Neurologia

Come la tua immaginazione può aiutarti a superare le tue paure

Nella tua immaginazione, puoi fare qualsiasi cosa. Cavalcando un drago? Pezzo di torta. L'immaginazione è ciò che alimenta la creatività e ci consente di trovare soluzioni innovative. Una nuova ricerca che valuta le scansioni cerebrali mostra che la nostra immaginazione può anche aiutarci a liberarci delle nostre ansie e paure.

La nostra immaginazione è uno strumento incredibilmente utile. Ci può lenire durante i momenti difficili e aiutarci a risolvere i problemi, creare nuove cose e prendere in considerazione possibili linee d'azione.

Alcuni ricercatori hanno sostenuto che la nostra immaginazione, che ci dà la possibilità di considerare diversi scenari, è al centro di ciò che rende gli umani diversi dal resto del regno animale.

Inoltre, la ricerca esistente ha suggerito che ciò che immaginiamo può effettivamente influenzare le nostre menti e i nostri corpi in modi molto concreti.

Per esempio, uno studio che la rivista Psychological Science ha pubblicato nel 2009 ha scoperto che quando immaginiamo di fare qualcosa, le nostre menti e corpi anticipano l'azione immaginata come se fosse una vera azione.

I risultati di un altro studio, presentato in Current Biology nel 2013, suggeriscono che immaginare di sentire certi suoni o vedere forme particolari può cambiare il modo in cui percepiamo il mondo in tempo reale.

Una nuova ricerca condotta da un team dell'Università del Colorado Boulder e dalla Icahn School of Medicine del Mount Sinai di New York, a New York, dimostra ora che ciò che immaginiamo può sembrare reale per il nostro cervello come esperienza reale.

Come spiegano gli investigatori nel loro articolo di studio, che appare sulla rivista Neuron, possiamo sfruttare i "poteri magici" della nostra immaginazione per aiutarci a superare paure persistenti e disturbi d'ansia.

"Questa ricerca conferma che l'immaginazione è una realtà neurologica che può avere un impatto sul nostro cervello e sui nostri corpi in modi che contano per il nostro benessere", afferma il Prof. Tor Wager, co-autore senior dello studio.

Il potere di ciò che immagini

Quando si tratta di aiutare le persone ad affrontare le loro fobie o disturbi d'ansia, gli psicologi possono raccomandare "terapia di esposizione". Questo approccio mira a desensibilizzare una persona a stimoli che scatenano una risposta di paura esponendola ripetutamente a questi stimoli in un ambiente completamente sicuro.

Ciò può aiutare una persona a dissociare quegli stimoli dal senso di minaccia e dalle conseguenze negative imminenti.

Nel nuovo studio, i ricercatori hanno utilizzato la risonanza magnetica funzionale per analizzare il cervello dei partecipanti e valutare l'attività cerebrale sia in situazioni reali che immaginate che coinvolgono spiacevoli fattori scatenanti. L'obiettivo era vedere se e come l'immaginazione potrebbe aiutarci a scartare le associazioni negative.

"Questi nuovi risultati colmano un divario di vecchia data tra pratica clinica e neuroscienza cognitiva", osserva l'autrice principale dello studio Marianne Cumella Reddan, che è una studentessa laureata nel Dipartimento di Psicologia e Neuroscienze dell'Università del Colorado Boulder.

"Questo è il primo studio di neuroscienza a dimostrare che immaginare una minaccia può effettivamente alterare il modo in cui è rappresentato nel cervello", aggiunge.

Nello studio in corso, il team di ricerca ha reclutato 68 partecipanti sani, che hanno condizionato ad associare un particolare suono a ricevere uno shock elettrico che era scomodo ma non doloroso.

Hanno quindi diviso i partecipanti in tre gruppi. A quelli del primo gruppo, i ricercatori hanno suonato il suono che i partecipanti ora associavano a un'esperienza fisica spiacevole. Quelli del secondo gruppo dovevano invece immaginare di ascoltare lo stesso suono, mentre quelli del terzo gruppo – i controlli – dovevano immaginare suoni piacevoli, come i trilli degli uccelli e il battito di pioggia. Nessuno dei partecipanti ha ricevuto ulteriori scosse elettriche.

Immaginare una minaccia ripetutamente può aiutare

Mentre i volontari stavano ascoltando il suono scatenante, immaginandolo o immaginando un suono piacevole, i ricercatori hanno valutato la loro attività cerebrale utilizzando la risonanza magnetica funzionale. Il team ha anche misurato le loro risposte fisiologiche posizionando sensori sulla loro pelle.

Gli investigatori hanno scoperto che l'attività cerebrale era molto simile nei partecipanti che effettivamente sentivano il suono minaccioso e quelli che solo immaginavano di sentirlo.

In tutti questi volontari, la corteccia uditiva (la regione del cervello che elabora il suono), il nucleo accumbens (associato alla paura appresa) e la corteccia prefrontale ventromediale (che segnala l'esposizione al rischio) sono diventati attivi.

Tuttavia, dopo che i partecipanti hanno ripetutamente sentito o immaginato di sentire il suono che si innesca senza ricevere la scarica elettrica prevista, hanno smesso di avere paura. Il processo aveva estinto l'associazione tra quel suono e un'esperienza spiacevole. Questo fenomeno è noto come "estinzione".

Nel gruppo di controllo, nel quale i partecipanti avevano immaginato solo suoni piacevoli, altre regioni del cervello si accendevano nelle scansioni della risonanza magnetica funzionale e l'associazione negativa tra il suono di attivazione e lo shock elettrico non scompariva mai.

"Statisticamente, l'esposizione reale e immaginaria alla minaccia non era diversa a livello dell'intero cervello e l'immaginazione ha funzionato altrettanto bene", spiega Reddan.

"Penso che molte persone credano che il modo per ridurre la paura o le emozioni negative sia immaginare qualcosa di buono, anzi, ciò che potrebbe essere più efficace è esattamente l'opposto: immaginare la minaccia, ma senza conseguenze negative".

Prof. Tor Wager

Puoi 'aggiornare' i brutti ricordi

I ricercatori suggeriscono anche che, grazie al potere dell'immaginazione, potremmo persino essere in grado di "rivedere" e "aggiornare" i ricordi che sono spiacevoli o inutili.

"Se hai una memoria che non ti è più utile o ti sta paralizzando, puoi usare l'immaginazione per sfruttarla, cambiarla e ricontestarla, aggiornando il tuo modo di pensare e sperimentando qualcosa", afferma Reddan.

Tuttavia, quanto vivida ciascuna delle nostre immaginazioni può influenzare l'esito di tali esperimenti. Quindi, spiegano gli investigatori, quelli con una fantasia particolarmente vivida potrebbero trarre il massimo beneficio dalla "manipolazione" di associazioni spiacevoli, mentre quelli con immaginazione meno attiva potrebbero non vedere molta differenza.

Esiste un reale bisogno di ulteriori ricerche sui poteri dell'immaginazione, affermano i ricercatori, ma le scoperte attuali sottolineano una cosa, cioè che non dobbiamo sottovalutare l'effetto di ciò che immaginiamo.

"Gestisci la tua immaginazione e quello che ti permetti di immaginare", incoraggia il Prof. Wager. "Puoi usare l'immaginazione in modo costruttivo per modellare ciò che il tuo cervello apprende dall'esperienza", aggiunge.

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