I nostri cervelli sono dipendenti dalle informazioni?

Secondo una nuova ricerca, i cervelli umani sono davvero affamati di informazioni e questa fame può trasformarsi in comportamenti malsani simili a spuntini ora che abbiamo accesso senza restrizioni a informazioni casuali.

Gli esseri umani sono esseri naturalmente curiosi. Cerchiamo costantemente di imparare, esplorare e capire. Tuttavia, la curiosità potrebbe non essere sempre una caratteristica positiva.

Il detto popolare “La curiosità ha ucciso il gatto” si riferisce alla ricerca della conoscenza al punto di mettersi in pericolo.

Sebbene non esattamente nel senso in cui questo detto connota, la compulsione moderna degli esseri umani a cercare informazioni può avere effetti negativi.

Mentre scorriamo avidamente attraverso i social media o sfogliamo casuali articoli di piccole dimensioni su niente in particolare, potremmo dare da mangiare l’equivalente di calorie vuote al nostro cervello.

O, per dirla in altro modo, il nostro cervello può essere dipendente da informazioni inestimabili su cui facciamo snack insaziabilmente.

Perché è così? In un nuovo studio, due ricercatori – dell’Helen Wills Neuroscience Institute e della Haas School of Business, dell’Università della California, a Berkeley – hanno scoperto che la ricerca di informazioni accede allo stesso codice neurale della ricerca di denaro. Le loro scoperte appaiono nella rivista PNAS.

“Per il cervello, l’informazione è la sua ricompensa, al di sopra e al di là se è utile”, dice il co-autore e professore associato Ming Hsu, Ph.D.

“E proprio come il nostro cervello, come le calorie vuote del cibo spazzatura, possono sopravvalutare le informazioni che ci fanno sentire bene, ma potrebbero non essere utili – quello che alcuni potrebbero chiamare una curiosità oziosa.”

Ming Hsu, Ph.D.

Cerco informazioni per l’informazione

Secondo Hsu: “Il nostro studio ha cercato di rispondere a due domande: in primo luogo, possiamo conciliare le opinioni economiche e psicologiche della curiosità, o perché le persone cercano informazioni? Secondo, che aspetto ha la curiosità all’interno del cervello?”

A tale scopo, i ricercatori hanno iniziato con la somministrazione di scansioni MRI funzionali (fMRI) mentre i volontari giocavano a un gioco d’azzardo. In questo gioco, i partecipanti dovevano valutare una serie di lotterie e poi fare una scelta, decidendo quanti soldi volevano investire per scoprire più informazioni sulle quote vincenti.

Alcune lotterie contenevano informazioni più preziose, mentre altre contenevano pochissime informazioni. I partecipanti hanno principalmente fatto scelte logiche, considerando il valore economico delle informazioni in ogni lotteria – con un valore riferito a quanti soldi le informazioni fornite potrebbero aiutarli a vincere nel gioco.

Tuttavia, c’era un problema. Quando c’erano puntate più alte, la curiosità delle persone riguardo alle informazioni aumentava, anche quando quell’informazione non era di aiuto nel prendere decisioni di gameplay.

Sulla base di questa osservazione, i ricercatori hanno pensato che il comportamento dei giocatori fosse probabilmente spiegato da una fusione di motivazioni economiche e impulsi psicologici (guidati dalla curiosità).

Quindi, sospettavano che le persone cercassero informazioni non solo perché hanno valore e possono portarle benefici, ma anche perché semplicemente vogliamo sapere, indipendentemente dal fatto che intendiamo usare le informazioni o se sia utile a tutti. Al centro di questo c’è il brivido dell’anticipazione, notano i due autori.

“L’anticipazione serve ad amplificare quanto sembra buono o cattivo qualcosa, e l’anticipazione di una ricompensa più piacevole rende l’informazione ancora più preziosa”, spiega Hsu.

Il sovraccarico di informazioni è “proprio come il cibo spazzatura”

Quando i ricercatori hanno analizzato le scansioni fMRI, hanno visto che l’accesso alle informazioni durante il gioco d’azzardo attivava lo striato e la corteccia prefrontale ventromediale, due regioni coinvolte nel circuito di ricompensa del cervello.

Queste aree rispondono anche a denaro, cibo e droghe ricreative e producono dopamina, un ormone e un messaggero chimico che svolge un ruolo chiave nel guidare la motivazione.

I ricercatori hanno anche scoperto che il cervello sembra utilizzare lo stesso tipo di “codice” neuronale quando risponde a quantità di denaro e informazioni sulle probabilità di vincita nel gioco.

“Siamo stati in grado di dimostrare per la prima volta l’esistenza di un codice neurale comune per informazioni e denaro, che apre la porta a una serie di domande entusiasmanti su come le persone consumano, e talvolta sovracominciano, informazioni”, dice Hsu.

Il fatto che esista un codice comune per il valore monetario e le informazioni e che attivi le regioni cerebrali coinvolte nel ciclo di ricompensa potrebbe significare che le persone potrebbero effettivamente diventare dipendenti da informazioni.

Ciò potrebbe avere implicazioni sul motivo per cui overconsume le informazioni, ad esempio quando non siamo in grado di interrompere il controllo delle notifiche sui nostri telefoni.

“Il modo in cui il nostro cervello risponde all’anticipazione di una ricompensa piacevole è una ragione importante per cui le persone sono suscettibili di clickbait”, osserva Hsu.

Mentre, nel passato, la razza umana cercava avidamente informazioni per massimizzare le probabilità di sopravvivenza, un facile accesso a informazioni inutili può portare a un sovraccarico.

“Proprio come il cibo spazzatura, questa potrebbe essere una situazione in cui i meccanismi adattivi in ​​precedenza vengono sfruttati ora che abbiamo un accesso senza precedenti a nuove curiosità”, avverte Hsu.

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