Gastrointestinale / Gastroenterologia

Come il sistema immunitario dell'intestino nutre e protegge

L’intestino dei mammiferi consente ai nutrienti di passare attraverso il resto del corpo, impedendo allo stesso tempo alla maggior parte dei batteri nocivi di fare lo stesso. Nuove ricerche su topi ora rivelano come ciò sia possibile, suggerendo implicazioni per la progettazione e la distribuzione di farmaci.

I mammiferi, inclusi gli umani, possiedono due intestini – il piccolo e il grande – come parte del loro sistema digestivo. Questi intestini formano insieme il tratto gastrointestinale inferiore e svolgono un ruolo cruciale nella digestione e nell’escrezione.

Nel tratto gastrointestinale inferiore, il cibo parzialmente digerito dallo stomaco viene scisso ulteriormente nei suoi nutrienti costituenti, che poi passano nel flusso sanguigno attraverso la parete intestinale, in modo che possano raggiungere diversi organi e parti del corpo.

Allo stesso tempo, tuttavia, la parete intestinale impedisce alla maggior parte degli agenti nocivi di passare attraverso e infettare il sangue. Ma come succede? Questa è la domanda che i ricercatori della Rockefeller University di New York, New York, hanno cercato di rispondere conducendo uno studio preliminare sui topi.

La ricerca – i cui risultati compaiono nella rivista Nature – rivela una distinzione essenziale nella struttura e nell’organizzazione del sistema immunitario intestinale, che rende più certe parti dell’intestino più predisposte a generare una risposta immunitaria contro i patogeni (agenti dannosi) rispetto ad altre parti.

“A prima vista, l’intestino appare uniforme dappertutto”, spiega l’autore dello studio Daniel Mucida.

“Ma abbiamo trovato un sofisticato sistema funzionale in agguato sotto la superficie, organizzato in segmenti per consentire diverse funzioni del sistema immunitario in luoghi diversi.”

Daniel Mucida

Nuove scoperte e implicazioni cliniche

Per capire meglio come l’intestino “scherma” i batteri dannosi e li tiene a bada, i ricercatori hanno esaminato i linfonodi drenanti dell’intestino nei topi. Queste strutture aiutano a generare una risposta immunitaria contro i patogeni, assicurando che non passino attraverso la parete intestinale.

I ricercatori hanno fatto due importanti risultati: in primo luogo, i diversi linfonodi intestinali hanno composizioni cellulari distinte e, in secondo luogo, che questi dipendono da dove si trovano nel tratto gastrointestinale inferiore.

Per scoprire come reagivano i diversi linfonodi ai patogeni, i ricercatori hanno introdotto la salmonella enterica nell’intestino dei topi. Nel fare questo, hanno visto che alcuni linfonodi avevano più probabilità di innalzare una risposta immunitaria contro il batterio rispetto ad altri.

Nello specifico, sono stati i linfonodi nell’intestino crasso (due punti) che hanno reagito contro la Salmonella, assicurando che non infettasse il resto del sistema.

Al contrario, i linfonodi nell’intestino tenue hanno avuto un ruolo più importante nell’assorbire i nutrienti e nel consegnarli nel flusso sanguigno.

I ricercatori spiegano che questa separazione ha un senso: una volta che l’intestino tenue ha assorbito i nutrienti, i linfonodi nell’intestino crasso possono bersagliare ed eliminare eventuali agenti patogeni.

Mucida e colleghi sottolineano anche che sapere quale parte dell’intestino è in grado di montare la più forte risposta immunitaria può aiutare i ricercatori a escogitare strategie terapeutiche migliori per le condizioni gastrointestinali.

Inoltre, le rivelazioni attuali potrebbero aprire la strada per migliorare l’efficacia dei vaccini orali, che finora non sono stati in grado di generare risposte immunitarie sufficientemente forti.

Dopo aver esaminato i risultati del presente studio, i suoi autori ritengono che i vaccini orali potrebbero essere inefficaci perché i loro ingredienti attivi interagiscono con elementi del sistema immunitario nell’intestino tenue, che non sono in grado di montare una risposta immunitaria robusta.

“In teoria, mirare all’estremità lontana dell’intestino potrebbe essere più efficiente nell’indurre la risposta immunitaria necessaria”, osserva Mucida, aggiungendo che “(i) f sfruttiamo la giusta regione dell’intestino, potremmo vedere alcuni vaccini che funzionano hanno già fallito. “

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