Neurologia

Dopamina e serotonina: spiegazione delle sostanze chimiche del cervello

La dopamina e la serotonina sono messaggeri chimici o neurotrasmettitori che aiutano a regolare molte funzioni corporee. Hanno ruoli nel sonno e nella memoria, oltre al metabolismo e al benessere emotivo.

Le persone a volte si riferiscono alla dopamina e alla serotonina come agli “ormoni felici” a causa del ruolo che svolgono nella regolazione dell’umore e delle emozioni.

Sono anche coinvolti in diverse condizioni di salute mentale, tra cui basso umore e depressione.

La dopamina e la serotonina sono coinvolte in processi corporei simili, ma funzionano in modo diverso. Gli squilibri di questi prodotti chimici possono causare diverse condizioni mediche che richiedono trattamenti diversi.

In questo articolo, esaminiamo le differenze tra dopamina e serotonina, la loro relazione e i loro collegamenti con le condizioni mediche e la salute generale.

Che cos’è la dopamina?

I neuroni nel cervello rilasciano dopamina, che trasporta i segnali tra i neuroni.

Il corpo utilizza la dopamina per creare sostanze chimiche chiamate noradrenalina ed epinefrina.

La dopamina svolge un ruolo fondamentale nel sistema di ricompensa, un gruppo di processi cerebrali che controllano la motivazione, il desiderio e le voglie.

I livelli di dopamina influenzano anche le seguenti funzioni corporee:

  • umore
  • dormire
  • apprendimento
  • movimento
  • vigilanza
  • flusso sanguigno
  • produzione di urina

Che cos’è la serotonina?

La serotonina è un altro neurotrasmettitore presente nel cervello.

Tuttavia, oltre il 90% della serotonina totale del corpo risiede nelle cellule entero-cromaffiniche nell’intestino, dove aiuta a regolare il movimento del sistema digestivo.

Oltre a favorire la digestione, la serotonina è coinvolta nella regolazione:

  • il ciclo sonno-veglia
  • umore ed emozioni
  • metabolismo e appetito
  • cognizione e concentrazione
  • attività ormonale
  • temperatura corporea
  • coagulazione del sangue

Differenze tra dopamina e serotonina

Sebbene sia la dopamina che la serotonina trasmettano messaggi tra i neuroni e influenzino l’umore e la concentrazione, hanno alcune altre funzioni distinte.

La dopamina, ad esempio, trasmette i segnali tra i neuroni che controllano i movimenti e la coordinazione del corpo.

Questo neurotrasmettitore svolge anche un ruolo nel centro del piacere e della ricompensa del cervello e guida molti comportamenti. Mangiare determinati alimenti, assumere droghe illecite e impegnarsi in comportamenti come il gioco d’azzardo può far aumentare i livelli di dopamina nel cervello.

Livelli più elevati di dopamina possono portare a sentimenti di euforia, felicità e maggiore motivazione e concentrazione. Pertanto, l’esposizione a sostanze e attività che aumentano la dopamina può creare dipendenza per alcune persone.

Come la dopamina, anche la serotonina può influenzare l’umore e le emozioni delle persone, ma aiuta a regolare le funzioni digestive come l’appetito, il metabolismo e la motilità intestinale.

La relazione tra dopamina e serotonina

I neurotrasmettitori non agiscono in modo indipendente.

Interagiscono e si influenzano a vicenda per mantenere un attento equilibrio chimico all’interno del corpo. Esistono forti legami tra i sistemi di serotonina e dopamina, sia strutturalmente che in funzione.

In alcuni casi, la serotonina sembra inibire la produzione di dopamina, il che significa che bassi livelli di serotonina possono portare a una sovrapproduzione di dopamina. Ciò può portare a comportamenti impulsivi, a causa del ruolo che la dopamina svolge nel comportamento in cerca di ricompensa.

La serotonina inibisce il comportamento impulsivo, mentre la dopamina migliora l’impulsività.

La dopamina e la serotonina hanno effetti opposti sull’appetito; mentre la serotonina la sopprime, bassi livelli di dopamina possono stimolare la fame.

Quali condizioni hanno legami con dopamina e serotonina?

Avere livelli anormali di dopamina o serotonina può portare a diverse condizioni mediche.

Entrambi i neurotrasmettitori possono influenzare i disturbi dell’umore come la depressione. Gli squilibri possono anche provocare condizioni distinte che influiscono su diverse funzioni corporee.

