In che modo l'obesità può influenzare il cervello?

Il legame tra obesità e cervello è un argomento affascinante che gli scienziati hanno da poco iniziato a esplorare. Nuove ricerche aggiungono pezzi importanti al puzzle.

Dalle dimensioni e funzionalità del cervello a specifici circuiti neuronali, studi recenti hanno portato alla luce aspetti importanti della connessione tra obesità e cervello.

Ad esempio, i ricercatori hanno pubblicato uno studio all’inizio di quest’anno che ha trovato un collegamento tra l’obesità nell’area dello stomaco e le dimensioni del cervello più piccole – in particolare, il volume di materia grigia inferiore.

I risultati di un altro recente studio hanno dimostrato che la corteccia prefrontale del cervello – un’area importante per il pensiero complesso, la pianificazione e l’autocontrollo – è meno attiva nelle persone che tendono a mangiare troppo, il che può portare all’obesità e all’aumento di peso.

Infine, la ricerca apparso solo il mese scorso ha identificato una serie di neuroni che possono frenare la sovralimentazione quando diventano attivi.

Un nuovo studio ora aggiunge a questo corpo di prove in aumento, gettando ulteriore luce sulla connessione tra l’obesità da un lato e le differenze nella struttura del cervello e la forma dall’altro.

La Dott.ssa Ilona A. Dekkers, del Centro medico universitario di Leiden nei Paesi Bassi, ha guidato un team di ricercatori che ha utilizzato la tecnologia di scansione MRI all’avanguardia per comprendere il legame tra obesità e struttura cerebrale.

Il Dr. Dekkers e il team hanno riferito volumi minori di materia grigia nelle persone con obesità, consolidando così i risultati precedenti della ricerca. Hanno anche trovato connessioni con la forma e la struttura del cervello, chiamata morfologia.

I ricercatori hanno pubblicato i loro risultati sulla rivista Radiology.

Più grasso corporeo, meno volume di materia grigia

Il dott. Dekkers e i suoi colleghi hanno deciso di indagare su come l’obesità possa avere un impatto sul cervello perché studi precedenti avevano rilevato un rischio più elevato di declino cognitivo e demenza tra le persone con obesità.

Quindi, gli scienziati hanno esaminato le scansioni cerebrali di oltre 12.000 persone che hanno preso parte allo studio di Biobank Imaging del Regno Unito. Le tecniche di imaging cerebrale utilizzate dal team nello studio hanno offerto approfondimenti sulla materia grigia e bianca dei partecipanti.

Descrivendo il cervello in termini molto ampi, questa unità di elaborazione centrale consiste in una “corteccia esterna di materia grigia e un’area interna che ospita tratti di materia bianca”.

La materia grigia è piena di neuroni, mentre la sostanza bianca consiste principalmente di proiezioni nervose chiamate assoni e cellule gliali.

Nel presente studio, secondo il Dr. Dekkers, il team ha scoperto che “il fatto di avere livelli più elevati di grasso distribuiti sul corpo è associato a volumi più piccoli di strutture importanti del cervello, comprese le strutture della materia grigia che si trovano nel centro del cervello “.

“È interessante notare che queste associazioni sono diverse per uomini e donne, suggerendo che il genere è un importante modificatore del legame tra percentuale di grasso e dimensioni delle strutture cerebrali specifiche”, aggiunge.

Nello specifico, gli uomini con obesità avevano un volume di materia grigia inferiore sia nel complesso che in alcuni circuiti di elaborazione della ricompensa e strutture cerebrali che si occupano di movimento.

Per le donne con obesità, una maggiore quantità di grasso corporeo è correlata solo con il volume inferiore della materia in una regione chiamata globus pallidus, che è un’area del cervello che svolge un ruolo nel movimento volontario.

In entrambi gli uomini e le donne, c’era una correlazione tra una maggiore quantità di grasso corporeo e la possibilità di piccoli cambiamenti che si verificano nella materia bianca del cervello.

Obesità e cervello: la chiave dell’infiammazione?

“Il nostro studio mostra che una raccolta di dati RM molto ampia può portare a una migliore comprensione di quali strutture cerebrali sono coinvolte in tutti i tipi di conseguenze sulla salute, come l’obesità”, afferma il dott. Dekkers.

Lo scienziato avanza alcune opinioni sulle possibili implicazioni dello studio. Meno materia grigia potrebbe significare meno neuroni, dice, e le alterazioni della materia bianca potrebbero influenzare la comunicazione tra i neuroni.

Inoltre, studi precedenti hanno collegato il volume della materia grigia con il “circuito del cibo-ricompensa”, quindi i cambiamenti nella materia grigia potrebbero rendere difficile per le persone controllare i loro comportamenti alimentari, suggerisce. Tuttavia, lei avverte anche che sono necessarie ulteriori ricerche per rafforzare questa conclusione.

Dr. Dekkers sottolinea inoltre che, secondo studi precedenti, l’infiammazione legata all’obesità può influenzare il tessuto cerebrale. Questa infiammazione di basso grado potrebbe, quindi, spiegare i recenti risultati dello studio.

“Per la ricerca futura, sarebbe di grande interesse se le differenze nella distribuzione del grasso corporeo siano correlate alle differenze nella struttura morfologica del cervello, poiché il grasso viscerale è un noto fattore di rischio per la malattia metabolica ed è collegato all’infiammazione sistemica di basso grado”, dice Hildo Lamb, Ph.D., autore senior dello studio.

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