Cancro / Oncologia

Disfunzioni di urea nel fegato possono segnalare il cancro

Il ciclo dell'urea è il modo principale in cui il corpo umano smaltisce i rifiuti di azoto. Una nuova ricerca suggerisce che le interruzioni di questo processo potrebbero essere un segnale precoce di cancro.

Un nuovo studio, ora pubblicato sulla rivista Cell, suggerisce che il modo in cui il corpo umano processa l'azoto può essere la chiave per trovare nuovi modi per rilevare e distruggere il cancro.

L'azoto è un gas vitale per tutti gli organismi. Le piante e gli animali ne hanno bisogno per produrre proteine.

Quando il nostro corpo elabora l'azoto, genera una sostanza chiamata urea come rifiuto; il corpo dopo elimina questa sostanza attraverso l'urina.

Questo processo metabolizzante è chiamato ciclo dell'urea e si svolge nel fegato.

Una nuova ricerca suggerisce che le disregolazioni nel ciclo dell'urea potrebbero essere un marker del cancro. Il nuovo studio è stato condotto dal dott. Ayelet Erez, dell'Istituto di scienza Weizmann di Rehovot, in Israele.

Studio delle disregolazioni e dei tumori dell'urea

Il dott. Erez e colleghi hanno alterato l'espressione genetica degli enzimi del ciclo dell'urea nei tumori del cancro del colon dei roditori e hanno confrontato i loro livelli di urea con quelli dei topi di controllo.

I topi il cui ciclo di urea era stato interferito avevano livelli ematici inferiori di urea e livelli più elevati di una sostanza chiamata pirimidina nelle loro urine.

Gli scienziati hanno anche esaminato le cartelle cliniche di 100 bambini a cui era stato diagnosticato un cancro al Centro medico Sourasky di Tel Aviv.

"Abbiamo scoperto che il giorno del loro ricovero in ospedale", spiega il ricercatore principale, "i bambini con cancro avevano significativamente ridotto i livelli di urea nel sangue, rispetto ai livelli documentati di urea in bambini sani della stessa età".

Infine, i ricercatori hanno anche analizzato ampi set genomici alla ricerca di mutazioni del DNA che potrebbero indicare interruzioni nel ciclo dell'urea.

Hanno trovato mutazioni nel DNA, nell'RNA e nelle proteine, che indica un eccesso di pirimidina. Questo è prodotto attraverso la sintesi di azoto e può, a sua volta, promuovere la crescita delle cellule tumorali.

Nel complesso, i risultati suggeriscono che le disfunzioni nel ciclo dell'urea possono essere un buon indicatore del cancro.

"Gli esami di laboratorio standard verificano alti livelli di urea nel sangue, ma ora stiamo dimostrando che anche i bassi livelli possono segnalare un problema", afferma Dr Erez. "Le cellule cancerose non sprecano nulla, usano più azoto possibile invece di smaltirle sotto forma di urea, come fanno le cellule normali".

Rendere i tumori vulnerabili all'immunoterapia

Come spiegano i ricercatori, alti livelli di pirimidina rappresentano sia buone notizie che cattive. La cattiva notizia è che potrebbe far sì che il cancro si diffonda più rapidamente e in modo più aggressivo, ma la buona notizia è che le mutazioni correlate all'eccessiva pirimidina potrebbero rendere le cellule tumorali più vulnerabili a un attacco del sistema immunitario.

Pertanto, le neoplasie maligne caratterizzate da un ciclo di urea disregolato potrebbero essere distrutte più facilmente con l'immunoterapia.

Per verificare questa ipotesi, il dott. Erez e colleghi hanno esaminato i tumori del melanoma e hanno scoperto che i tumori che avevano cicli di urea disregolati rispondevano meglio all'immunoterapia. Dr. Erez e colleghi concludono:

"Nel loro insieme, i nostri risultati dimostrano che [la disregolazione del ciclo dell'urea] è una caratteristica comune dei tumori che influisce profondamente sulla carcinogenesi, sulla mutagenesi e sulla risposta immunitaria."

Inoltre, dicono i ricercatori, i risultati potrebbero portare a strumenti migliori non solo per diagnosticare il cancro, ma anche per curarlo.

"Un'altra possibilità che vale la pena esplorare", afferma il dott. Erez, "è se la manipolazione genetica del tumore per indurre tale disregolazione prima dell'immunoterapia possa aumentare l'efficacia della terapia".

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