Nelle sezioni seguenti, trattiamo queste condizioni in modo più dettagliato:

La dopamina

Avere troppa o troppo poca dopamina può compromettere la comunicazione tra i neuroni e portare allo sviluppo di condizioni di salute fisica e psicologica.

La carenza di dopamina può svolgere un ruolo significativo nelle seguenti condizioni e sintomi:

  • morbo di Parkinson
  • depressione
  • schizofrenia
  • allucinazioni

La dopamina svolge anche un ruolo nella motivazione e nei comportamenti guidati dalla ricompensa.

Sebbene la sola dopamina possa non causare direttamente la depressione, avere bassi livelli di dopamina può causare sintomi specifici associati alla depressione.

Questi sintomi possono includere:

  • mancanza di motivazione
  • difficoltà di concentrazione
  • sentimenti di disperazione e impotenza
  • perdita di interesse per attività precedentemente godibili

Il gene SLC6A3 fornisce istruzioni per la creazione della proteina trasportatrice della dopamina. Questa proteina trasporta molecole di dopamina attraverso le membrane dei neuroni.

Una condizione medica nota come sindrome da deficit del trasportatore della dopamina, o parkinsonismo-distonia infantile, si verifica quando le mutazioni del gene SLC6A3 influenzano il funzionamento delle proteine ​​del trasportatore della dopamina.

La sindrome da deficit del trasportatore della dopamina interrompe la segnalazione della dopamina, che influisce sulla capacità del corpo di regolare il movimento.

Per questo motivo, la sindrome da deficit del trasportatore di dopamina produce sintomi simili a quelli del morbo di Parkinson, tra cui:

  • tremori, spasmi e crampi nei muscoli
  • difficoltà a mangiare, deglutire, parlare e muoversi
  • coordinazione e destrezza alterate
  • movimenti oculari involontari o anormali
  • ridotta espressione facciale o ipomimia
  • difficoltà a dormire
  • frequenti infezioni da polmonite
  • problemi digestivi, come reflusso acido e costipazione

serotonina

Simile alla dopamina, i ricercatori hanno collegato livelli anormali di serotonina a diverse condizioni mediche, in particolare disturbi dell’umore come depressione e ansia.

Contrariamente alla credenza popolare, sembra che la bassa serotonina non causi necessariamente depressione. Numerosi fattori oltre alla biochimica contribuiscono alla depressione, come:

  • genetica e storia familiare
  • stile di vita e livelli di stress
  • ambiente
  • condizioni mediche aggiuntive

Detto questo, avere bassi livelli di serotonina può aumentare il rischio di sviluppare depressione. Anche i farmaci per la serotonina – come gli inibitori selettivi del reuptake della serotonina (SSRI), che aumentano la disponibilità di serotonina nel cervello – possono aiutare a curare la depressione.

I farmaci SSRI includono:

  • fluoxetina (Prozac)
  • sertralina (Zoloft)
  • escitalopram (Lexapro)
  • paroxetina (Paxil)
  • citalopram (Celexa)

D’altra parte, avere troppa serotonina può portare a una condizione medica potenzialmente pericolosa per la vita chiamata sindrome della serotonina.

La sindrome serotoninergica o la tossicità della serotonina possono verificarsi dopo aver assunto troppi farmaci serotoninergici o aver assunto contemporaneamente più farmaci serotoninergici.

La Food and Drug Administration (FDA) ha fornito un elenco di farmaci serotoninergici nel 2016. Oltre agli SSRI, alcuni di questi includono:

  • inibitori del reuptake della serotonina e noradrenalina (SNRI), come la venlafaxina (Effexor)
  • antidepressivi triciclici (TCA), come desipramina (Norpramin) e imipramina (Tofranil)
  • alcuni farmaci per l’emicrania, tra cui almotriptan (Axert) e rizatriptan (Maxalt)

Secondo la FDA, gli antidolorifici oppioidi possono interagire con i farmaci serotoninergici, che possono portare a un accumulo di serotonina o migliorare i suoi effetti nel cervello.

Sommario

I neurotrasmettitori dopamina e serotonina regolano funzioni corporee simili ma producono effetti diversi.

La dopamina regola l’umore e i movimenti muscolari e svolge un ruolo vitale nel sistema del piacere e della ricompensa del cervello.

A differenza della dopamina, il corpo immagazzina la maggior parte della serotonina nell’intestino, anziché nel cervello. La serotonina aiuta a regolare l’umore, la temperatura corporea e l’appetito.

Avere troppo o troppo poco di entrambi i neurotrasmettitori può causare sintomi psicologici e fisici.

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