Psicologia / Psichiatria

In che modo le superstizioni influenzano la nostra psicologia e il nostro benessere?

Oggi è venerdì 13 e un gran numero di persone in tutto il mondo eviteranno di fare i loro soliti affari perché temono che questo giorno porterà loro “sfortuna”. In questa funzione Spotlight, esaminiamo i meccanismi psicologici alla base del pensiero superstizioso.

A proposito di affari, non solo le compagnie aeree e gli aeroporti saltano abitualmente una tredicesima navata o la tredicesima porta, ma oltre l’80% degli edifici a più piani in tutto il mondo non ha un tredicesimo piano. Inoltre, alcuni hotel e ospedali spesso scelgono di non avere una stanza con il numero 13.

Miliardi di persone negli Stati Uniti e in tutto il mondo sono superstiziose. Un quarto degli adulti negli Stati Uniti si considera tale e le tendenze recenti rivelano che i giovani sono più superstiziosi degli adulti più anziani. In effetti, il 70% degli studenti statunitensi fa affidamento su portafortuna per una migliore performance accademica.

Milioni di persone in Cina pensano che il colore rosso o il numero 8 porterà loro ricchezza e felicità, mentre uno studio sui consumatori di Taiwan ha dimostrato che gli acquirenti tendono a pagare più soldi per un minor numero di articoli in un pacchetto, purché il numero di articoli nel il pacchetto rappresenta un numero “più fortunato”

Molti di noi sanno che queste credenze sono irrazionali, ma le rispettiamo ancora. Perché lo facciamo? Le superstizioni svolgono un ruolo psicologico importante e, in caso affermativo, che cos’è? Quali sono alcuni dei meccanismi che spiegano queste credenze irrazionali e in che modo le superstizioni influenzano il nostro benessere mentale?

Perché crediamo l’incredibile?

La cosa affascinante delle superstizioni è che spesso crediamo in esse nonostante sappiamo, ad un certo livello, che non possono essere vere. Perché lo facciamo?

Jane Risen, professore di scienze comportamentali presso lo stand dell’Università di Chicago in Illinois e membro dell’American Psychological Society, ha utilizzato il cosiddetto modello di cognizione a doppio processo per spiegare la nostra convinzione nelle superstizioni.

Secondo Risen (e altri autori rinomati, come Daniel Kahneman), gli umani possono pensare sia “velocemente” che “lentamente”. Il primo modo di pensare è scattante e intuitivo, mentre il secondo è più razionale e il suo compito principale è quello di scavalcare il giudizio intuitivo quando trova errori.

Il modello del doppio pensiero è consolidato, ma nel caso delle superstizioni, Risen suggerisce che il modello dovrebbe subire perfezionamenti. Il ricercatore osserva che il rilevamento degli errori non comporta automaticamente la correzione degli errori. In altre parole, le persone possono rendersi conto che la loro convinzione è sbagliata, ma ancora agire su di essa.

Il “modello di pensiero veloce e lento” deve consentire la possibilità che le persone possano riconoscere – al momento – che la loro convinzione non ha senso, ma agire su di essa “, scrive l’autore. “Le persone possono rilevare un errore, ma scelgono di non correggerlo, un processo che definisco acquiescenza”, continua.

Ma le superstizioni non sono semplicemente una manifestazione della nostra cognizione imperfetta. A volte le superstizioni offrono una serie di vantaggi.

Come le superstizioni possono alleviare l’ansia

A volte le superstizioni possono avere un effetto calmante, alleviando l’ansia per l’ignoto e dando alle persone un senso di controllo sulla propria vita. Questo potrebbe anche essere il motivo per cui le superstizioni sono sopravvissute per così tanto tempo – le persone le hanno trasmesse di generazione in generazione.

Come afferma un articolo pubblicato sull’International Journal of Psychology and Behavioral Sciences, “La superstizione ha le sue radici nella giovinezza della nostra specie quando i nostri antenati non potevano capire le forze e i capricci del (mondo) naturale. La sopravvivenza dei nostri antenati era minacciata dalla predazione o altre forze naturali “.

