Neurologia

Come il linguaggio modella il nostro cervello … e le nostre vite

La lingua e la comunicazione sono vitali come cibo e acqua. Comunichiamo per scambiare informazioni, costruire relazioni e creare arte. In questa funzione di Spotlight, guardiamo a come il linguaggio si manifesta nel cervello e come modella le nostre vite quotidiane.

Siamo tutti nati in una lingua, per così dire, e tipicamente diventa la nostra lingua madre.

Lungo la strada, potremmo prendere uno o più linguaggi extra, che portano con sé il potenziale per sbloccare diverse culture ed esperienze.

La lingua è un argomento complesso, intrecciato a questioni di identità, retorica e arte.

Come scrive Jhumpa Lahiri meditativamente nel romanzo The Lowlands, "La lingua, l'identità, il luogo, la casa: sono tutti pezzi – solo diversi elementi di appartenenza e non appartenenza".

Ma quando i nostri antenati hanno iniziato a sviluppare il linguaggio parlato, quali sono i "centri linguistici" del cervello, e in che modo il multilinguismo influisce sui nostri processi mentali?

Vedremo queste domande e molto altro in questa funzione di Spotlight sul linguaggio e il cervello.

1. Cosa rende speciale la lingua umana?

Quando il linguaggio parlato è emerso prima come strumento di comunicazione e in che modo è diverso dal modo in cui altri animali comunicano?

Come il Prof. Mark Pagel, presso la School of Biological Sciences presso l'Università di Reading nel Regno Unito, spiega in una caratteristica "domanda e risposta" per BMC Biology, il linguaggio umano è un fenomeno piuttosto unico nel regno animale.

Mentre altri animali hanno i loro codici di comunicazione – per indicare, ad esempio, la presenza di pericolo, la volontà di accoppiarsi o la presenza di cibo – tali comunicazioni sono in genere "atti strumentali ripetitivi" che mancano di una struttura formale del genere che gli umani usano quando pronunciano frasi.

Al contrario, aggiunge il prof. Pagel, il linguaggio umano ha due caratteristiche distintive. Questi sono:

  • che è "compositivo", nel senso che "consente ai parlanti di esprimere pensieri in frasi comprendenti soggetti, verbi e oggetti"
  • che è "referenziale", nel senso che "i parlanti lo usano per scambiare informazioni specifiche tra loro su persone o oggetti e le loro posizioni o azioni"

2. Origini e importanza della lingua

Come Homo sapiens, abbiamo gli strumenti biologici necessari per esprimere le complesse costruzioni che costituiscono il linguaggio, l'apparato vocale e una struttura cerebrale complessa e sufficientemente sviluppata per creare un vocabolario vario e rigide regole su come usarlo.

Sebbene non sia chiaro a che punto gli antenati degli esseri umani moderni abbiano iniziato a sviluppare il linguaggio parlato, sappiamo che i nostri predecessori dell'Homo sapiens sono emersi circa 150.000-200.000 anni fa. Quindi, spiega il prof. Pagel, un discorso complesso è probabilmente vecchio almeno quanto quello.

È anche probabile che il possesso della lingua parlata abbia aiutato i nostri antenati a sopravvivere e prosperare di fronte a difficoltà naturali.

In parte grazie alla loro capacità di comunicare idee complesse, dice il prof. Pagel, "gli esseri umani possono adattarsi a livello culturale, acquisendo le conoscenze e producendo gli strumenti, i rifugi, i vestiti e altri artefatti necessari per la sopravvivenza in habitat diversi".

"Possedendo un linguaggio, gli umani hanno avuto un codice di alta fedeltà per trasmettere informazioni dettagliate per generazioni e molte […] cose che utilizziamo nella nostra vita quotidiana si basano su conoscenze o abilità specialistiche da produrre".

Prof. Mark Pagel

3. Lingua nel cervello

Ma dove, esattamente, la lingua si trova nel cervello? La ricerca ha identificato due "centri linguistici" primari, entrambi situati sul lato sinistro del cervello.

Questi sono l'area di Broca, con il compito di dirigere i processi che portano alla pronuncia del discorso, e l'area di Wernicke, il cui ruolo principale è quello di "decodificare" il discorso.

Se una persona ha subito una lesione cerebrale con conseguenti danni a una di queste aree, ne comprometterebbe la capacità di parlare e comprendere ciò che viene detto.

Tuttavia, ulteriori ricerche dimostrano che imparare più lingue e impararle bene ha un suo effetto sul cervello, aumentando le dimensioni e l'attività di alcune aree del cervello separate dai tradizionali "centri linguistici".

Uno studio condotto da ricercatori dell'Università di Lund in Svezia ha rilevato che gli studenti di lingua impegnati hanno sperimentato una crescita nell'ippocampo, una regione del cervello associata all'apprendimento e alla navigazione spaziale, così come in alcune parti della corteccia cerebrale o dello strato più esterno del cervello.

Inoltre, uno studio precedentemente riportato da Medical News Today ha trovato prove che suggeriscono che più lingue impariamo, specialmente durante l'infanzia, più facile è il nostro cervello a trovarlo per elaborare e conservare nuove informazioni.

Sembra che l'apprendimento delle lingue aumenti il ​​potenziale delle cellule cerebrali per formare rapidamente nuove connessioni.

