Come i personaggi Pokémon possono aiutarci a capire il cervello

Ricercatori della Stanford University in California hanno scoperto che l’ampia esposizione ai videogiochi, come i Pokémon, durante l’infanzia attiva determinate regioni del cervello.

Pokémon è un franchise mediatico risalente al 1995. Coinvolge creature immaginarie chiamate “Pokémon”.

I giocatori devono prendere e addestrare queste creature per affrontarsi a vicenda.

Le battaglie sono il tema principale dei giochi Pokémon e i giocatori devono raggiungere determinati obiettivi all’interno del gioco.

Negli anni ’90, i bambini di 5 anni giocavano a Pokémon. Molti di loro hanno continuato a giocare nelle versioni successive del gioco nel corso degli anni. Questi giochi hanno esposto i bambini agli stessi personaggi e li hanno premiati quando hanno vinto battaglie o aggiunto un nuovo personaggio all’enciclopedia del gioco.

Gli psicologi della Stanford University hanno scoperto che questo ripetuto stimolo visivo durante l’infanzia, combinato con il numero di ore trascorse davanti allo schermo, attiva specifiche regioni del cervello.

Ora hanno pubblicato le loro scoperte sulla rivista Nature Human Behaviour. I risultati possono aiutare a far luce su alcune delle molte domande che rimangono sul nostro sistema visivo.

“È stata una domanda aperta sul campo perché abbiamo regioni cerebrali che rispondono a parole e volti ma non a, diciamo, automobili”, dice il primo autore dello studio, Jesse Gomez, ex studente universitario della Stanford University.

“È stato anche un mistero il motivo per cui appaiono nello stesso posto nel cervello di tutti”, aggiunge.

Il ruolo dei pregiudizi di eccentricità

Ricerche recenti condotte su scimmie condotte da scienziati della Harvard Medical School di Boston, MA, hanno dimostrato che le regioni dedicate a una nuova categoria di oggetti tendono a svilupparsi nel cervello durante l’infanzia.

Gomez era interessato a testare questi risultati negli esseri umani, così ha deciso di concentrarsi sull’esposizione ai videogiochi. Ha ricordato che da bambino trascorreva innumerevoli ore a giocare ai videogiochi, in particolare a Pokémon Rosso e Blu.

Basandosi su studi precedenti, nonché sulla sua esperienza con i videogiochi, Gomez ha teorizzato che se l’esposizione in giovane età gioca un ruolo fondamentale nello sviluppo di regioni del cervello dedicate, il cervello degli adulti che hanno giocato a Pokémon da bambino dovrebbe rispondere più fortemente a personaggi in Pokémon rispetto ad altri tipi di stimoli.

“Ciò che era unico nei Pokémon”, dice Gomez, “è che ci sono centinaia di personaggi, e devi sapere tutto su di loro per poter giocare con successo. Il gioco ti premia per l’individuazione di centinaia di questi piccoli personaggi dall’aspetto simile “.

Gomez si rese conto che aveva tutti gli ingredienti per testare la teoria negli umani. Pokémon non espone i bambini agli stessi personaggi ripetutamente, ma li ricompensa anche dopo le battaglie. Inoltre, la maggior parte dei bambini ha giocato ai giochi sullo stesso schermo piccolo e quadrato.

Questi fattori fanno sperimentare ai Pokémon un modo interessante per testare i cosiddetti bias dell’eccentricità.

Il bias dell’eccentricità afferma che, nel cervello, la posizione e le dimensioni di una regione di categoria dedicata dipendono da due fattori principali: “quanto del nostro campo visivo occupano gli oggetti” e se l’immagine si verifica nella nostra visione centrale o periferica.

Il piccolo schermo usato dalle persone per giocare ai giochi Pokémon significa che occupano solo una minima parte del campo visivo dei giocatori.

Seguendo la teoria dell’eccentricità, le attivazioni cerebrali preferenziali per i Pokémon dovrebbero essere presenti nella parte centrale della corteccia visiva, l’area del cervello che elabora ciò che vediamo.

Una vasta esperienza attiva le regioni del cervello

I ricercatori hanno reclutato 11 adulti che avevano giocato a Pokémon estensivamente quando erano più giovani; Anche Gomez ha preso parte all’esperimento. Tutti i partecipanti sono stati sottoposti a una risonanza magnetica.

I ricercatori hanno mostrato centinaia di personaggi Pokémon. Come previsto, il cervello di coloro che hanno giocato a Pokémon da bambino ha risposto di più alle immagini rispetto a coloro che non avevano giocato al gioco da bambini.

“Inizialmente ho usato i personaggi Pokémon del gioco di Game Boy nello studio principale, ma in seguito ho anche usato personaggi del cartone in alcuni soggetti. […] Anche se i personaggi dei cartoni animati erano meno pixellati, attivavano ancora il cervello regione.”

Jesse Gomez

Cconsistente tra i partecipanti era il sito delle attivazioni cerebrali per Pokémon: un’area situata dietro le orecchie chiamata solco occipitotemporale. Sembra che questa regione possa normalmente rispondere a immagini di animali – e i personaggi Pokémon sono animali.

“Penso che una delle lezioni del nostro studio”, dice il prof. Kalanit Grill-Spector, della Scuola di studi umanistici e scienze della Stanford University, “è che queste regioni cerebrali attivate dalla nostra visione centrale sono particolarmente malleabili a una vasta esperienza.”

Aggiunge che il cervello è un maestro improvvisatore. Può creare nuove attivazioni dedicate ai personaggi Pokémon, ma segue regole specifiche nel processo. Uno si riferisce a dove avvengono queste attivazioni.

Il prof. Grill-Spector osserva anche che per i genitori che potrebbero guardare a questo studio come prova che i videogiochi lasciano un segno duraturo nel cervello, dovrebbero considerare che il cervello è capace di contenere molti modelli diversi, non solo i personaggi dei videogiochi.

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