I cervelli umani si sono evoluti per "preferire" la musica e il linguaggio

Cosa rende gli umani così diversi dagli altri primati? Sebbene i nostri cervelli siano simili, sembra che reagiscano in modo diverso a vari stimoli. Nuove prove suggeriscono che il cervello umano “ascolta” per il tono musicale, una preferenza che gli scienziati non hanno rilevato nelle scimmie.

Gli umani e gli altri primati sono simili in così tanti modi, quindi cosa distingue gli umani, esattamente? Gli scienziati hanno cercato di rispondere a questa domanda per decenni con diversi gradi di successo.

Precedenti studi hanno dimostrato che il cervello degli umani e dei primati non umani elaborano le informazioni visive più o meno allo stesso modo. Tuttavia, i ricercatori sono rimasti insicuri sul fatto che ci siano differenze nel modo in cui noi ei nostri “cugini” primati elaboriamo diversi tipi di suoni.

Questo è precisamente l’ambito in cui gli scienziati del Massachusetts Institute of Technology di Cambridge, MA e del Laboratorio di Sensorimotor Research, del National Eye Institute del National Institutes of Health di Bethesda, MD, hanno recentemente deciso di indagare.

Nel loro studio, che appare in Nature Neuroscience, i ricercatori spiegano che la corteccia “v” è simile tra umani e scimmie macachi, ma meno si sa sulle differenze di audizione nelle due specie.

Il team di ricerca si è quindi proposto di confrontare il modo in cui il cervello degli umani e quelli dei macachi rhesus hanno reagito agli stimoli uditivi, in particolare quelli che di solito associamo agli umani, vale a dire i toni armonici che caratterizzano la musica e il parlato.

“Il parlato e la musica contengono componenti di frequenza armonica, che sono percepiti come dotati di” tono “,” spiegano gli autori nel loro articolo. “Gli esseri umani hanno regioni corticali con una forte preferenza di risposta per i toni armonici rispetto al rumore”, ma lo stesso vale per i primati non umani?

“Abbiamo scoperto che una certa regione del nostro cervello ha una preferenza più forte per i suoni con il tono dei cervelli delle scimmie macachi”, afferma l’autore senior Bevil Conway, Ph.D., commentando i risultati dello studio corrente.

“I risultati sollevano la possibilità che questi suoni, che sono incorporati nella parola e nella musica, possano aver modellato l’organizzazione di base del cervello umano”.

Bevil Conway, Ph.D.

Gli umani sono sensibili all’intonazione

Per lo studio, i ricercatori hanno lavorato con tre macachi rhesus e quattro partecipanti umani, suonando toni armonici e rumore che presentavano cinque diverse gamme di frequenza.

Usando immagini MRI funzionali, il team ha misurato le risposte della scimmia e del cervello umano ai diversi suoni e gamme di frequenza.

La prima analisi delle scansioni MRI funzionali sembrò suggerire che non ci fosse molta differenza nelle risposte cerebrali tra gli umani e le scimmie: sia i partecipanti umani che i macachi mostrarono l’attivazione delle stesse parti della corteccia uditiva.

Ma quando i ricercatori hanno valutato le scansioni in modo più dettagliato, hanno visto che il cervello umano sembrava essere molto più sensibile al “tono” in toni armonici rispetto al cervello dei macachi rhesus, che sembrava non distinguere tra i toni armonici e il rumore regolare.

“Abbiamo scoperto che i cervelli umani e delle scimmie avevano risposte molto simili ai suoni in una determinata gamma di frequenze: è quando abbiamo aggiunto una struttura tonale ai suoni che alcune di queste stesse regioni del cervello umano sono diventate più reattive”, spiega Conway.

“Questi risultati suggeriscono che la scimmia macaco potrebbe sperimentare musica e altri suoni in modo diverso”, continua, osservando che “[i] n contrasto, l’esperienza del macaco nel mondo visivo è probabilmente molto simile alla nostra.”

“Ci si chiede quale tipo di suoni abbiano sperimentato i nostri antenati evolutivi”, riflette Conway.

Anche quando esponevano i macachi a suoni con armonie più naturali – ovvero registrazioni di chiamate di macachi – i risultati rimanevano gli stessi, sostenendo l’idea che il cervello umano fosse più sensibile al “tono”.

“[Le scoperte attuali] possono anche aiutare a spiegare perché è stato così difficile per gli scienziati addestrare le scimmie a svolgere compiti uditivi che gli umani trovano relativamente senza sforzo”, osserva Conway.

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