Neurologia

Cosa succede veramente nel cervello durante un'allucinazione?

Una persona può sperimentare allucinazioni visive per molte ragioni, incluso il consumo di sostanze allucinogene o come sintomo della schizofrenia. Ma quali sono i meccanismi cerebrali che spiegano le allucinazioni?

Il manuale diagnostico e statistico dei disturbi mentali (DSM-5) definisce le allucinazioni come "esperienze simili alla percezione che si verificano senza uno stimolo esterno" e che "sono vividi e chiari, con tutta la forza e l'impatto delle normali percezioni, (sebbene) non sotto controllo volontario. "

Mentre comprendiamo alcune delle circostanze che causano allucinazioni – spesso nel contesto di abuso di sostanze, condizioni di salute mentale o condizioni neurologiche – dobbiamo ancora scoprire le specifiche di come questi fenomeni si manifestano nel cervello.

Recentemente, un team di ricercatori dell'Università dell'Oregon di Eugene ha cercato di scoprire maggiori informazioni su come le allucinazioni influenzano l'attività cerebrale.

Il loro nuovo studio – condotto su modelli murini – ha rivelato alcune sorprese, che gli investigatori presentano in un articolo che appare sulla rivista Cell Reports.

Alcuni risultati sorprendenti

I ricercatori hanno lavorato con topi che hanno iniettato una sostanza chiamata 4-iodo-2,5-dimetossifenilisopropilammina (DOI), una droga allucinogena che gli investigatori utilizzano spesso nella ricerca sugli animali.

Come altri allucinogeni, compreso l'LSD, il DOI interagisce con i recettori della serotonina 2A, che sono coinvolti nel processo di reuptake della serotonina, sebbene possano anche svolgere altri ruoli, meno ben compresi, nel cervello. Una volta somministrato ai topi questo farmaco, i ricercatori hanno mostrato loro diverse immagini sullo schermo e hanno utilizzato vari metodi specializzati per registrare l'attività neurale (cellule cerebrali) in questi roditori.

Il team ha scoperto che contrariamente a quello che si aspettavano, i topi hanno sperimentato una riduzione della segnalazione tra i neuroni nella corteccia visiva – la regione del cervello in gran parte responsabile dell'interpretazione delle informazioni visive. Anche i tempi degli schemi di attivazione dei neuroni sono cambiati.

"Potresti aspettarti che allucinazioni visive risultino da neuroni nel cervello che sparano come matti, o da segnali non corrispondenti", osserva l'autore senior Cris Niell, che è un professore associato all'Università dell'Oregon.

"Siamo stati sorpresi di scoprire che un farmaco allucinogeno ha invece portato a una riduzione dell'attività nella corteccia visiva", aggiunge Niell. Tuttavia, continua, "(i) n il contesto dell'elaborazione visiva, (…) aveva senso".

I ricercatori hanno anche notato che i segnali visivi inviati alla corteccia visiva erano simili ai segnali inviati in assenza del farmaco, il che significa che il cervello aveva ancora ricevuto le stesse informazioni visive, ma non era in grado di elaborarlo correttamente.

"Capire cosa sta succedendo nel mondo è un equilibrio tra l'assunzione di informazioni e la tua interpretazione di queste informazioni: se stai mettendo meno peso su quello che sta succedendo intorno a te, ma poi lo capovolgi, ciò potrebbe portare ad allucinazioni".

Cris Niell

Non "la pistola fumante … ma un pezzo di esso"

La squadra ammette che studiare le allucinazioni nei modelli murini non è l'ideale, dal momento che, naturalmente, gli animali non possono comunicare la loro esperienza. Tuttavia, i ricercatori osservano che gli stessi tipi di farmaci che causano allucinazioni negli esseri umani causano anche movimenti visibili e cambiamenti comportamentali nei topi.

Questo, spiegano gli investigatori, suggerisce ragionevolmente che gli stessi farmaci alterano l'attività cerebrale sia negli animali che nelle persone. Tuttavia, studi futuri dovrebbero prestare maggiore attenzione alle reazioni degli animali agli stimoli visivi in ​​presenza o all'assenza di farmaci.

"Non mi sembra che abbiamo necessariamente trovato la pistola fumante per l'intera causa sottostante delle allucinazioni, ma è probabile che sia una parte di esso", dice Niell.

"I dati che abbiamo raccolto forniranno una base per ulteriori studi futuri, in particolare, prevediamo di utilizzare la manipolazione genetica per studiare particolari parti di questo circuito in modo più dettagliato", aggiunge il ricercatore senior.

E poiché la ricerca precedente ha suggerito che i recettori della serotonina 2A – che i ricercatori hanno anche preso in considerazione in questo studio – sono coinvolti nella schizofrenia, Niell e il team vorrebbero scoprire se i loro risultati attuali possano fornire nuove prospettive riguardo al trattamento di questa e di altre condizioni di salute.

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