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Come 'solleticare' l'orecchio potrebbe prevenire la malattia legata all'età

Una nuova ricerca suggerisce che l’uso di correnti elettriche controllate per stimolare alcune parti dell’orecchio potrebbe riaggiustare l’equilibrio metabolico del corpo, riducendo così il rischio di problemi di salute legati all’età.

La stimolazione del nervo vago è una pratica che recentemente ha attirato molta attenzione da parte dei ricercatori medici.

Il nervo vago è il più lungo dei nervi che collegano il cervello con altre parti del corpo. Fornisce un collegamento diretto tra il cervello e l’intestino e interagisce anche con il sistema nervoso parasimpatico.

Il sistema nervoso parasimpatico e il sistema nervoso simpatico formano insieme il sistema nervoso autonomo, che regola le funzioni corporee automatiche, come la respirazione e la frequenza cardiaca.

Per questi motivi, i ricercatori hanno esaminato l’uso della stimolazione del nervo vago per sostenere la salute riducendo l’infiammazione, migliorando la pressione sanguigna e persino combattendo l’ansia.

La stimolazione del nervo vago richiede spesso un intervento chirurgico, in cui i medici impiantano piccoli elettrodi in diverse regioni del corpo – di solito il collo – in modo che possano fornire gli stimoli elettrici.

Tuttavia, un’estensione del nervo vago, che raggiunge alcune parti della pelle dell’orecchio esterno, è più accessibile delle altre. I medici possono stimolare questo ramo del nervo vago senza la necessità di innesti.

Recentemente, i ricercatori delle università di Leeds e Glasgow – entrambi nel Regno Unito – hanno deciso di scoprire se potevano migliorare l’attività del sistema nervoso autonomo “solleticando” quelle parti dell’orecchio con piccole onde di corrente elettrica.

“L’orecchio è come un gateway attraverso il quale possiamo armeggiare con l’equilibrio metabolico del corpo, senza la necessità di farmaci o procedure invasive”, afferma l’autore principale Beatrice Bretherton, Ph.D.

I ricercatori hanno ipotizzato che riequilibrare l’attività del sistema nervoso autonomo potrebbe aumentare la salute e il benessere generale. Hanno anche creduto che potesse prevenire lo sviluppo di determinate condizioni legate all’età, tra cui ipertensione, malattie cardiache e fibrillazione atriale.

La terapia di 2 settimane migliora il sonno e l’umore

I ricercatori hanno sviluppato una terapia che chiamano “stimolazione del nervo vago transcutaneo”, che funziona fornendo piccoli stimoli elettrici al nervo vago attraverso il suo ramo nella pelle dell’orecchio esterno.

Nel loro documento di studio – che appare sulla rivista Aging – gli investigatori spiegano che come individui invecchiano, i loro sistemi nervoso parasimpatico e simpatico diventano squilibrati, con uno che inizia ad essere più attivo dell’altro. Questo squilibrio, dicono, contribuisce a una maggiore vulnerabilità ai problemi di salute più avanti nella vita.

La ricerca attuale ha coinvolto tre diversi studi, ognuno dei quali ha reclutato partecipanti di età pari o superiore a 55 anni che non presentavano ipertensione (pressione alta), malattie cardiache, diabete o epilessia al basale. Nel primo studio, un gruppo di 14 partecipanti ha ricevuto una sessione di stimolazione del nervo vago transcutaneo e una sessione di stimolazione del nervo simulato.

Per il secondo studio, i ricercatori hanno lavorato con 51 partecipanti che hanno accettato di intraprendere solo una sessione di stimolazione del nervo vago transcutaneo. Infine, nel terzo studio, 29 partecipanti hanno ricevuto la stimolazione del nervo vago ogni giorno per 2 settimane.

I primi due studi hanno permesso ai ricercatori di definire i tassi di risposta nei partecipanti, dando loro uno sguardo più approfondito su come la stimolazione del nervo vago attraverso l’orecchio influenzerebbe la salute.

Il team ha scoperto che la terapia di 2 settimane ha contribuito a rafforzare l’attività del sistema nervoso parasimpatico riducendo l’attività del sistema nervoso simpatico, migliorando così l’equilibrio della funzione del sistema nervoso autonomo.

Alcuni dei partecipanti allo studio hanno anche riportato miglioramenti nel loro sonno, umore e qualità generale della vita.

“Riteniamo che questi risultati siano solo la punta dell’iceberg”, osserva Bretherton, aggiungendo, “Siamo entusiasti di studiare ulteriormente gli effetti e i potenziali benefici a lungo termine della stimolazione dell’orecchio quotidiano, poiché abbiamo visto un’ottima risposta al trattamento finora.”

La terapia può “fare la differenza”

Il team aggiunge che il miglioramento dell’equilibrio del sistema nervoso autonomo potrebbe anche aiutare a ridurre il rischio di mortalità e può ridurre la necessità di farmaci o cure mediche perché riduce la possibilità di una persona di sviluppare malattie correlate all’età.

Inoltre, i ricercatori hanno osservato che i partecipanti che presentavano il maggiore squilibrio del sistema nervoso autonomo al basale hanno beneficiato maggiormente della terapia del “solletico” dell’orecchio, poiché hanno riscontrato i miglioramenti più significativi del benessere.

I prossimi passi da qui, dice il team, sono scoprire quali persone hanno maggiori probabilità di beneficiare della stimolazione del nervo vago transcutaneo e vedere come questa forma di terapia potrebbe migliorare diversi aspetti della salute più avanti nella vita.

“Crediamo che questa stimolazione possa fare una grande differenza nella vita delle persone, e ora speriamo di condurre ulteriori studi per vedere se (la stimolazione del nervo vago transcutaneo) può beneficiare di molteplici disturbi”.

Co-senior autore Susan Deuchars, Ph.D.

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