Concentrarsi sull'aumento dei farmaci che non vale i rischi, avvertono gli studi

Molti giovani adulti usano droghe per aumentare la concentrazione senza prescrizione medica per aiutarli a studiare e rimanere in pista con il lavoro. Tuttavia, nuove ricerche suggeriscono che tali farmaci portano ad adulti sani pochissimi – e solo di breve durata – benefici mettendo a rischio la loro salute cognitiva a lungo termine.

“Adderall e altri stimolanti (…) sono il perfetto complice chimico in una società che premia la produttività sopra ogni altra cosa”, osserva un breve articolo pubblicato lo scorso anno su The Lancet.

Adderall è un farmaco a base di anfetamine che i medici prescrivono alle persone con disturbo da deficit di attenzione e iperattività (ADHD) o narcolessia, una condizione che fa sì che le persone si addormentino improvvisamente, anche a metà giornata.

I produttori di questo farmaco lo hanno creato per consentire alle persone con queste condizioni di rimanere vigili e concentrate. Sempre più giovani, tuttavia, hanno iniziato a procurarsi e usare questo e altri farmaci simili come un modo per “hackerare” il proprio cervello per migliorare le prestazioni durante il lavoro o lo studio.

Uno studio del 2016 condotto da ricercatori della Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health di Baltimora, MD, ha scoperto che negli Stati Uniti l’uso non prescritto di Adderall era aumentato del 67% tra i giovani adulti per circa 6 anni.

Tuttavia, secondo un nuovo studio condotto da ricercatori dell’Università della California, Irvine, l’uso non medico di psicostimolanti come Adderall porta solo benefici a breve termine. Il team ha scoperto che a lungo termine questi farmaci, infatti, influiscono negativamente sulla concentrazione, sulla memoria di lavoro e sulla qualità del sonno, creando un circolo vizioso.

“Le persone sane che usano psicostimolanti per il miglioramento cognitivo possono comportare costi non intenzionali per i processi cognitivi che dipendono dal buon sonno”, avverte l’autore principale Lauren Whitehurst.

“La nostra ricerca mostra che mentre gli psicostimolanti possono moderatamente frenare il deterioramento dell’attenzione naturale durante il giorno, il loro uso disturba anche la funzione esecutiva del sonno e post-sonno.”

Lauren Whitehurst

La spinta dell’attenzione è di breve durata

I ricercatori hanno reclutato partecipanti adulti sani e condotto due serie di esperimenti. Il primo era valutare gli effetti degli psicostimolanti sulle prestazioni cognitive, in particolare l’attenzione, e il secondo era vedere come questi farmaci avrebbero influenzato il sonno e la memoria di lavoro, che è il tipo di memoria che usiamo quotidianamente per prendere decisioni.

Tutti i partecipanti hanno ricevuto test di memoria e attenzione all’inizio dello studio in modo che i ricercatori potessero vedere come queste misurazioni di base si sarebbero confrontate con i risultati alla fine.

I ricercatori hanno dato ai partecipanti un placebo o 20 milligrammi di psicostimolante destranoampamina, una sostanza presente in Adderall. Una settimana dopo, cambiarono i trattamenti in modo che ogni partecipante avesse ricevuto entrambi.

Il team ha pubblicato i risultati in due documenti di studio separati. Il primo, sulla rivista Cognition, si concentra sugli effetti della destrametetamina sull’intervallo di attenzione, mentre il secondo, in Behavioral Brain Research, discute gli effetti del farmaco sul sonno e sulla memoria di lavoro,

Nello studio di come il farmaco influisce sull’attenzione, i ricercatori hanno analizzato i risultati ottenuti da 43 partecipanti sani di età compresa tra 18 e 35 anni.

Il team ha notato che indipendentemente dal fatto che un partecipante avesse ricevuto il placebo o la dextroamphetamine, la loro attenzione tendeva a diminuire durante il giorno.

Le persone che hanno ricevuto lo stimolante hanno dimostrato una migliore attenzione a breve termine rispetto a coloro che avevano ricevuto il placebo. A 75 minuti dopo aver ricevuto il farmaco, le prestazioni dell’attenzione di questi partecipanti erano migliori del 4% rispetto a quelle del gruppo di controllo. Hanno anche focalizzato meglio di quanto non abbiano fatto al basale.

Tuttavia, dopo 12 e 24 ore dall’assunzione di questo farmaco, i partecipanti non hanno più riscontrato alcun beneficio.

“La nostra ricerca suggerisce che il presunto miglioramento della funzione esecutiva da parte di psicostimolanti in popolazioni sane potrebbe essere in qualche modo esagerato, poiché abbiamo riscontrato solo lievi miglioramenti diurni nell’attenzione e nessun beneficio per la memoria di lavoro”, afferma la coautrice Sara Mednick.

Il farmaco influenza la memoria e il sonno

Per conoscere gli effetti della dextroamphetamine sul sonno e sulla memoria di lavoro, i ricercatori hanno analizzato i dati di 46 partecipanti sani di età compresa tra 18 e 39 anni.

In questo caso, il team ha scoperto che in entrambi i punti di 75 minuti e di 12 ore, le prestazioni della memoria di lavoro dei partecipanti erano le stesse, indipendentemente dal fatto che avessero ricevuto la dextroamphetamine o un placebo.

Tuttavia, dopo 24 ore, inclusa una notte di sonno, i partecipanti che avevano ricevuto lo stimolante hanno iniziato a comportarsi molto peggio nelle attività di memoria di lavoro rispetto a quelli che avevano ricevuto un placebo.

Inoltre, le scansioni dell’attività cerebrale durante la notte e i test di qualità del sonno hanno mostrato che i partecipanti che avevano ricevuto la dextroamphetamine hanno dormito meno e avevano un sonno di qualità inferiore rispetto ai coetanei del gruppo di controllo.

“(W) e notato un grave danno al sonno notturno, anche se il farmaco è stato somministrato al mattino”, afferma Mednick

“Gli psicostimolanti hanno anche portato a conseguenze dannose per le funzioni cognitive che si basano sul buon sonno. Pertanto, le persone che assumono questi farmaci per ottenere prestazioni migliori a scuola o al lavoro possono sentirsi come se stessero facendo meglio, ma i nostri dati non supportano questa sensazione , “continua avvertendo.

Sulla base di questi risultati, i ricercatori avvertono le persone che l’assunzione di farmaci per aumentare le prestazioni cognitive a breve termine potrebbe non valere il rischio. Il team suggerisce inoltre che in futuro i medici e il pubblico potrebbero fare bene a prendere un sonno di scarsa qualità e un declino della funzione cognitiva come possibili effetti collaterali degli psicostimolanti.

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