Neurologia

La cannabis e alcune condizioni accelerano l'invecchiamento cerebrale

Studiando un gran numero di scansioni di immagini, i ricercatori hanno identificato condizioni e comportamenti che potrebbero rendere prematuramente il cervello invecchiando, tra cui la schizofrenia, il disturbo bipolare, l'uso di alcol e l'uso di cannabis.

Per quello che si pensa sia il più grande studio del suo genere, i ricercatori hanno analizzato le scansioni cerebrali di 31.227 persone di età compresa tra 9 mesi e 105 anni.

In un articolo che ora compare sul Journal of Alzheimer's Disease, descrivono come hanno identificato i "modelli di invecchiamento" dalle scansioni cerebrali.

Questi sono stati fatti usando la tomografia computerizzata ad emissione di fotoni singoli (SPECT) e provenivano da persone con disturbi psichiatrici come ADHD, schizofrenia e disturbo bipolare. Stavano tutti frequentando una clinica psichiatrica che aveva sede in diverse località.

Ogni partecipante ha subito due scansioni cerebrali SPECT – una durante uno stato di riposo e un'altra durante il completamento di "un compito di concentrazione" – per un totale di 62.454 scansioni.

Gli scienziati hanno scoperto che potevano predire l'età di una persona dal modello del flusso di sangue nel loro cervello.

La circolazione del cervello variava per la durata della vita

Hanno osservato che il flusso di sangue variava dall'infanzia fino all'età avanzata per tutta la vita. Hanno anche visto che l'invecchiamento cerebrale era più visibile nelle scansioni degli uomini e di quelli con schizofrenia, ansia, disturbo bipolare e ADHD.

L'invecchiamento del cervello era anche più fortemente associato all'uso di cannabis e alcol.

"Sulla base di uno dei più grandi studi di imaging cerebrale mai effettuati", afferma l'autore dello studio principale Dr. Daniel G. Amen, uno psichiatra e fondatore di Amen Clinics a Costa Mesa, in California, "ora possiamo monitorare i disturbi e i comportamenti comuni che invecchiano prematuramente il cervello."

Egli suggerisce che migliorare il trattamento di questi disturbi potrebbe "rallentare o addirittura fermare il processo di invecchiamento del cervello".

Il motivo principale per lo studio è stato quello di imparare di più su come l'invecchiamento influisce sul rischio di malattia di Alzheimer.

Alzheimer e invecchiamento cerebrale

L'aumento dell'età è un "fattore di rischio noto" per il morbo di Alzheimer. La maggior parte dei casi viene diagnosticata a persone di età pari o superiore a 65 anni. Il rischio di svilupparlo "raddoppia ogni 5 anni" dopo questo, e quasi un terzo delle persone sopra gli 85 anni ne ha.

"Capire l'influenza dell'invecchiamento sul cervello", osservano gli autori dello studio, "rimane una sfida nel determinare il suo ruolo come un fattore di rischio per la malattia di Alzheimer".

Il cervello potrebbe rappresentare solo il 2% della massa corporea, ma riceve fino al 20% del sangue pompato dal cuore. Questo sangue viaggia attraverso 370 miglia di microvasi nel cervello.

Vi è una crescente evidenza che sporadica malattia di Alzheimer – cioè, il tipo che non funziona in famiglie e rappresenta la maggior parte dei casi – è principalmente una malattia del sistema dei vasi sanguigni.

Esistono anche prove del fatto che quasi tutti i fattori di rischio per la malattia di Alzheimer coinvolgono un componente che riduce il rilascio di sangue nel cervello e che i problemi con i microvasi precedono i cambiamenti nel tessuto cerebrale e nella cognizione.

Eppure, il sistema cerebrale dei vasi sanguigni è una "zona sottopensata dell'invecchiamento cerebrale".

Lo studio ha analizzato 128 regioni del cervello

La dott.ssa Amen e i suoi colleghi hanno analizzato gli schemi di circolazione del sangue in 128 regioni del cervello durante le scansioni SPECT.

Hanno usato uno strumento statistico per identificare le traiettorie di età media per la fascia di età del gruppo e hanno utilizzato un altro strumento statistico per identificare i cluster delle regioni del cervello che meglio hanno previsto l'età cronologica.

Hanno quindi usato quel modello per determinare una "età stimata dal cervello" per ogni persona dalle scansioni cerebrali. L'invecchiamento accelerato del cervello è stato calcolato come differenza tra età cronologica ed età stimata del cervello.

Ulteriori analisi hanno rivelato collegamenti tra invecchiamento precoce del cervello e determinati comportamenti e disturbi, come mostrato nel seguente elenco:

    • schizofrenia – 4 anni di invecchiamento prematuro del cervello
    • uso di cannabis – 2,8 anni
    • disturbo bipolare – 1,6 anni
    • ADHD – 1,4 anni
    • abuso di alcool – 0,6 anni

    Non c'era alcuna associazione tra depressione e invecchiamento precoce del cervello.

    I ricercatori suggeriscono che le loro scoperte aiuteranno a studiare ulteriormente come i disturbi psichiatrici alterano i pattern del flusso sanguigno nel cervello.

    "La scoperta dell'abuso di cannabis è stata particolarmente importante, poiché la nostra cultura sta iniziando a vedere la marijuana come una sostanza innocua".

    Dr. Daniel G. Amen

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