Esplorando la neuroanatomia di un assassino

Analizzando il cervello di centinaia di assassini condannati, un recente studio si è concentrato su differenze significative nella materia grigia dei criminali di omicidio, rispetto a quella delle persone che hanno commesso altri crimini violenti.

Nel 2016, ci sono stati stimati 17.250 omicidi negli Stati Uniti.

L’omicidio, ovviamente, ha un impatto devastante sugli individui e sulla società in generale.

In quanto tale, è essenziale studiare le basi biologiche, psicologiche e sociali di questi atti terribili.

Sebbene studi precedenti abbiano osservato come il cervello di un assassino possa differire da quello di un non-assassino, sono stati spesso imperfetti.

Un gruppo di scienziati ha recentemente deciso di colmare alcune lacune e ha progettato lo studio più ampio del suo tipo, fino ad oggi. I ricercatori hanno pubblicato le loro scoperte sulla rivista Brain Imaging and Behaviour.

Difetti nei lavori precedenti

Studi precedenti che utilizzavano scansioni PET, effettuate negli anni ’90, hanno concluso che il cervello degli autori di reati di omicidi ha dimostrato una ridotta attività in diverse regioni del cervello.

Questi includono parti della corteccia prefrontale – che è una regione importante per moderare il comportamento sociale, tra molte altre cose – e l’amigdala, che svolge un ruolo vitale nell’elaborazione delle emozioni.

Sebbene i risultati fossero interessanti, i ricercatori avevano partecipanti esclusivamente iscritti che erano stati trovati “non colpevoli in ragione della follia”. Pertanto, qualsiasi differenza che gli scienziati hanno misurato potrebbe essere dovuta a malattia mentale o lesione cerebrale, piuttosto che a tendenze omicide.

Altri studi successivi hanno studiato il cervello di individui violenti con condizioni come la schizofrenia. Questi ricercatori hanno trovato cambiamenti in regioni cerebrali simili, ma affrontano gli stessi problemi. Come spiegano gli autori del nuovo studio:

“Non sono sufficienti per discriminare l’omicidio da altri esiti violenti o da altri disturbi psichiatrici”.

Un nuovo approccio

Molti degli studi precedenti utilizzavano individui non incarcerati come gruppo di controllo, che è tutt’altro che ideale. Per rimediare a ciò, nel loro ultimo progetto, gli autori hanno reclutato solo detenuti.

In totale, gli scienziati hanno preso dati da 808 detenuti maschi adulti; ogni partecipante inserito in uno dei tre gruppi:

  • trasgressori di omicidi (203 individui)
  • criminali violenti che non avevano commesso un omicidio (475 individui)
  • criminali non violenti o minimamente violenti (130 individui)

È importante sottolineare che hanno escluso le persone con un disturbo psicotico e chiunque abbia perso conoscenza per più di 2 ore a seguito di una lesione cerebrale traumatica.

Gli scienziati non hanno incluso nessuna persona che sia stata giudicata colpevole di un crimine che potrebbe aver causato una morte accidentale. Hanno anche escluso i partecipanti che non erano stati coinvolti direttamente nel reato.

Accanto alle scansioni MRI, i ricercatori hanno preso in considerazione altri dettagli, tra cui informazioni sull’uso di sostanze, età dei partecipanti e per quanto tempo erano stati in carcere. Hanno anche stimato il QI di ciascun partecipante.

Rispetto ai criminali violenti e non violenti, i cervelli dei criminali di omicidi erano significativamente diversi; e questa differenza è rimasta evidente, anche dopo che gli scienziati hanno controllato i fattori sopra menzionati.

È interessante notare che non ci sono state differenze significative tra il cervello dei criminali violenti e non violenti. Sembra che la neuroanatomia di un assassino sia unica.

Dove erano le differenze?

Gli scienziati hanno rilevato deficit in una serie di regioni cerebrali, tra cui la corteccia prefrontale dentrolaterale e dorsolaterale, la corteccia prefrontale dorsomediale, l’insula, il cervelletto e la corteccia cingolata posteriore. Secondo gli autori:

“Le riduzioni della materia grigia tra i trasgressori di omicidi erano evidenti in una serie di aree cerebrali importanti per l’elaborazione affettiva, la cognizione sociale e il controllo comportamentale strategico”.

Questi ultimi risultati concordano con alcuni studi precedenti e estendono anche risultati precedenti.

La maggior parte delle regioni identificate nel nuovo studio sembra avere ruoli che potrebbero essere considerati pertinenti all’omicidio. Ad esempio, gli autori spiegano che si ritiene che alcune di queste regioni svolgano un ruolo nell’empatia, nella regolazione delle emozioni, nel prendere decisioni morali, nella valutazione degli stati cognitivi degli altri e nell’esperienza dei rimpianti.

Come sempre, lo studio ha alcune limitazioni. Ad esempio, sebbene l’analisi abbia preso in considerazione una serie di fattori, potrebbero esserci altri parametri che i ricercatori non hanno misurato. Come gli autori menzionano, non hanno misurato l’impulsività – forse questi cambiamenti neuroanatomici sono semplicemente un segno che le persone che uccidono sono più impulsive di quelle che compiono reati meno violenti.

Inoltre, questo studio ha esaminato le scansioni del cervello ad un certo punto nel tempo, quindi non può determinare quando questi cambiamenti sono sorti; sono stati i condannati assassinati nati con carenze in queste aree o si sono sviluppati nel tempo?

Preoccupazioni e il futuro

L’attuale studio invoca ombre del determinismo biologico – la teoria secondo la quale i nostri geni definiscono il nostro comportamento con poca o nessuna influenza dal nostro ambiente, ed è stato storicamente associato all’eugenetica e ad altre credenze dannose.

Gli autori sono pronti a prendere le distanze da queste connotazioni, spiegando che:

“(I nostri risultati) non dovrebbero essere confusi con la capacità di identificare singoli criminali di omicidio usando solo i dati del cervello, né questo dovrebbe essere interpretato come una previsione del futuro comportamento omicida.”

Lo studio ha incluso un’ampia dimensione del campione, rendendo robuste le conclusioni, e un maggior numero di dati aiuterà a chiarire i dettagli. Gli scienziati intendono continuare su questa linea e costruire una mappa più approfondita delle differenze che hanno misurato e delle reti che li connettono.

Altri dovranno indagare come e perché avvengono questi cambiamenti neuroanatomici, se possono essere invertiti o prevenuti, e se invertirli o prevenirli altera il comportamento. Queste sono grandi domande alle quali è improbabile rispondere rapidamente.

Gli autori concludono spiegando che il loro “lavoro rappresenta un passo incrementale nel rendere la nostra società più sicura dimostrando il ruolo cruciale della salute e dello sviluppo del cervello nelle forme più estreme di violenza rappresentate tra le popolazioni antisociali”.

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