Psicologia / Psichiatria

In che modo i tratti della personalità influenzano la risposta al placebo

C’è una vasta letteratura sul misterioso effetto placebo. L’ultimo articolo per unirsi a questa folla indaga su come i tratti della personalità potrebbero svolgere un ruolo. Secondo gli autori, l’ottimismo sembra migliorare l’effetto.

L’effetto placebo descrive una risposta benefica o positiva a un intervento inerte. La sua controparte – l’effetto nocebo – si riferisce a una reazione negativa a un trattamento inattivo.

Gli scienziati usano spesso studi controllati con placebo per valutare gli interventi medici, quindi è importante capire come e perché si manifestano questi effetti. Dopotutto, se le persone provano sollievo dai loro sintomi o sviluppano effetti collaterali quando hanno preso solo una pillola di zucchero, questo rende più difficile l’interpretazione dei risultati degli studi.

Ad esempio, gli autori di una meta-analisi di studi che studiano farmaci antidepressivi hanno concluso che “l’effetto placebo ha rappresentato il 68% dell’effetto nei gruppi di farmaci”.

L’importanza del placebo

L’effetto della risposta del placebo sull’affidabilità degli studi clinici è noto. Tuttavia, c’è un motivo ancora più importante per studiarli: se una pillola inerte ha il potere di far sentire meglio qualcuno, dovremmo cercare di sfruttarla.

Come spiegano gli autori, gli scienziati devono trovare il modo di ridurre al minimo l’effetto placebo negli studi clinici e massimizzarlo in clinica.

Gli scienziati hanno già scoperto una serie di fattori che contribuiscono all’effetto placebo. Finora hanno dimostrato che la genetica, l’apprendimento e il condizionamento e le aspettative individuali sull’esito del trattamento hanno un ruolo.

Un’aggiunta a questo elenco è la personalità, che è stata al centro di una recente recensione pubblicata sul Journal of Psychosomatic Research.

I Big Five e oltre

Gli autori della revisione hanno deciso di capire se alcuni tratti di ampia personalità potrebbero influenzare la probabilità che qualcuno provi l’effetto placebo o nocebo.

Si sono concentrati sui cosiddetti tratti della personalità dei Cinque Grandi, che sono nevroticismo, estroversione, apertura all’esperienza, gradevolezza e coscienza. Per questo studio, gli autori hanno anche incluso l’ottimismo nella loro ricerca.

Per indagare, hanno cercato documenti pertinenti che i ricercatori avevano pubblicato tra gennaio 1997 e marzo 2018. In tutto, 24 studi hanno soddisfatto i loro criteri. Gli autori delineano le loro scoperte chiave:

“L’ottimismo era associato in modo relativamente coerente con un aumento delle risposte al placebo, mentre il pessimismo era associato in modo abbastanza coerente con le risposte al nocebo”.

Hanno anche scoperto che la paura e l’ansia erano associate alla risposta al nocebo. Le persone che avvertivano questi sentimenti avevano maggiori probabilità di percepire eventuali effetti negativi del trattamento.

Nel complesso, gli autori spiegano che non sono stati in grado di “identificare un tratto di personalità solitario che è esclusivamente correlato alla risposta al placebo o al nocebo”.

Poiché gli esperimenti che gli autori hanno incluso nella recensione erano tutti molto diversi, è stato difficile per loro trarre conclusioni attendibili. Spiegano che “la diversità dei contesti e degli interventi di studio può essere responsabile dei [diversi] risultati”.

Perché ottimismo e ansia?

Nel loro articolo, gli autori discutono del perché esiste una relazione tra ottimismo ed effetto placebo. Si riferiscono a ricerche precedenti e teorizzano che potrebbe essere perché ottimisti e pessimisti differiscono nel modo in cui affrontano situazioni stressanti.

Nel discutere su come l’ansia potrebbe aumentare l’effetto nocebo, gli autori scrivono che “potrebbe essere spiegato da meccanismi neuroendocrini e biochimici, specialmente nell’iperalgesia del nocebo”. L’iperalgesia è una maggiore sensibilità al dolore.

In alternativa o in aggiunta, le persone che sono inclini all’ansia potrebbero interpretare erroneamente “sintomi di ipervigilanza e ansia come segni di malattia”, spiegano gli autori.

In generale, la mancanza di accordo tra gli studi dimostra che sono necessarie molte più ricerche prima che sia possibile trarre conclusioni definitive.

Gli autori osservano che mentre quasi tutti gli studi hanno valutato i Big Five in modi diversi, hanno quasi sempre valutato l’ottimismo usando lo stesso questionario. Gli autori si chiedono se questo potrebbe essere “un motivo alla base dei risultati unidirezionali”.

Sebbene la recensione non dipinga un quadro chiaro di coloro che potrebbero essere più sensibili agli effetti placebo o nocebo, dimostra una notevole lacuna nella nostra comprensione di questo complesso, sorprendente e significativo insieme di fenomeni.

Gli autori sperano che ispireranno un lavoro più simile, scrivendo: “In breve, ulteriori studi di indagine e replica per l’ottimismo e il pessimismo sembrano giustificati poiché queste caratteristiche hanno fornito i risultati più promettenti”.

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