Il cibo piccante è legato al rischio di demenza?

La ricerca condotta in una popolazione cinese ha trovato un legame intrigante tra il consumo di peperoncino e un aumentato rischio di declino cognitivo.

Molte popolazioni in tutto il mondo aggiungono peperoni piccanti ai loro piatti locali per esaltare il gusto e rendere l’esperienza culinaria più incisiva.

Ma i peperoni piccanti sono salutari o comportano rischi per la salute? I peperoni più piccanti del mondo, come il Carolina Reaper, potrebbero causare danni gravi e immediati.

Ad esempio, nel 2018, un uomo degli Stati Uniti che ha mangiato una Carolina Reaper come parte di una sfida in una gara di peperoncino è finito nel pronto soccorso con un mal di testa da temporale.

Tuttavia, la maggior parte delle persone non raggiungerà le versioni estreme di questo ortaggio piccante. Invece, la maggior parte delle cucine utilizza varietà molto più miti – alcune delle quali sono ancora molto piccanti – come jalapeños, peperoni di ciliegia, peperoncini di cayenna, cappelli scozzesi e habaneros.

Precedenti ricerche sui potenziali effetti dei peperoncini sulla salute hanno generalmente avuto risultati positivi. Un ampio studio di coorte del 2017, ad esempio, ha scoperto che mangiare peperoncini rossi piccanti era associato a un minor rischio di mortalità.

Il principale ingrediente attivo nei peperoncini e quello che li rende piccanti è la capsaicina, quindi è molto probabile che questo composto abbia un ruolo guida nel potenziale effetto dei peperoncini sulla salute.

Nonostante i risultati incoraggianti sull’associazione tra peperoncino e mortalità, nessuno studio sull’uomo ha valutato seriamente in che modo queste verdure calde potrebbero influenzare il declino cognitivo.

Ora, i risultati di uno studio di coorte longitudinale in una vasta popolazione cinese suggeriscono che mangiare costantemente una grande quantità di peperoncino potrebbe accelerare il declino cognitivo, aumentando il rischio di demenza di una persona.

La ricerca – presentata in un documento di studio che appare sulla rivista Nutrients – ha coinvolto 4.582 partecipanti cinesi di età superiore ai 55 anni. Il gruppo di ricerca era guidato da Zumin Shi, Ph.D., dell’Università del Qatar, a Doha.

Rischio maggiore con oltre 50 grammi di peperoncino al giorno

“Il consumo di peperoncino è risultato benefico per il peso corporeo e la pressione sanguigna nei nostri studi precedenti. Tuttavia, in questo studio, abbiamo riscontrato effetti negativi sulla cognizione tra gli adulti più anziani”, osserva Zumin.

I ricercatori hanno scoperto che le persone che mangiavano più di 50 grammi di peperoncino al giorno su base regolare avevano quasi il doppio del rischio di declino cognitivo delle persone che mangiavano meno di questa quantità di peperoncino.

“Derivato da indagini dietetiche, l’assunzione di peperoncino includeva sia peperoncini freschi che secchi, ma non includeva peperoni dolci o pepe nero”, citano i ricercatori nel loro studio.

Il team ha anche osservato che i partecipanti che in genere consumavano una maggiore quantità di chili tendevano ad avere un reddito finanziario inferiore, nonché un indice di massa corporea inferiore (BMI). Hanno anche praticato meno attività fisica, rispetto alle persone che hanno mangiato una quantità minore di peperoncino.

Inoltre, i ricercatori suggeriscono che le persone con un BMI sano possono avere una sensibilità alla capsaicina più elevata rispetto a quelle clinicamente in sovrappeso. La maggiore sensibilità, aggiunge il team, potrebbe anche spiegare perché queste persone potrebbero avere un rischio maggiore di declino cognitivo.

Zumin e colleghi hanno anche visto che le persone che mangiavano più chili tendevano ad essere più giovani delle persone che non mangiavano chili. “Inoltre”, scrivono i ricercatori, “non c’era alcuna associazione tra consumo di peperoncino e BMI o ipertensione in questa popolazione, e quindi, è possibile che gli anziani in questa popolazione evitassero il consumo di peperoncino a causa di malattie croniche”.

Un altro fattore che sembrava avere un ruolo in quanto chili mangiato dai partecipanti era il loro livello di istruzione. Nella conclusione del documento di studio, i ricercatori osservano:

“Nel nostro studio, c’era una differenza significativa nell’assunzione di peperoncino tra le persone con diversi livelli di istruzione. Pertanto, è possibile che l’effetto confondente dell’istruzione possa ancora contribuire alla relazione tra l’assunzione di peperoncino e la funzione cognitiva”.

Per questo motivo, i ricercatori suggeriscono che ulteriori studi dovrebbero mirare a valutare il legame tra livello di istruzione, assunzione di peperoncino e rischio di declino cognitivo.

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