Di conseguenza, le superstizioni si sono “evolute” per produrre “un falso senso di avere il controllo sulle condizioni esterne” e ridurre l’ansia. Questo è anche il motivo per cui le superstizioni sono “prevalenti in condizioni di assenza di fiducia, insicurezza, paura e minaccia”.

Un lettore di Medical News Today, che descrive le varie superstizioni dei genitori, fa eco allo stesso sentimento. “Mia mamma ha tonnellate di superstizioni”, dicono. “(Lei) non può camminare sotto una scala, non può mettere nuove scarpe sul tavolo (nemmeno nella loro scatola), non può rompere uno specchio, non può dare una borsa senza soldi, (deve) getta un pizzico di sale sulla spalla sinistra se ne versa un po ‘. ”

“Penso che alcuni di questi siano solo commenti di buon senso, come non rompere uno specchio o potresti tagliarti perché i frammenti sono affilati, che sono diventati qualcosa di più. Ma si trasformano in questo insieme di regole per vivere, spesso senza una ragione apparente “, continua il lettore.

“Penso che la vita sia una serie di coincidenze casuali e non possa essere modellata da queste strane piccole abitudini, ma immagino sia rassicurante credere che tu abbia un certo controllo su di essa – specialmente quando c’è così tanto nelle nostre vite e società che possiamo ‘ cambiare “.

Un lettore MNT

“La vita è abbastanza spaventosa a volte”, aggiungono, “quindi (…) le persone (fanno) tutto il possibile per cercare di evitare pericoli nascosti”.

Le superstizioni possono migliorare le prestazioni

Inoltre, alleviando l’ansia, le superstizioni possono migliorare oggettivamente le prestazioni. Stuart Vyse, autore di Believing in Magic: The Psychology of Superstition ed ex professore di psicologia al Connecticut College, spiega in un’intervista per la British Psychological Society:

“Esistono prove del fatto che le superstizioni positive che migliorano la fortuna forniscono un vantaggio psicologico che può migliorare le prestazioni qualificate. C’è ansia associata al tipo di eventi che mettono in evidenza la superstizione”.

“L’assenza di controllo su un risultato importante crea ansia. Quindi, anche quando sappiamo a livello razionale che non c’è magia, le superstizioni possono essere mantenute dal loro beneficio emotivo”.

Stuart Vyse

In effetti, uno studio che ha esaminato le prestazioni in “golf, destrezza motoria, memoria e giochi di anagrammi”, ha scoperto che fare gesti, come tenere le dita incrociate o pronunciare parole, come “rompere una gamba” o “buona fortuna”, potenziato le prestazioni dei partecipanti.

Questo meccanismo è mediato da una maggiore fiducia in se stessi, scrivono gli autori.

“(T) questi benefici prestazionali sono prodotti da cambiamenti nell’autoefficacia percepita. L’attivazione di una superstizione aumenta la fiducia dei partecipanti nel padroneggiare le attività imminenti, che a sua volta migliora le prestazioni.”

Superstizioni “economiche” migliori di quelle costose

“(O) anche se sai che si applica una superstizione, le persone non vogliono tentare il destino non impiegandolo”, afferma Vyse. Continua citando un esempio di una lettera a catena che è diventata famosa tra i giornalisti negli Stati Uniti.

“Molti di questi giornalisti sapevano che era a castello, ma non volevano tentare il destino non copiando la lettera e inviandola”, afferma il ricercatore.

Tuttavia, “non tentare il destino” è anche un’opzione popolare perché i costi per sostenere la superstizione sono molto bassi rispetto al risultato potenziale.

In questo caso, l’invio della lettera e l’impiego della superstizione comportano pochi costi rispetto al presunto risultato di varie “calamità” causate da sfortuna, come “perdite di fortuna, lavoro e vite”.

