Come il cervello si adatta per ascoltare meglio dopo la perdita della vista

Sia gli studi scientifici che le prove aneddotiche hanno suggerito che le persone che soffrono di perdita della vista sviluppano spesso un senso dell’udito più elevato. Quindi cosa succede nel cervello? Nuova ricerca indaga.

Secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS), circa 1,3 miliardi di persone in tutto il mondo hanno una forma di compromissione della vista, che va dai problemi lievi alla vista alla cecità legale.

I Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie (CDC) rilevano che oltre 3,4 milioni di persone di 40 anni o più negli Stati Uniti sono legalmente cieche o vivono con una forma di disabilità visiva.

Le informazioni aneddotiche hanno suggerito che le persone che hanno perso tutti o gran parte della vista hanno più senso del tatto e dell’udito rispetto alle persone con visione 20/20. Questo perché devono fare molto più affidamento sugli altri sensi per navigare nel mondo.

Infatti, i ricercatori hanno dimostrato che le persone con gravi disabilità visive possono ottenere prestazioni migliori rispetto alle persone ipovedenti nei compiti uditivi e sono in grado di localizzare meglio la fonte di un suono. Altre ricerche rivelano anche che le persone che hanno perso la vista all’inizio della loro vita possono sentire i suoni meglio delle persone senza perdita della vista.

Precedenti studi hanno suggerito che il cervello delle persone con perdita della vista può adattarsi e “ricablare” per migliorare i loro altri sensi pienamente funzionali.

Ora, le ricerche condotte da un team dell’Università di Washington a Seattle e dall’Università di Oxford nel Regno Unito hanno scoperto quali cambiamenti avvengono nel cervello di persone che hanno perso la vista in tenera età che li rende maggiormente in grado di elaborare il suono .

Il nuovo studio – le cui scoperte appaiono su The Journal of Neuroscience – analizza ciò che accade nella regione del cervello della corteccia uditiva di persone che hanno perso la vista in tenera età.

Cosa succede nella corteccia uditiva?

Studi esistenti hanno dimostrato che quando le persone hanno un danno precoce della vista, la corteccia occipitale – di solito incaricata di “decifrare” l’input visivo dagli occhi – si adatta alle informazioni del processo da altre parti del corpo.

Tuttavia, come osservano gli autori dello studio Kelly Chang e colleghi, sembra che la corteccia uditiva si adatti anche a processare il suono in modo diverso e “compensare” la perdita della vista.

Nella nuova ricerca, Chang e il team hanno studiato questi cambiamenti nelle persone con cecità precoce – compresi alcuni con anoftalmia, una condizione in cui entrambi gli occhi non sviluppano la vista – confrontandoli con un gruppo di controllo di individui pienamente avvistati.

Gli investigatori hanno condotto scansioni MRI funzionali del cervello dei partecipanti mentre elaboravano toni puri – toni che suonano uguali a frequenze diverse – e hanno analizzato cosa è successo nelle loro cortecce uditive.

Le scansioni hanno rivelato che, sebbene entrambi i partecipanti con cecità precoce e partecipanti pienamente a vista avessero cortecce uditive di dimensioni simili, questa regione del cervello era più capace di catturare frequenze specifiche sintonizzate in quelle con perdita della vista.

Questi risultati, notano i ricercatori, aumentano la nostra comprensione di come le persone con cecità precoce si adattino alla perdita della vista e perché a volte possono avere un senso dell’udito più elevato, rispetto ad altre.

In futuro, Chang e colleghi mirano a studiare ciò che accade nel cervello di persone che hanno perso la visione più tardi nella vita e in quelle di individui che sono stati in grado di recuperare la vista.

I ricercatori sperano che la ricerca di questo percorso di indagine consentirà loro di comprendere meglio i meccanismi sottostanti attraverso i quali il cervello si adatta ai cambiamenti nei cinque sensi.

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