Nutrizione / Dieta

I mirtilli possono proteggere la salute del cuore?

Secondo un nuovo studio, consumare 1 tazza di mirtilli al giorno potrebbe migliorare i marcatori metabolici associati al rischio cardiovascolare.

I mirtilli sono deliziosi e nutrienti; se potessero anche ridurre il rischio di malattie cardiache, sarebbe un vantaggio.

Per questo motivo, il Consiglio degli Stati Uniti Highbush Blueberry ha contribuito a finanziare uno studio per studiare il potenziale beneficio dei mirtilli per la salute del cuore.

Ricercatori dell’Università di East Anglia nel Regno Unito si sono uniti a scienziati dell’Università di Harvard a Cambridge, MA.

In particolare, volevano capire se il consumo regolare di mirtilli potesse alterare il profilo metabolico delle persone con sindrome metabolica.

La sindrome metabolica descrive un gruppo di condizioni che includono ipertensione, grasso corporeo in eccesso intorno alla vita, alti livelli di zucchero nel sangue e livelli anormali di colesterolo e trigliceridi. Insieme, questi fattori aumentano il rischio di malattie cardiovascolari e diabete di tipo 2.

Attualmente, la sindrome metabolica colpisce più di un terzo degli adulti negli Stati Uniti, con alcuni esperti che si riferiscono ad essa come un’epidemia globale.

Mirtilli e antociani

“Precedenti studi hanno indicato che le persone che mangiano regolarmente i mirtilli hanno un rischio ridotto di sviluppare condizioni tra cui il diabete di tipo 2 e le malattie cardiovascolari”, afferma il ricercatore principale Aedin Cassidy.

“Questo”, dice, “potrebbe essere dovuto al fatto che i mirtilli sono ricchi di composti naturali chiamati antociani”.

Gli antociani sono pigmenti idrosolubili che possono apparire rossi, neri, blu o viola. Questi flavonoidi sono presenti nei tessuti – compresi i gambi, le foglie, i fiori, le radici e i frutti – di molte piante superiori.

Studi precedenti hanno rivelato una relazione tra aumento del consumo di antocianine e riduzione del rischio di mortalità; altri hanno collegato queste sostanze chimiche a un ridotto rischio di malattie cardiovascolari.

Tuttavia, ad oggi, gran parte della ricerca si è svolta in un periodo relativamente breve; in effetti, alcuni studi hanno esaminato il consumo di una sola porzione di mirtilli.

Non sono stati condotti studi randomizzati controllati che indagassero sul potenziale dei mirtilli per proteggersi dalle malattie in una popolazione con un rischio più elevato di sviluppare diabete di tipo 2 e malattie cardiovascolari.

La professoressa Cassidy ha dichiarato: “Volevamo scoprire se mangiare mirtilli potrebbe aiutare le persone che sono già state identificate a rischio di sviluppare questo tipo di condizioni”.

Testare la polvere di mirtillo

Per indagare, il team ha reclutato 115 partecipanti, di età compresa tra i 50 ei 75 anni, tutti in sovrappeso o obesi e con sindrome metabolica. Lo studio ha funzionato per 6 mesi, rendendolo il più lungo del suo genere.

È importante sottolineare che gli scienziati hanno usato “livelli dieteticamente realizzabili” di mirtilli piuttosto che aspettarsi che i partecipanti consumino ogni giorno una quantità insostenibile e irrealistica di mirtilli.

Hanno diviso i partecipanti in tre gruppi:

  • Un gruppo ha consumato 1 tazza (150 grammi) di mirtilli in polvere liofilizzati al giorno.
  • Un altro gruppo ha consumato mezza tazza (75 grammi) di mirtilli in polvere liofilizzati al giorno.
  • Il gruppo finale fungeva da gruppo di controllo; hanno ricevuto una polvere che sembrava simile alla polvere di mirtillo ma che conteneva principalmente destrosio, maltodestrina e fruttosio.

All’inizio e alla fine della sperimentazione, i ricercatori hanno valutato i biomarcatori per la resistenza all’insulina, lo stato dei lipidi e la funzione vascolare. Di recente hanno pubblicato i loro risultati sull’American Journal of Clinical Nutrition.

“Abbiamo scoperto che mangiare 1 tazza di mirtilli al giorno portava miglioramenti sostenuti nella funzione vascolare e rigidità arteriosa – facendo abbastanza di una differenza per ridurre il rischio di malattie cardiovascolari tra il 12 e il 15%”.

Autore dello studio co-conduttore Dr. Peter Curtis

È interessante notare che gli scienziati hanno visto solo i benefici nel gruppo di consumare 1 tazza di mirtilli al giorno – non in quelli che consumano mezza tazza.

Il dott. Curtis ritiene che ciò sia dovuto al fatto che “l’assunzione giornaliera più elevata può essere necessaria per i benefici per la salute del cuore nelle popolazioni obese e a rischio, rispetto alla popolazione generale”.

Vale anche la pena notare che l’intervento del mirtillo non ha alterato gli altri parametri misurati dagli scienziati. Gli autori scrivono:

“Nessun effetto favorevole dell’intervento è stato mostrato per l’endpoint primario (sensibilità all’insulina) o gli indici di controllo del glucosio. (…) L’intervento non ha avuto alcun effetto sulla (pressione arteriosa) o su altri biomarcatori della funzione vascolare.”

Spiegando i benefici dei mirtilli

Gli scienziati ritengono che i benefici cardiovascolari che hanno visto siano principalmente dovuti alla presenza di antociani nei mirtilli.

Nell’intestino inferiore, il corpo metabolizza gli antociani per produrre una gamma di sostanze chimiche; alcune di queste sostanze chimiche forniscono sostentamento ai batteri dell’intestino residente e “probabilmente svolgono un ruolo metabolico benefico fondamentale”, affermano gli autori dello studio.

Offrono alcuni esempi. Ad esempio, alcuni ricercatori hanno dimostrato che l’acido siringico, che è una sostanza chimica prodotta dal metabolismo dell’antocianina, beneficia le cellule endoteliali vascolari in laboratorio.

Allo stesso modo, gli scienziati hanno scoperto che l’acido vanillico, un altro prodotto di degradazione, riduce l’ipertensione nei ratti.

Il dott. Curtis conclude: “Il messaggio semplice e raggiungibile è quello di consumare 1 tazza di mirtilli al giorno per migliorare la salute cardiovascolare”.

A questo punto, vale la pena ricordare che altri alimenti contengono antociani, tra cui ribes nero, lamponi neri e rossi, more, cavoli rossi, prugne, ravanelli rossi, carote nere e patate viola.

Sebbene questo progetto sia stato il primo studio a lungo termine, controllato con placebo, a guardare i mirtilli e la salute cardiovascolare e metabolica, è importante ricordare che solo 115 partecipanti hanno completato questo trial.

Alla fine, solo 37 partecipanti sono rimasti nel gruppo consumando 1 tazza di mirtilli al giorno.

I mirtilli sono probabilmente un’aggiunta salutare a qualsiasi dieta, come la maggior parte degli altri tipi di frutta e verdura. Tuttavia, gli scienziati dovranno effettuare studi più ampi per confermare i benefici clinici dei mirtilli.

Poiché il Consiglio degli Stati Uniti Highbush Blueberry è dedicato a “guidare la domanda dei consumatori”, è probabile che seguiranno ulteriori ricerche.

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