Dissecting Terrore: come funziona la paura?

In questa funzione di Spotlight, spiegheremo la biologia della paura: perché si è evoluta, cosa succede nei nostri corpi quando abbiamo paura e perché a volte diventa fuori controllo. Scorri verso il basso … se ne hai il coraggio.

Tutti possono spaventarsi; la paura è un aspetto inevitabile dell'esperienza umana.

Le persone generalmente considerano la paura un'emozione spiacevole, ma alcuni si fanno in quattro per attivarla, ad esempio saltando fuori dagli aerei o guardando film spaventosi.

La paura è giustificabile; per esempio, sentire i passi dentro casa quando sai che sei l'unica casa è un valido motivo per essere terrorizzato.

La paura può anche essere inappropriata; per esempio, potremmo sperimentare un impeto di terrore mentre guardiamo un film slasher, anche se sappiamo che il mostro è un attore nel trucco e che il sangue non è reale.

Molte persone considerano le fobie come la manifestazione più inappropriata della paura. Possono attaccarsi praticamente a qualsiasi cosa – come ragni, pagliacci, carta o tappeti – e influenzare in modo significativo la vita delle persone.

Perché ci spaventiamo?

Per quanto riguarda l'evoluzione, la paura è antica e, fino a un certo punto, possiamo ringraziare la paura per il nostro successo come specie. Ogni creatura che non corre e si nasconde da animali più grandi o da situazioni pericolose è probabile che venga rimossa dal pool genico prima che gli venga data la possibilità di procreare.

Il ruolo essenziale della paura nella sopravvivenza aiuta a spiegare perché a volte sembra un po 'innaturalmente felice.

In altre parole, ha senso essere un po 'nervoso se sei un animale in un ambiente ostile. È meglio correre e nascondersi quando la tua ombra ti colga di sorpresa che presumere che un'ombra sia sicura, solo per essere mangiata da un orso 5 secondi dopo.

Cosa succede nel corpo?

Le persone spesso si riferiscono ai cambiamenti fisiologici che si verificano quando si sperimenta la paura come risposta di combattimento o fuga. Nel complesso, come suggerisce il nome, le modifiche preparano l'animale a combattere o correre.

La frequenza respiratoria aumenta, la frequenza cardiaca segue la tuta, i vasi sanguigni periferici (ad esempio nella pelle) si restringono, i vasi sanguigni centrali attorno agli organi vitali si dilatano per inondarli di ossigeno e sostanze nutritive e i muscoli sono pompati di sangue, pronti a reagire.

Anche i muscoli, compresi quelli alla base di ciascun capello, diventano più tesi, causando la piloerection, che è colloquialmente chiamata pelle d'oca. Quando i capelli di un uomo si rizzano, non fa molta differenza per il loro aspetto, ma per altri animali irsuti, li fa apparire più grandi e più formidabili.

Metabolicamente, i livelli di glucosio nel picco di sangue, fornendo una riserva di energia pronta se sorge la necessità di un'azione. Allo stesso modo, i livelli di calcio e globuli bianchi nel sangue vedono un aumento.

Attiva la risposta

La risposta lotta-o-volo inizia nell'amigdala, che è un fascio di neuroni a forma di mandorla che fa parte del sistema limbico. Svolge un ruolo importante nell'elaborazione delle emozioni, inclusa la paura.

L'amigdala è in grado di innescare l'attività dell'ipotalamo, che attiva la ghiandola pituitaria, che è il luogo in cui il sistema nervoso incontra il sistema endocrino (ormone).

La ghiandola pituitaria secerne l'ormone adrenocorticotropo (ACTH) nel sangue.

In questo momento, il sistema nervoso simpatico – una divisione del sistema nervoso responsabile della risposta al combattimento o al volo – dà una spinta alla ghiandola surrenale, incoraggiandola a spruzzare una dose di adrenalina nel sangue.

Il corpo rilascia anche cortisolo in risposta all'ACTH, che provoca l'aumento della pressione sanguigna, della glicemia e dei globuli bianchi. Il cortisolo circolante trasforma gli acidi grassi in energia, pronti per essere utilizzati dai muscoli, in caso di necessità.

Gli ormoni della catecolamina, inclusi adrenalina e norepinefrina, preparano i muscoli per un'azione violenta.

Questi ormoni possono anche: aumentare l'attività nel cuore e nei polmoni; ridurre l'attività nello stomaco e nell'intestino, il che spiega la sensazione di "farfalle" nello stomaco; inibire la produzione di lacrime e salivazione, spiegando la bocca secca che viene con una paura; dilatare gli alunni; e produrre visione a tunnel e ridurre l'udito.

L'ippocampo, che è una regione del cervello dedicata all'archiviazione della memoria, aiuta a controllare la risposta alla paura. Insieme alla corteccia prefrontale, che è parte del cervello coinvolto nel processo decisionale ad alto livello, questi centri valutano la minaccia.

Ci aiutano a capire se la nostra risposta alla paura è reale e giustificata, o se potremmo avere una reazione eccessiva alquanto.

