Depressione

Depressione severa: lo stimolatore del nervo vago migliora le vite

Per le persone con depressione resistente al trattamento, l'aggiunta di stimolazione del nervo vago ai farmaci può migliorare drasticamente la qualità della vita, conclude un nuovo studio.

L'Istituto Nazionale di Salute Mentale suggerisce che oltre 16 milioni di persone negli Stati Uniti hanno avuto almeno un episodio di depressione maggiore nell'ultimo anno.

Di questi, oltre 10 milioni di adulti riferiscono che la condizione ha gravemente compromesso la loro qualità di vita.

Ci sono una varietà di trattamenti disponibili per la depressione, tra cui terapia, farmaci e modifiche al proprio stile di vita. Tuttavia, per alcuni, queste terapie non sono sufficienti per alleviare i sintomi e migliorare la qualità della vita.

Alcuni con depressione resistente al trattamento si rivolgono a neurostimolazione. Un tipo di neurostimolazione è la stimolazione del nervo vago (VNS).

In VNS, un dispositivo è inserito nel torace o nel collo del paziente, sotto la pelle. Questi dispositivi inviano impulsi di stimolazione elettrica al nervo vago, che inizia nel cervello, attraversa il collo e termina nel torace e nell'addome.

Tuttavia, VNS migliora davvero la qualità della vita di chi lo sceglie? Un nuovo studio, appena pubblicato su The Journal of Clinical Psychiatry, mira a rispondere a questa domanda.

I ricercatori sono stati guidati dal Dr. Charles R. Conway, professore di psichiatria alla Washington University di St. Louis, MO.

VNS fa una grande differenza nella vita delle persone

Il dottor Conway e il team hanno esaminato gli effetti del VNS su circa 600 persone con depressione resistente al trattamento. I partecipanti avevano provato quattro o più antidepressivi, senza successo, prima di ricorrere a VNS.

Gli scienziati hanno confrontato 328 pazienti con depressione resistente al trattamento che aveva uno stimolatore del nervo vago – alcuni dei quali stavano assumendo anche farmaci – con 271 partecipanti allo studio che hanno ricevuto solo "trattamento come al solito".

"Il trattamento come al solito" includeva antidepressivi, psicoterapia, stimolazione magnetica transcranica e terapia elettroconvulsiva. Questi trattamenti sono stati presi separatamente o in combinazione.

Per valutare la qualità della vita dei partecipanti, Dr. Conway e il team hanno utilizzato 14 parametri, tra cui:

  • "percezione della salute fisica"
  • capacità di lavorare
  • capacità di andare in giro
  • umore
  • relazioni familiari
  • attività ricreative
  • benessere generale

Dr. Conway riassume i risultati, dicendo: "Su circa 10 delle 14 misure, quelli con stimolatori del nervo vago hanno fatto meglio".

"Affinché una persona sia considerata in grado di rispondere a una terapia depressiva, ha bisogno di sperimentare un calo del 50% nel suo punteggio di depressione standard", spiega.

"Ma abbiamo notato, aneddoticamente, che alcuni pazienti con stimolatori hanno riferito di sentirsi molto meglio anche se i loro punteggi stavano diminuendo del 34-40 percento".

Una di queste prove aneddotiche proviene dal partecipante allo studio Charles Donovan. "Lentamente ma inesorabilmente, il mio umore si è illuminato", spiega. "Sono passato dall'essere essenzialmente catatonico al sentirsi poco o niente nella depressione."

"Prima dello stimolatore", ricorda Donovan, "non ho mai voluto lasciare la mia casa (…) Era stressante andare al supermercato, non potevo concentrarmi a sedermi a guardare un film con gli amici".

"Ma dopo aver ottenuto lo stimolatore", prosegue, "la mia concentrazione è gradualmente tornata, potevo fare cose come leggere un libro, leggere il giornale, guardare uno spettacolo in televisione, e questo ha migliorato la qualità della mia vita".

Il dott. Conway ritiene che migliorare l'attenzione sia al centro dei benefici di VNS. "Migliora la vigilanza e questo può ridurre l'ansia", osserva. "E quando una persona si sente più vigile e più energica e ha una migliore capacità di portare a termine una routine quotidiana, i livelli di ansia e depressione diminuiscono".

"Molti pazienti hanno farmaci antidepressivi fino a tre, quattro o cinque, e sono a malapena in grado di cavarsela, ma quando si aggiunge uno stimolatore del nervo vago, può davvero fare una grande differenza nella vita quotidiana delle persone".

Dr. Charles R. Conway

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