Depressione

Depressione: la stimolazione elettrica può migliorare significativamente l'umore

Una nuova ricerca mostra che la stimolazione cerebrale profonda può affrontare la depressione resistente al trattamento. Stimolare un'area cerebrale chiamata corteccia orbitofrontale ha portato a miglioramenti "significativi" dell'umore per le persone con depressione da moderata a grave.

Il disturbo depressivo maggiore colpisce oltre 16 milioni di adulti all'anno negli Stati Uniti ed è la "principale causa di disabilità in tutto il mondo".

Una percentuale significativa di persone che vivono con la depressione maggiore non ottiene alcun sollievo dai trattamenti esistenti.

Infatti, fino al 30 percento delle persone affette da depressione ha una forma intrattabile della condizione.

Recentemente, la stimolazione cerebrale profonda (DBS) è emersa come una potenziale terapia che può riuscire laddove altri trattamenti hanno fallito.

In DBS, gli specialisti chirurgicamente impiantano elettrodi stimolanti nel cervello per inviare correnti elettriche verso aree mirate.

Nel nuovo studio, il dott. Eddie Chang e i suoi colleghi hanno usato la DBS in 25 persone che presentavano sintomi di depressione. Riferiscono le loro scoperte sulla rivista Current Biology.

Il Dr. Chang è anche un professore di neurochirurgia presso l'Università della California a San Francisco (UCSF).

Studiare la depressione e le aree chiave del cervello

Il Dr. Chang spiega cosa ha fatto concentrare i ricercatori sulla corteccia orbitofrontale in questo studio. L'area "è stata definita una delle regioni meno comprese nel cervello", riferisce, "ma è riccamente collegata a varie strutture cerebrali legate all'umore, alla depressione e al processo decisionale, rendendola molto ben posizionata per coordinare l'attività tra emozione e cognizione. "

Il team ha avuto accesso a una clinica specializzata in epilessia. Le persone con epilessia hanno elettrodi impiantati chirurgicamente nel cervello come parte della preparazione di routine per la chirurgia.

Per questo studio, il Dr. Chang e il team hanno reclutato 25 partecipanti con epilessia che hanno avuto anche depressione da lieve a grave.

Con gli elettrodi già in posizione, i partecipanti hanno riferito come si sentivano alcune volte al giorno utilizzando un'app. Ciò ha permesso ai ricercatori di collegare i cambiamenti nell'attività cerebrale con diversi stati d'animo, concentrandosi sull'area del cervello che era maggiormente coinvolta nella depressione e accessibile anche con la DBS.

Gli scienziati hanno anche usato una lieve stimolazione elettrica su diverse regioni del cervello e hanno chiesto ai partecipanti di dire come ha influenzato il loro umore utilizzando parole chiave specifiche.

In seguito, con l'aiuto di uno specifico software, quantificarono e analizzarono le parole che i volontari avevano usato.

La DBS ha portato a un 'umore naturalmente positivo'

Lo studio ha rivelato che, mentre la stimolazione della maggior parte delle aree del cervello non ha avuto alcun effetto sull'umore dei partecipanti, 3 minuti di stimolazione della corteccia orbitofrontale laterale hanno portato a miglioramenti significativi.

I risultati positivi sono stati osservati solo tra quelli con depressione da moderata a grave; non c'era alcun effetto nelle persone con sintomi di lieve depressione.

Co-autore dello studio Kristin Sellers, Ph.D. – chi è un ricercatore post-dottorato nel laboratorio del Dr. Chang – riporta i risultati. "I pazienti hanno detto cose come 'Wow, mi sento meglio,' 'Mi sento meno ansioso', 'Mi sento calmo, fresco e collezionato'".

"E solo in modo aneddotico, è stato possibile vedere i miglioramenti nel linguaggio del corpo dei pazienti, hanno sorriso, si sono seduti più dritti, hanno iniziato a parlare più velocemente e naturalmente."

Gli schemi dell'attività cerebrale hanno anche supportato questi notevoli miglioramenti dell'umore. Gli autori osservano che l'attività cerebrale dei partecipanti dopo la stimolazione assomigliava all'attività cerebrale che si è verificata quando i volontari hanno riferito di sentirsi naturalmente bene.

Dr. Vikram Rao, Ph.D. – un assistente professore di neurologia presso l'UCSF e il primo autore dello studio – spiega cosa significano questi risultati.

"Queste (…) osservazioni suggeriscono che la stimolazione stava aiutando i pazienti con depressione grave a sperimentare qualcosa come uno stato d'animo naturalmente positivo, piuttosto che aumentare l'umore artificialmente in tutti".

Dr. Vikram Rao

"Questo è in linea con le precedenti osservazioni", aggiunge, "che l'attività (corteccia orbitofrontale) è elevata nei pazienti con depressione grave e suggerisce che la stimolazione elettrica può influenzare il cervello in un modo che rimuove un impedimento all'umore positivo che si verifica nelle persone con depressione."

I ricercatori osservano, tuttavia, che saranno necessari ulteriori studi prima di poter concludere che stimolando la corteccia orbitofrontale migliora l'umore a lungo termine.

"Più comprendiamo la depressione a questo livello di circuiti cerebrali, più opzioni possiamo avere per offrire ai pazienti trattamenti efficaci a basso rischio di effetti collaterali", dice il co-autore dello studio Heather Dawes, Ph.D.

"Forse capendo in che modo questi circuiti emotivi vanno male, in primo luogo, possiamo perfino un giorno aiutare il cervello a" disimparare "la depressione".

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