Come il mondo online sta influenzando il cervello umano

La tecnologia ha colpito in modo monumentale le attività umane. Ora, gli scienziati vogliono sapere se anche i cervelli umani sono stati colpiti.

Internet è in circolazione da meno di 3 decenni, ma la tecnologia ha già avuto un impatto enorme sul modo in cui funziona l’umanità. Questo è evidente a tutti noi nel modo in cui le persone comunicano, favoriscono relazioni e fonti d’informazione.

Ma c’è una cosa di cui gli scienziati sono ancora incerti: quale effetto ha il mondo online sul cervello umano? Una nuova recensione di ricercatori di cinque università negli Stati Uniti, nel Regno Unito e in Australia cerca di trovare la risposta.

La teoria afferma che la neuroplasticità ⁠- o la capacità del cervello di cambiare strutturalmente nel tempo ⁠- significa che le esperienze e le lezioni che otteniamo dall’uso di Internet potrebbero avere un impatto significativo.

Identificare e comprendere questi cambiamenti nei bambini e nei giovani adulti è particolarmente importante in quanto i loro cervelli sono ancora in via di sviluppo. L’Organizzazione mondiale della sanità (OMS) ha già espresso preoccupazione, raccomandando che i bambini di età inferiore ai 5 anni non debbano spendere più di un’ora davanti allo schermo in nessun giorno.

L’ultima revisione ha considerato tre aree: la capacità di attenzione e concentrazione; processi di memoria; e cognizione sociale.

Esaminando numerosi risultati di studi precedenti, il team internazionale di ricercatori è stato in grado di analizzare se Internet si stava rivelando benefica o dannosa in ciascuno di questi casi.

Hanno partecipato i ricercatori della Harvard University di Boston, MA, della Western Sydney University australiana e del King’s College di Londra, della Oxford University e dell’Università di Manchester. Le loro conclusioni appaiono nel diario, World Psychiatry.

Multitasking e modifiche alla memoria

I ricercatori hanno prima esaminato il multitasking digitale. Le prove hanno dimostrato che fare più cose online non ha migliorato la capacità delle persone di multitasking altrove. In effetti, potrebbe rendere le persone più propense a prestare attenzione a nuove distrazioni.

“(T) il flusso illimitato di richieste e notifiche da Internet ci incoraggia a tenere costantemente un’attenzione divisa ⁠- che quindi, a sua volta, può ridurre la nostra capacità di mantenere la concentrazione su un singolo compito”, spiega Joseph Firth, ricercatore senior al NICM Health Research Institute della Western Sydney University.

Tuttavia, sono necessarie ulteriori ricerche per scoprire gli effetti immediati e duraturi di questo tipo di comportamento sui giovani.

Successivamente, il team ha studiato la memoria. Mentre le generazioni precedenti dovevano archiviare i fatti mentalmente, gli umani moderni possono ora lasciare contenuti reali su Internet. Ciò potrebbe in effetti fornire alcuni benefici al cervello, consentendogli di concentrarsi su altri compiti più ambiziosi, teorizzano i ricercatori.

“Dato che ora abbiamo la maggior parte delle informazioni reali del mondo letteralmente a portata di mano, questo sembra avere il potenziale per iniziare a cambiare i modi in cui archiviamo e persino valutiamo fatti e conoscenze nella società e nel cervello.”

Joseph Firth

Ma, ancora una volta, è necessaria un’ulteriore ricerca sugli effetti cognitivi a lungo termine di fare affidamento su Internet per fatti. C’è anche la necessità di approfondire l’impatto sulla nostra memoria spaziale, specialmente ora che la maggior parte delle persone va online per l’aiuto alla navigazione.

Miglioramenti sociali – o problemi?

L’interazione sociale era l’ultimo elemento di indagine. Il team ha scoperto che il cervello sembra elaborare le interazioni online in un modo sorprendentemente simile a quello della vita reale.

Questo può essere utile per le persone anziane che lottano con sentimenti di isolamento. Ma i giovani, d’altra parte, sembrano essere più suscettibili alle conseguenze sociali che derivano dalle interazioni online, come la pressione dei pari e i sentimenti di rifiuto.

La revisione non è riuscita a trovare un nesso causale tra l’uso di Internet e la scarsa salute mentale. Tuttavia, i ricercatori hanno notato che i progressi come i social media possono funzionare come una forma di terapia per i giovani con problemi di salute mentale.

Nel complesso, la ricerca futura deve concentrarsi sui giovani, in quanto è abbastanza chiaro che gli anziani potrebbero essere positivamente stimolati dalle caratteristiche offerte da Internet. Tuttavia, non possiamo ancora trarre le stesse conclusioni per i più giovani.

Molto più da imparare su benefici e rischi

“I risultati di questo articolo mettono in evidenza quanto ancora dobbiamo imparare sull’impatto del nostro mondo digitale sulla salute mentale e sulla salute del cervello”, afferma il dott. John Torous, un collega clinico presso la Harvard Medical School e coautore della rivista . “Ci sono certamente nuovi, potenziali benefici per alcuni aspetti della salute, ma dobbiamo bilanciarli con i potenziali rischi”.

Il professor Jerome Sarris, vice direttore del NICM Health Research Institute, esprime maggiore preoccupazione. “Il bombardamento di stimoli via internet, e la conseguente attenzione divisa comunemente vissuta, presenta una serie di preoccupazioni”, dice.

“Credo che questo, insieme alla crescente #Instagramification della società, abbia la capacità di alterare sia la struttura che il funzionamento del cervello, mentre potenzialmente altera anche il nostro tessuto sociale”.

Prof. Jerome Sarris

Poiché l’utilizzo online può avere un numero di lati negativi altrettanto buono, i ricercatori hanno raccomandato alcuni modi per limitare l’utilizzo di Internet.

Il Prof. Sarris consiglia di praticare la consapevolezza, riducendo la quantità di multitasking online e “impegnandosi in più interazioni di persona”.

Per i bambini, Dr. Firth mette in evidenza la disponibilità di varie app e programmi software che i genitori possono utilizzare per limitare l’utilizzo di Internet su telefoni e computer.

Aggiunge anche che “parlare spesso ai bambini di come le loro vite online li influenzano è anche importante to- sperare di identificare i bambini a rischio di cyberbullismo, comportamenti di dipendenza o persino sfruttamento ⁠- e quindi di consentire interventi tempestivi per evitare esiti avversi”.

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