Allo stesso modo, bussare rapidamente su una superficie di legno quando si commenta che si è in ottima salute da anni è un piccolo prezzo da pagare rispetto alle conseguenze potenzialmente devastanti della malattia.

Uno studio lo conferma e spiega che le superstizioni fanno appello alle persone perché i vantaggi di portare con sé un portafortuna, ad esempio, superano gli svantaggi di un cosiddetto scenario di esplorazione costoso, una situazione in cui una persona deve esplorare un ambiente incerto.

Secondo gli autori, “le superstizioni che implicano il trasporto di piccoli e leggeri amuleti fortunati potrebbero persistere perché le stesse regole generali di apprendimento per identificare le relazioni causali in altri contesti sono vantaggiose, mentre qui fanno quasi nulla.”

“Allo stesso modo, (…) evitare il numero 13 può imporre un costo relativamente piccolo con benefici potenzialmente grandi, il che potrebbe spiegare perché questa superstizione persista.”

Superstizioni e disturbo ossessivo compulsivo: un collegamento complesso

Una persona con cui MNT ha parlato e che preferisce rimanere anonimo ha rivelato di dover impostare la sveglia “almeno 10 volte ogni notte, insieme a mormorare alcune parole rassicuranti”.

Altrimenti, hanno continuato, “Sento che qualcosa di negativo accadrà nella mia vita. Non riesco a smettere di impostare la sveglia fino a quando non mi sento a mio agio. Sono stato conosciuto per arrivare a circa 50 prima”.

Sebbene tale abitudine possa sembrare insolita per alcune persone, coloro che eseguono questi comportamenti rituali spesso traggono conforto da loro. “A volte penso che sia una buona cosa, un modo per tenervi mentalmente in pista!” la persona ha continuato.

A volte, tuttavia, comportamenti ripetuti possono segnalare una condizione più grave, come il disturbo ossessivo-compulsivo (DOC).

“Per me, le superstizioni si incrociano nel DOC”, ha detto un’altra persona intervistata da MNT. “Faccio il” pensiero superstizioso “quando sono alle prese con il disturbo ossessivo compulsivo, dove credo che fare o pensare che qualcosa farà accadere o meno qualcosa”.

“Un esempio è che devo scegliere il giusto paio di calzini da indossare; altrimenti, mia mamma morirà. Quindi per me, le superstizioni sono potenzialmente dannose e un segno che non sto andando così bene.”

Intervistato MNT

La ricerca consolidata riconosce le superstizioni come un esempio di “compulsioni eseguite in risposta alle ossessioni”, insieme a “lavaggio eccessivo delle mani, bagno o toelettatura ritualizzati, controllo dei comportamenti, rituali mentali, necessità di ripetere attività, rileggere testi, (e) comportamenti di accaparramento “.

Tuttavia, si è discusso molto sulla questione se il DOC e le superstizioni condividano un continuum. Molti ricercatori suggeriscono che non lo fanno, sottolineando che le superstizioni e il DOC utilizzano aree cerebrali diverse.

Tuttavia, il DOC e le superstizioni condividono molti tratti sovrapposti, come l’esecuzione di rituali per scongiurare i danni. Inoltre, alcuni ricercatori hanno definito rituali superstiziosi come “metodi disadattivi per tentare di ottenere il controllo in situazioni incerte”.

“(L) allo stesso modo”, continuano, “i comportamenti compulsivi sono disadattivi ed eseguiti con l’intento di prevenire o ridurre l’ansia associata al pensiero ossessivo.”

Tuttavia, è importante ricordare che, sebbene sembri esserci una connessione stabilita tra superstizione e disturbo ossessivo compulsivo, ci sono discrepanze nei risultati dei vari studi che hanno affrontato questo legame.

Tracciare il confine tra superstizioni e disturbo ossessivo compulsivo è una questione sfumata che gli operatori sanitari dovrebbero gestire con competenza e sensibilità. MNT ha un articolo informativo sul disturbo ossessivo-compulsivo per coloro che desiderano saperne di più sulla condizione.

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