Neurologia

Come il sonno e l'umore influenzano la memoria di lavoro

Due nuovi studi valutano come la memoria di lavoro – la memoria che usiamo quotidianamente nei processi decisionali – sia influenzata dall’età, dall’umore e dalla qualità del sonno e dal fatto che questi fattori abbiano un impatto sulla memoria insieme o da soli.

La memoria di lavoro è la memoria a breve termine che una persona usa quotidianamente mentre naviga nel mondo, valuta le situazioni, usa il linguaggio e prende decisioni.

Mentre una persona avanza in età, questa facoltà tende a diminuire, ma ci sono anche altri fattori – umore particolarmente depresso e bassa qualità del sonno – che possono influenzarlo, sia a breve che a lungo termine.

Un team di ricercatori provenienti da quattro istituzioni – l’Università della California, Riverside, l’Università della California, Berkeley, l’Università del Michigan, ad Ann Arbor, e l’Istituto Nazionale di Neurologia e Disturbi Neurologici, a Bethesda, MD – ha recentemente condotto due studi che esaminano i fattori che influiscono sulla memoria di lavoro.

A differenza della ricerca precedente, tuttavia, il nuovo studio esamina come questi fattori influenzano sia gli aspetti qualitativi sia quelli quantitativi della memoria di lavoro. Questi termini si riferiscono, rispettivamente, alla forza e alla precisione della memoria di lavoro e alla probabilità che le memorie associate a questa facoltà siano memorizzate nel cervello.

Il team – le cui scoperte ora appaiono nel Journal of International Neuropsychological Society – voleva anche capire se i fattori influenzassero la memoria di lavoro indipendentemente o se si influenzassero a vicenda, quindi agirono su questa facoltà mentale all’unisono.

“Altri ricercatori hanno già collegato ciascuno di questi fattori separatamente alla funzione complessiva della memoria di lavoro, ma il nostro lavoro ha esaminato il modo in cui questi fattori sono associati alla qualità e alla quantità della memoria – la prima volta che questo è stato fatto”, spiega il ricercatore capo Weiwei Zhang, Ph. D.

“Tutti e tre i fattori sono interconnessi”, continua, dicendo: “Ad esempio, gli anziani hanno maggiori probabilità di provare un umore negativo rispetto ai giovani adulti, mentre la scarsa qualità del sonno è spesso associata a un umore depresso”.

Impatto sulla qualità rispetto alla quantità

Dopo aver esaminato studi che hanno analizzato separatamente questi fattori, i ricercatori hanno voluto considerarli insieme.

“L’approccio frammentario utilizzato nelle precedenti indagini su queste relazioni – esaminando la relazione tra uno di questi fattori legati alla salute e la memoria di lavoro – potrebbe aprire la possibilità che un effetto osservato possa essere influenzato da altri fattori”, osserva Zhang.

L’attuale ricerca ha incluso due studi separati con risultati complementari. Per il primo studio, gli investigatori hanno reclutato 110 studenti universitari, ai quali hanno chiesto di fornire misure auto-riferite riguardanti la loro normale qualità del sonno e la loro esperienza con stati d’animo depressi.

Quindi, il team di ricerca ha valutato come queste misure si correlano alle prestazioni della memoria di lavoro dei partecipanti.

Nel secondo studio, i ricercatori hanno esteso la loro valutazione a persone di età diverse, reclutando 31 partecipanti dalla comunità locale, con un’età compresa tra 21 e 77 anni. La diversità delle età ha permesso agli autori di indagare la connessione tra l’età e il funzionamento della memoria di lavoro.

I due studi hanno rivelato, in primo luogo, che l’età di una persona è inversamente correlata alla memoria di lavoro qualitativa, il che significa che, più invecchiamo, meno accurata diventa la nostra memoria di lavoro.

Allo stesso tempo, i ricercatori hanno scoperto che sperimentare stati d’animo depressi e scarsa qualità del sonno è legato a una memoria di lavoro quantitativa peggiore. Cioè, meno dormiamo e più spesso proviamo stati d’animo negativi, meno è probabile che conserveremo ricordi a breve termine.

Infine, mentre il team riconosce che la qualità del sonno, l’umore e l’età contribuiscono al declino della memoria di lavoro, la loro analisi statistica suggerisce che ciascun fattore molto probabilmente agisce su questa facoltà indipendentemente, e quindi potrebbe essere legato a diversi meccanismi sottostanti.

“Ora siamo più fiduciosi su come ognuno di questi fattori influisce sulla memoria di lavoro”, afferma Zhang, spiegando che una migliore comprensione degli elementi che influiscono sulla memoria potrebbe anche avere implicazioni cliniche significative.

“Questo potrebbe darci una migliore comprensione del meccanismo alla base della demenza senile: per far funzionare al meglio la mente, è importante che gli anziani garantiscano una buona qualità del sonno ed essere di buon umore”.

Weiwei Zhang, Ph.D.

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