La carenza di serotonina potrebbe spiegare condizioni somatiche 'immaginarie'

Quando una persona sente dolore e i medici non riescono a capire perché, spesso dicono alla persona che i loro sintomi sono psicologici. Una causa biologica scoperta di recente potrebbe cambiare la narrativa.

Sentirsi dire che i propri sintomi sono un’invenzione della propria immaginazione può essere un tormento. Ma questa è spesso l’esperienza di persone con una condizione in particolare.

La consapevolezza somatica intensificata ha più di un nome nel mondo medico. È anche noto come sofferenza fisica, disturbi funzionali o anche “sintomi non spiegabili dal punto di vista medico”.

Gli esperti lo definiscono un dolore che non ha cause fisiologiche rilevabili.

I sintomi più comuni di accresciuta consapevolezza somatica tendono a essere mal di testa, stanchezza, muscoli e articolazioni dolorosi e problemi di stomaco. Alcune persone riportano anche disturbi della memoria, vertigini e dispnea.

Le persone con maggiore consapevolezza somatica hanno il doppio delle probabilità di provare dolore cronico e spesso ricevono diagnosi di malattie come la sindrome dell’intestino irritabile, la fibromialgia e l’artrite reumatoide. Alcune persone potrebbero non ottenere mai una diagnosi accurata, con conseguente aumento dei livelli di sofferenza.

La causa dell’elevata consapevolezza somatica non è chiara. Gli esperti hanno nominato tutto, dai fattori ereditari e malfunzionamenti del cervello agli stressanti della vita come potenziali cause.

Alcuni operatori sanitari lo considerano ancora un problema psicologico e raccomandano una terapia cognitivo comportamentale, comunemente chiamata CBT, come trattamento non meditato.

Tuttavia, un team guidato da ricercatori della McGill University, a Montreal, in Canada, ha ora trovato una potenziale causa biologica della condizione. Le loro scoperte sono pubblicate sulla rivista Annals of Neurology.

Una causa biologica

Samar Khoury, Ph.D., Alan Edwards Center della Research on Pain della McGill University paragona i risultati alla storia di “The Princess and the Pea”.

“La principessa nella storia aveva un’estrema sensibilità, in cui poteva sentire un piccolo pisello attraverso una pila di 20 materassi”, dice Khoury, che è il primo autore dello studio.

“Questa è una buona analogia di come potrebbe sentirsi qualcuno con una consapevolezza somatica intensificata: hanno dei disagi causati da un pisello minuscolo che i medici non riescono a trovare o vedere, ma che è molto reale.”

I risultati dello studio del team possono fornire la prova che il pisello esiste – che i sintomi di consapevolezza somatica intensificata non sono immaginari.

I dati provenivano da uno studio preesistente, la coorte Orofacial Pain: Prospective Evaluation e Risk Assessment (OPPERA). Questo progetto di ricerca di 7 anni ha reclutato 3.200 individui per analizzare sia i fattori fisiologici che psicologici che hanno portato alla comparsa del disturbo temporo-mandibolare.

Questa condizione è un problema che colpisce i muscoli utilizzati per la masticazione e le articolazioni tra la mascella inferiore e il cranio. I sintomi spesso comportano dolore alla mascella e al viso, mal di testa e dolore in altre parti del corpo, come il collo e la schiena.

Lo studio OPPERA ha anche esaminato attentamente i legami genetici, rendendolo una prospettiva allettante per i ricercatori di consapevolezza somatica.

Trattare i sintomi somatici

Il team dietro il presente studio ha utilizzato questo set di dati per trovare una relazione tra i sintomi somatici e una mutazione genetica. Le persone con la variazione genica avevano livelli di serotonina più bassi, poiché l’enzima necessario per creare la sostanza chimica non funzionava nel modo in cui avrebbe dovuto.

La serotonina svolge un ruolo estremamente importante nel corpo. Non solo regola l’umore e contribuisce ai livelli di felicità, ma aiuta anche la funzione dell’intestino e del sistema nervoso centrale.

Bassi livelli della sostanza chimica sono già stati collegati a problemi psicologici, come depressione e problemi fisici, che coinvolgono stanchezza, nausea e digestione. C’è ora un caso per associare la mancanza ad una consapevolezza somatica intensificata.

L’autore principale, la dott.ssa Luda Diatchenko, ha descritto i risultati come “molto importanti”.

“Possiamo ora fornire una spiegazione biologica dei (i) sintomi, il passo successivo per noi sarebbe vedere se siamo in grado di indirizzare i livelli di serotonina al fine di alleviare questi sintomi”.

Dr. Luda Diatchenko

L’utilizzo delle nuove scoperte come base per un nuovo trattamento richiederà probabilmente un po ‘di tempo. Ma la mutazione genetica potrebbe guidare ulteriori studi nella giusta direzione.

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