Se l'ippocampo e la corteccia prefrontale decidono che la risposta alla paura è esagerata, possono ricomporla e smorzare l'attività dell'amigdala. Questo spiega in parte perché le persone amano guardare film spaventosi; il loro sensibile "cervello pensante" può sopraffare le parti primarie della risposta di paura automatizzata del cervello.

Quindi, sperimentiamo l'impeto della paura prima che i nostri centri cerebrali più ragionevoli lo smorzino.

Perché ci congeliamo quando siamo spaventati?

L'idea che i nostri corpi si preparino a combattere o volare ha senso dal punto di vista della sopravvivenza – ma come sarebbe il congelamento di qualche utilità? Un animale che semplicemente si radica sul posto farebbe uno spuntino facile per un predatore, potreste pensare.

Quando sono spaventati, la maggior parte degli animali si blocca per qualche istante prima di decidere cosa fare dopo. A volte, restare immobili è il miglior piano; per esempio, se sei un piccolo mammifero o se sei ben mimetizzato, stare fermo potrebbe salvarti la vita.

Uno studio del 2014 ha identificato la radice neurologica della risposta di congelamento. È generato dal cross-talk tra il grigio periacqueduttale (PAG) e il cervelletto. Il PAG riceve vari tipi di informazioni sensoriali sulle minacce, comprese le fibre del dolore. Il cervelletto riceve anche informazioni sensoriali, che usa per coordinare il movimento.

I ricercatori hanno trovato un fascio di fibre che collegano una regione del cervelletto, chiamata piramide, direttamente al PAG. Messaggi che corrono lungo questi percorsi fanno gelare un animale.

Gli autori dello studio sperano che le loro scoperte possano un giorno aiutare a progettare modi per trattare le persone con disturbi d'ansia e fobie che possono diventare paralizzate dalla paura.

La domanda di fobie

Fobie di classe dei medici professionisti come disturbo d'ansia. Come accennato in precedenza, sono spesso una paura irrazionale e iperattiva di qualcosa che, molto spesso, non può causare danni. Possono attaccarsi praticamente a qualsiasi cosa e avere un impatto significativo sulla vita delle persone.

Non c'è una ragione dura e veloce per sviluppare una fobia; entrambi i geni e l'ambiente possono essere coinvolti.

A volte, l'origine può essere relativamente facile da capire: qualcuno che assiste a qualcuno che cade da un ponte potrebbe successivamente sviluppare una fobia di ponti.

In generale, però, le origini di una fobia sono difficili da svelare: dopo tutto, la maggior parte delle persone che assistono a qualcuno che cade da un ponte non sviluppa una fobia di ponti, quindi c'è molto di più della semplice esperienza.

Mentre ci sono ancora molte domande rimaste senza risposta, gli scienziati hanno scoperto alcuni degli eventi neurali che sono alla base delle fobie.

Data la nostra comprensione del coinvolgimento dell'amigdala nella risposta alla paura, non sorprende che le fobie siano collegate all'aumento dell'attività in questa regione.

Uno studio ha anche scoperto che vi era una disconnessione tra l'amigdala e la corteccia prefrontale, che normalmente aiuta l'override individuale o minimizza la risposta alla paura.

A parte la paura avvertita quando qualcuno con una fobia incontra la sua nemesi, questi individui sono anche in uno stato di eccitazione maggiore; si aspettano sempre di vederne il grilletto, anche in situazioni in cui non è particolarmente probabile che appaiano.

Alcuni ricercatori sostengono che questa aspettativa vivida e spaventosa gioca un ruolo significativo nell'aumentare la risposta alla paura quando incontrano il loro oggetto fobico.

Un altro studio ha esplorato questo fenomeno nelle persone con aracnofobia. Ha scoperto che se gli scienziati dicevano a questi individui che potevano incontrare un ragno, l'attività nel loro cervello differiva dai partecipanti di controllo senza una fobia.

L'attività nella corteccia prefrontale laterale, nel precuno e nella corteccia visiva era relativamente inferiore.

Gli autori dicono che queste regioni cerebrali sono fondamentali per la regolazione delle emozioni; aiutano a mantenerci a testa bassa. Una riduzione della loro attività suggerisce una ridotta capacità di tenere a bada le emozioni paurose.

Spesso, un individuo con una fobia sarà ben consapevole che la sua risposta all'oggetto che temono è irrazionale. L'attività più debole in queste aree del cervello aiuta a spiegare perché questo potrebbe essere; le parti del cervello responsabili di mantenere la calma e valutare la situazione sono silenziate, consentendo in tal modo alle regioni più emotive di giocare la loro mano.

Il takeaway

La risposta alla paura ci ha tenuti in vita. È primordiale e dovremmo rispettarlo. Allo stesso tempo, può essere spiacevole e interferire con il funzionamento quotidiano delle persone. Tuttavia, paradossalmente, la paura è anche la fonte di una scarica di adrenalina molto piacevole.

La paura ispira cineasti, designer di montagne russe, psicologi, neuroscienziati e tutti coloro che si trovano in mezzo. È un'emozione umana affascinante e multiforme.

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