4. Gli effetti del bilinguismo

In realtà, i ricercatori hanno attirato molte connessioni tra bilinguismo o multilinguismo e il mantenimento della salute del cervello.

Diversi studi, ad esempio, hanno scoperto che il bilinguismo può proteggere il cervello contro il morbo di Alzheimer e altre forme di demenza.

In uno di questi studi, scienziati dell'università di Edimburgo nel Regno Unito e dell'Istituto di scienze mediche di Nizam a Hyderabad, in India, hanno lavorato con un gruppo di persone affette da malattia di Alzheimer, demenza vascolare o demenza frontotemporale.

Il team ha notato che in coloro che parlavano una seconda lingua, la demenza – riferendosi a tutti e tre i tipi presi in esame da questo studio – era ritardata di 4,5 anni.

"[Questi risultati] suggeriscono che il bilinguismo potrebbe avere un'influenza più forte sulla demenza rispetto a qualsiasi altro farmaco attualmente disponibile."

Coautore dello studio Thomas Bak

Un altro studio, i cui risultati sono apparsi l'anno scorso sulla rivista Neuropsychologia, chiarisce anche perché il bilinguismo possa proteggere dal declino cognitivo.

Gli autori spiegano che questo è probabile perché parlare due lingue aiuta a sviluppare i lobi temporali mediali del cervello, che giocano un ruolo chiave nella formazione di nuovi ricordi, e aumenta sia lo spessore corticale che la densità della materia grigia, che è in gran parte fatta di neuroni.

Essere bilingui ha anche altri vantaggi, come addestrare il cervello a elaborare le informazioni in modo efficiente mentre si spendono solo le risorse necessarie per i compiti a portata di mano.

Inoltre, i ricercatori dell'Université de Montréal in Canada hanno scoperto che "i bilingui diventano esperti nella selezione delle informazioni rilevanti e ignorano le informazioni che possono distrarre da un compito", osserva l'autore senior dello studio, Ana Inés Ansaldo.

5. Come la lingua cambia la nostra percezione

Tuttavia, il passaggio da una lingua all'altra altera anche la nostra esperienza del mondo che ci circonda?

Una volta il giornalista Flora Lewis scrisse, in un articolo per il New York Times intitolato The Language Gap, che:

"La lingua è il modo in cui la gente pensa così come il modo in cui parlano, la sommatoria di un punto di vista.Il suo uso rivela atteggiamenti inconsapevoli.Le persone che usano più di una lingua si trovano spesso ad avere modelli di pensiero e reazione in qualche modo diversi mentre si spostano ".

La ricerca mostra ora che la sua valutazione era assolutamente corretta: il linguaggio che usiamo non cambia solo il modo in cui pensiamo ed esprimiamo noi stessi, ma anche il modo in cui percepiamo e interagiamo con il mondo.

Uno studio apparso sulla rivista Psychological Science, ad esempio, descrive come i parlanti bilingui di inglese e tedesco tendono a percepire e descrivere un contesto diverso in base alla lingua in cui sono immersi in quel momento.

Parlando in tedesco, i partecipanti avevano la tendenza a descrivere un'azione in relazione a un obiettivo. Ad esempio, "Quella persona sta camminando verso quell'edificio".

Al contrario, quando parlano in inglese, in genere menzionano solo l'azione: "Quella persona sta camminando".

'Le lingue sono cose viventi'

Anche Lera Broditsky, professore associato di scienze cognitive all'Università della California, a San Diego, specializzata nel rapporto tra linguaggio, cervello e percezione del mondo da parte di una persona, ha riportato risultati simili.

In un discorso di TED che ha tenuto nel 2017, che potete vedere qui sotto, Broditsky ha illustrato la sua argomentazione su quanto sia grande il linguaggio che usiamo influenza la nostra comprensione del mondo.

Ad esempio, usa il caso del Kuuk Thaayorre, una tribù australiana che usa le direzioni cardinali per descrivere tutto.

"E quando dico 'tutto', intendo davvero 'tutto'", ha sottolineato nel suo discorso. "Diresti qualcosa come:" Oh, c'è una formica sulla tua gamba a sud-ovest "o" Sposta la tazza verso nord-nord est un po '", spiega.

Ciò significa anche che quando viene chiesto in quale direzione scorre il tempo, lo hanno visto in relazione alle direzioni cardinali. Così, a differenza degli americani o degli europei – che tipicamente descrivono il tempo come che scorre da sinistra a destra, la direzione in cui leggiamo e scriviamo – essi la percepivano come diretta da est a ovest.

"La bellezza della diversità linguistica è che ci rivela quanto sia ingegnosa e flessibile la mente umana: le menti umane non hanno inventato un solo universo cognitivo, ma 7.000 [ci sono] 7000 lingue parlate in tutto il mondo. molte altre lingue […] sono cose viventi, cose che possiamo affinare e cambiare per soddisfare i nostri bisogni ".

Lera Broditsky

Il linguaggio ha un tale potere sulle nostre menti, sui processi decisionali e sulla vita, quindi Broditsky conclude incoraggiandoci a considerare come usarlo per modellare il modo in cui pensiamo a noi stessi e al mondo.

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