapia abbia mostrato alcune promesse, il team di UNC nota che la tecnica non è sempre efficace. Questo è il motivo per cui i ricercatori hanno deciso di provare a testare il TAC.

Invece di inviare un flusso costante di corrente elettrica nel cervello come tDC, il TAC può invece affrontare le oscillazioni alfa di una persona, che sono onde cerebrali con una frequenza di 8-12 Hertz. Gli specialisti possono misurare queste onde utilizzando un elettroencefalogramma.

"Uno studio primo nel suo genere"

Queste onde cerebrali, spiegano i ricercatori, aumentano di intensità quando una persona sogna, medita o si concentra su un'idea specifica – cioè, quando il cervello è completamente focalizzato e chiude gli stimoli di distrazione.

Nelle persone con disturbo depressivo maggiore, le oscillazioni alfa sono più asimmetriche, il che significa che sono molto più attive in una parte del cervello – la corteccia frontale sinistra – che nell'altra.

Nel nuovo studio, i cui risultati appaiono ora nella rivista Translational Psychiatry, i ricercatori hanno testato l'effetto del TAC su queste oscillazioni con l'obiettivo ultimo di verificare se il nuovo approccio potesse migliorare i sintomi della depressione maggiore.

"Abbiamo condotto un piccolo studio di 32 persone perché questo tipo di approccio non era mai stato fatto prima", osserva l'autore senior dello studio Flavio Frohlich, Ph.D. "È importante notare che questo è uno studio primo nel suo genere", sottolinea.

Ognuno dei 32 partecipanti aveva già ricevuto una diagnosi di depressione maggiore, ma i ricercatori hanno anche valutato la gravità dei sintomi al basale utilizzando il Montgomery-Åsberg Depression Rating Scale (MADRS), uno strumento standard per valutare la depressione.

Durante lo studio, gli investigatori dividono la coorte in tre gruppi:

  • il primo gruppo ha ricevuto una stimolazione elettrica con placebo che ha imitato la sensazione del trattamento
  • il secondo gruppo ha ricevuto la stimolazione cerebrale TAC 40-Hertz, che non rientra nell'intervallo che può agire sulle oscillazioni alfa
  • il terzo gruppo, che era il principale gruppo sperimentale, ha ricevuto il trattamento adeguato, che consisteva in correnti elettriche di 10-Hertz tACS che miravano a modelli individuali di oscillazione alfa con l'obiettivo di riequilibrarli

'Ora possiamo mettere a punto il nostro approccio'

Ogni partecipante ha ricevuto la terapia assegnata durante una sessione di 40 minuti in ciascuno dei 5 giorni consecutivi. I ricercatori hanno valutato i partecipanti sulla scala MADRS subito dopo l'intervento di 5 giorni e a 2 e 4 settimane dopo la prova per valutare gli effetti della terapia.

Frohlich e il team hanno scoperto che le persone del gruppo sperimentale principale, che avevano ricevuto la stimolazione del tACS a 10-Hertz, avevano effettivamente una riduzione equivalente delle oscillazioni dell'embrione cerebrale nella corteccia frontale sinistra.

Al punteggio di 4 settimane, non vi era alcun miglioramento statisticamente significativo dei sintomi della depressione in questo gruppo rispetto agli altri due gruppi.

Tuttavia, i dati che il team ha raccolto 2 settimane dopo la fine dello studio clinico hanno raccontato una storia completamente diversa. A questo punto di follow-up, il 77,8 per cento dei partecipanti al gruppo sperimentale ha visto una riduzione dei sintomi della depressione di almeno il 50 per cento rispetto alla situazione al basale.

Questo effetto positivo, notano i ricercatori, era significativamente più alto nel gruppo di terapia principale rispetto ai partecipanti degli altri due gruppi.

"Quando abbiamo iniziato questa ricerca con simulazioni al computer e studi preclinici, non era chiaro se avremmo visto un effetto nelle persone dopo il trattamento con TACS, figuriamoci se il TACS potesse diventare un trattamento per le malattie psichiatriche", dice Frohlich.

"Non era chiaro cosa sarebbe successo se avessimo trattato le persone per diversi giorni di seguito o quale effetto avremmo potuto vedere settimane dopo", continua, aggiungendo che "il fatto che abbiamo visto risultati così positivi da questo studio mi dà fiducia nel nostro approccio potrebbe aiutare molte persone con depressione ".

"Ora che abbiamo documentato come questo tipo di TAC può ridurre i sintomi della depressione, possiamo mettere a punto il nostro approccio per aiutare molte persone in un modo relativamente economico e non invasivo".

Flavio Frohlich

Attualmente, Frohlich e il team sono alla ricerca di partecipanti per due studi di follow-up che indagano ulteriormente i migliori usi della terapia tACS.

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